´MISIÓN CUMPLIDA, HOUSTON´

Atlantis aterriza; acaba una era

´Tras servir al mundo durante 30 años, el transbordador espacial se ha ganado un lugar en la historia´, dijo Ferguson.
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El Atlantis tocó tierra ayer, jueves, en el Centro Espacial Kennedy de Florida, poniendo fin a una odisea de 30 años del programa de transbordadores de la NASA.

Trabajadores de la NASA esperaron al borde de la pista al amanecer para dar la bienvenida al Atlantis y a su tripulación, al regreso de una exitosa misión de abastecimiento de 13 días a la Estación Espacial Internacional, y para celebrar el fin del programa de transbordadores tras 135 vuelos.

El comandante Chris Ferguson pilotó, suavemente, la nave de 100 toneladas de peso en el aterrizaje en el centro espacial, a pocos kilómetros de donde el Atlantis se exhibirá como pieza de museo. El estruendo rompió el silencio previo al amanecer en el centro espacial, la última vez que sus residentes escucharán el sonido de un transbordador regresando a casa. Ferguson aterrizó el Atlantis a las 5:57 de la mañana, hora del este de Estados Unidos (09:57 GMT), finalizando un viaje de 8.4 millones de kilómetros y cerrando un capítulo clave en la historia de los vuelos espaciales.

“Misión cumplida, Houston”, dijo Ferguson a través de la radio al centro de control de la misión. El astronauta Barry Wilmore, desde el centro de control, le respondió: “Aprovechamos esta oportunidad para felicitarte, Atlantis, así como a los miles de individuos apasionados en todo este gran programa espacial que dio fuerza a esta increíble nave espacial, que durante tres décadas ha inspirado a millones de personas alrededor del mundo”.

El regreso del Atlantis, la misión 135 de los transbordadores, pone fin a un programa de 30 años que hizo que los vuelos espaciales parecieran una rutina, a pesar de los dos accidentes mortales en los que murieron 14 astronautas y que destrozaron dos de las cinco naves espaciales de la NASA.

La última junta de investigación de accidentes recomendó la retirada de los transbordadores, luego de que se finalizara la construcción en la Estación Espacial, un proyecto de 16 países de 100 mil millones de dólares.

El objetivo se alcanzó este año. “Su trabajo está hecho. Los tenemos de vuelta y podemos dejarlos seguros en museos y sentirnos orgullosos de lo que hicieron”, dijo el veterano astronauta Stephen Robinson, quien se encontraba en la pista.

Los detalles sobre el programa de seguimiento están aún pendientes, pero el objetivo general es construir una nueva nave espacial que pueda viajar más allá de la órbita de 400 kilómetros de la estación y enviar astronautas a la Luna, asteroides y otros destinos del espacio.

MEDIDA PRECAUTORIA

La tripulación final del transbordador incluyó solo cuatro astronautas —Ferguson, el piloto Doug Hurley, el ingeniero de vuelo Rex Walheim y el especialista de la misión Sandy Magnus— en lugar de los seis o siete normales en este tipo de misiones. Fue una medida de precaución en caso de que el Atlantis resultara demasiado dañado para intentar retornar a la Tierra. Sin más transbordadores disponibles para un rescate, el plan B de la NASA era confiar en las cápsulas rusas Soyuz.

Ferguson agradeció a los miles de trabajadores que participaron en el programa en los últimos años, y dijo que esperaba que “este vehículo fantástico” inspire a una nueva generación de exploradores espaciales.

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