COMERCIO MUNDIAL

Canal de Panamá: El factor prevención durante 100 años

Las compuertas que abren el paso a los buques son las mismas que se instalaron a principios del siglo pasado.

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El Corte Culebra se ha profundizado 10 pies desde que comenzó a operar el Canal en 1914, para facilitar y garantizar el tránsito de las naves. LA PRENSA/Maydée Romero Sprang. El Corte Culebra se ha profundizado 10 pies desde que comenzó a operar el Canal en 1914, para facilitar y garantizar el tránsito de las naves. LA PRENSA/Maydée Romero Sprang.
El Corte Culebra se ha profundizado 10 pies desde que comenzó a operar el Canal en 1914, para facilitar y garantizar el tránsito de las naves. LA PRENSA/Maydée Romero Sprang.

El principal patrimonio de los panameños cumplió 100 años, y tiene por delante el reto de alcanzar otro centenario al servicio del comercio mundial.

La clave está en el mantenimiento de todas sus estructuras, afirma el administrador de la Autoridad del Canal de Panamá (ACP), Jorge Luis Quijano.

Lo detalló la semana pasada durante el congreso internacional de mantenimiento y ante un auditorio de más de 200 profesionales nacionales y extranjeros que escucharon detenidamente su presentación.

Con una experiencia laboral dentro del Canal de casi 40 años, Quijano detalló el cuidado que reciben algunos componentes fundamentales de la vía acuática: tres esclusas, 80 compuertas, 116 válvulas de compuertas, 120 válvulas cilíndricas y 100 locomotoras.

Las compuertas, que pesan entre 500 y 700 toneladas cada una, son las mismas que se instalaron cuando se construyó el Canal a principios del siglo pasado.

“Su mantenimiento tiene un precio, pero sería mucho más costosa poner una compuerta nueva”, reconoce Quijano.

El periodo que se espera para darle mantenimiento a una compuerta varía entre 15 y 20 años, aunque en algunos casos se ha tardado hasta 33 años, informó el administrador.

El trabajo consiste en remover la compuerta y llevarla sobre una barcaza hasta los talleres de mantenimiento ubicados en el Atlántico. Siempre se valida cuál es la mejor pintura para brindarle protección al acero.

Hasta 1968 la rehabilitación de las compuertas se hacía en la cámara y tomaba hasta tres meses, tiempo durante el cual ese carril del Canal se mantenía cerrado.

Desde 1969, cada compuerta que se somete a reparación se mueve con una grúa y se sube a una barcaza para llevarla hasta los talleres de reparación. Con este sistema se reduce el tiempo de mantenimiento y se evita la interferencia de un carril por tanto tiempo en las operaciones de la vía.

Las válvulas y otras partes de las esclusas donde van colocadas las compuertas también son revisadas. A medida que han pasado los años, se han desarrollado métodos para reducir el desgaste de las estructuras y permitir un ciclo de vida más largo.

Las locomotoras, que se usan para asistir a los buques y mantenerlos centrados dentro de la esclusa durante el tránsito, también han sufrido cambios. En 100 años se han tenido tres generaciones. La primera que comenzó con las operaciones de la vía en 1914 eran General Electric.

Luego, en 1963 la licitación se la adjudicó Mitsubishi y la tercera en 1997 también se la ganó la empresa japonesa.

El Canal tiene un área donde los componentes principales de estas locomotoras como unidades de tracción y molinetes se someten a mantenimiento. Igualmente se le hace reahabilitación total desmontando el motor.

En la década de 1997, se comenzó el cambio de todos los rieles donde se mueven las locomotoras, y el trabajo se culminó en 2005.

Igualmente se instalaron los controles automatizados en las esclusas, ya que entre 1914 y 2005 se hacía mediante un mecanismo manual.

Los cauces de la vía también reciben mantenimiento periódico con las cuatro dragas que tiene la entidad actualmente. El Corte Culebra se ha profundizado unos 10 pies desde 1914 hasta la fecha. Tres pies hasta 1999, durante la administración estadounidense, y los siete pies restantes desde 2000 hasta hoy, bajo la administración panameña.

Si las nuevas esclusas comienzan a operar en 2016, como está programado, a partir de esa fecha la administración de la ACP enfrenta otro desafío en mantenimiento ya que estas estructuras de concreto, a diferencia de las actuales, tienen acero de refuerzo en su interior, metal que para mantener su rigidez no debe ser alcanzado por la humedad y mucho menos por los cloruros, en el caso de los muros que tocarán agua salada.

Solo el mantenimiento constante permitirá que las futuras generaciones celebren los cien años del tercer juego de esclusas en 2116.

DATOS RELEVANTES

$240

Millones es el presupuesto anual que destina la ACP para mantenimiento.

1969

Año en que se comenzó a mover las compuertas para rehabilitarlas fuera de las esclusas.

35

Embarcaciones de diferentes tipos transitan diariamente por el Canal.

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