ENTREVISTA

Reino Unido, el gran inversor silencioso

El cuarto puente sobre el Canal y la línea 2 del Metro son algunos de los proyectos que han despertado interés de las firmas británicas.
El embajador del Reino Unido, Ian Collard (38), destaca la mente de negocios abierta que hay en Panamá. El embajador del Reino Unido, Ian Collard (38), destaca la mente de negocios abierta que hay en Panamá.

El embajador del Reino Unido, Ian Collard (38), destaca la mente de negocios abierta que hay en Panamá.

Reino Unido, el gran inversor silencioso Reino Unido, el gran inversor silencioso

Reino Unido, el gran inversor silencioso

La presencia de un país extranjero en el mercado local suele apreciarse en publicidades de marcas de ropa o restaurantes, por mencionar algunos casos. Sin embargo, tal vez ese edificio donde se encuentra esa tienda lo diseñó o construyó una empresa extranjera. Tal vez la calle que nos llevó allí. Tal vez la luminaria y las aristas del barrio.

Tal vez no se enteró -o enterará- de quién o qué nación está detrás de cada proyecto o programa que se lleva adelante en un país. Aquí es donde se identifica el papel que ha tenido el Reino Unido en varios sectores de la economía local, sobre todo en infraestructura y educación.

Si bien su inversión en Panamá es robusta en distintas áreas, poco se sabe de los programas que lleva adelante o en los que está involucrado.

Por ejemplo, y de acuerdo con cifras de la Contraloría General de la República, el Reino Unido fue en 2013 el tercer mayor inversor extranjero en Panamá con más de $3 mil millones, solo por detrás de Estados Unidos ($5 mil millones) y Colombia ($4 mil millones).

Para conocer los planes en los que están involucrados y los que esperan impulsar en el corto y mediano plazo, este diario conversó con su embajador Ian Collard, quien destaca que Panamá tiene “una mente de negocios muy abierta”.

Agrega que las reglas del juego han cambiado desde que asumió el presidente Juan Carlos Varela, y que ese es un factor que ha generado mayor interés y confianza en los empresarios británicos.

“El año pasado, decidimos identificar en qué sectores de Panamá podíamos ayudar con nuestra experiencia y conocimiento, y en los que habían oportunidades para nuestras compañías, teniendo en cuenta la agenda del presidente Juan Carlos Varela. Identificamos tres áreas: educación, infraestructura y energía”.

Datos de la embajada revelan que 52 empresas británicas están invirtiendo en Panamá. Sin contar aquellas que llegaron al mercado local sin la mediación del cuerpo diplomático. Tal vez las más conocidas para los panameños sean Cable & Wireless, London & Regional (desarrollo de Panamá Pacífico) o la farmacéutica GlaxoSmithKline (GSK).

En educación, el aporte británico no es nuevo. Ya son cinco universidades que forman parte del programa Panamá Bilingüe y hay otras 15 interesadas que esperan a involucrarse más pronto que tarde.

Estos centros de estudio reciben a grupos de maestros panameños durante seis a ocho semanas y les enseñan inglés. “Esa relación continúa. Es un área muy importante para nosotros”, puntualiza Collard.

Aunque ya tienen presencia en varios proyectos de infraestructura, el gobierno británico busca estimular a sus empresarios a que participen en proyectos de gran envergadura. Para lograrlo, ha destinado $750 millones en garantías a través de la UK Export Finance.

Esta agencia ofrece seguro a los empresarios y garantías a los bancos para compartir los riesgos de proporcionar financiamiento. “Esto muestra la confianza que nos demuestra Panamá y en lo que queremos hacer”.

En este sentido, la apuesta británica es incentivar a las compañías a que participen en licitaciones públicas, como varias que ya están interesadas en la construcción del cuarto puente sobre el Canal de Panamá.

En esa ruta se perfila Mott MacDonald, que forma parte del consorcio PANAMetro que pretende llevar adelante la construcción de la línea 2 del Metro.

“Cuando no se ha estado tan metido en las inversiones públicas durante unos años, que una empresa esté ahí en uno de los grupos es muy bueno”, analiza el joven embajador.

Otro aspecto que confirma el interés del Reino Unido en Panamá es la expansión de su embajada en el país. Mientras las medidas de austeridad del gobierno han obligado a recortar el presupuesto de varias, aquí ha crecido el doble en unos cuatro años. Lo mismo con su equipo de trabajo.

Además del enfoque en infraestructura, el sector de energías renovables también está en el radar británico. Ya una empresa lleva adelante un parque de energía solar en Penonomé.

Pero la relación con Panamá va más allá del comercio y las obras. El Reino Unido cuenta con una fuerte legislación en cuanto a anticorrupción, blanqueo de capitales y soborno.

Collard señala que Cancillería se puso en contacto con su embajada para solicitar asistencia y la experiencia británica en el área y reforzar el marco legal panameño en esta sentido.

PERFIL

Ian Collard es embajador en Panamá desde noviembre de 2013, luego de trabajar durante más de una década en el servicio diplomático británico. También formó parte del Consejo de Seguridad de las Naciones Unidas, entre otros. Tiene un máster y un doctorado en ciencias biológicas y antropológicas en el King’s College, Cambridge University.Además, es un apasionado seguidor del equipo de fútbol Tottenham Hotspur.

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