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Actualidad Agrícola

Palma aceitera le roba terreno al cultivo de arroz

El arroz es el principal grano de la dieta de los panameños, y en vez de garantizarse una plena producción el cultivo registra la mayor caída en la siembra del alimento en los últimos 13 años.

En el ciclo agrícola 2012-2013 se cultivaron en el país 98 mil 380 hectáreas de arroz; es decir, 11 mil 190 menos si se compara con el período anterior, según las cifras de la Contraloría General de la República.

Las causas de la caída se originan, según los productores, en la demora en el otorgamiento de préstamos agropecuarios por los bancos estatales, la incertidumbre por los precios pagados al agricultor, el aumento en la importación del grano, los altos costos en los insumos y las variaciones climáticas.

La suma de estos factores incide en que muchos productores opten por cultivos más rentables y seguros como la palma aceitera y la caña de azúcar. Sus costos de producción son más bajos y el retorno económico es más seguro.

Alexander Araúz, miembro de la Asociación de Productores de Arroz de Chiriquí (Apach), reportó un dato revelador respecto a lo que se vive en el sector agrícola: las mejores tierras agrícolas del país se están utilizando para plantar la palma aceitera.

El corozo de la palma se utiliza en la elaboración de jabón y aceite vegetal, e incluso se exporta, pero este cultivo no es recursivo para la dieta de los panameños.

En el país se contabilizan 19 mil 368 hectáreas de palma aceitera, 11 mil 980 hectáreas más que la cifra registrada hace cuatro años.

Un cultivo que se inició en Barú, provincia de Chiriquí, en la década de 1990, y se ha expandido a otras regiones agrícolas de la provincia. Los productores afirman que la palma ya cubre parte de las mejores tierras dedicadas a la siembra de arroz de Tonosí, en Los Santos.

“Si el país continúa postergando el establecimiento de políticas agropecuarias a largo plazo, será muy difícil afrontar una crisis alimentaria”. Venezuela empezó a dejar rezagado al sector agropecuario para darle paso a las importaciones y ahora se enfrenta a una de las mayores escaseces de alimentos”, comentó Araúz.

Úrsula Kiener, presidenta de la comisión Agropecuaria de la Asociación Panameña de Ejecutivos de Empresa, advierte que “el corozo de la palma aceitera no alimenta, el arroz sí”.

En los últimos cinco años en el país se han dejado de sembrar cerca de 35 mil hectáreas, en tanto que algunos cultivos como arroz, maíz y cucurbitáceas (melón, sandía y zapallo) han bajado sus rendimientos en un 30%. Las importaciones han aumentado en más de 25%.

La Organización de Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación advierte que durante los próximos 40 años la población crecerá 50%, mientras que los espacios para producir alimentos solo un 30%.

Durante el ciclo agrícola 2013-2014, el Ministerio de Desarrollo Agropecuario tiene programado sembrar 67 mil 192 hectáreas del principal alimento de la dieta de los panameños. Y sin embargo, los productores son menos optimistas y cifran la siembra en 55 mil hectáreas.

El dilema del mundo también es el dilema de Panamá. Los alimentos son más escasos y caros. La disminución en la producción de arroz sugiere revisar con urgencia las estrategias, planes, programas y proyectos que ayuden a reactivar al sector agropecuario.

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