PREMIO NOBEL DE MEDICINA. transformaN conocimiento del sistema inmune

En busca de inmunidad

El premio de Medicina abrió la ronda de los Nobel, hoy sigue el de Física y continuará con los de Química, Literatura, de la Paz y Economía.

El Instituto Karolinska de Estocolmo premió ayer lunes con el Nobel de Medicina o Fisiología a tres científicos por sus logros en el estudio del sistema inmunológico, que han abierto nuevas vías para prevenir y tratar enfermedades.

Los trabajos del estadounidense Bruce A. Beutler, el francés Jules A. Hoffmann y el canadiense Ralph M. Steinman posibilitaron mejoras en las vacunas contra infecciones y el tratamiento de los tumores y de las enfermedades inflamatorias.

A Beutler y a Hoffman, que se repartirán una mitad del premio de 10 millones de coronas suecas (1.5 millón de dólares), se les ha distinguido “por sus descubrimientos relacionados con la activación de la inmunidad innata”, según el fallo del Comité Nobel de Medicina.

En el caso de Steinman, al que corresponde la otra mitad, se reconoce “su descubrimiento de la célula dendrítica y su rol en la inmunidad adaptativa”, última etapa de la respuesta inmunitaria del cuerpo humano.

Tres horas después de difundirse los nombres de los ganadores, el Comité Nobel de Medicina confirmó que Steinman murió el viernes de cáncer a los 68 años.

Pese a que sus estatutos prohíben expresamente premiar a alguien a título póstumo, salvo que muera en el período transcurrido entre la concesión y la entrega del premio, la Fundación Nobel decidió tras una reunión de urgencia mantener el galardón a Steinman.

Jules Hoffmann (1941), de origen luxemburgués pero nacionalizado francés, investigaba a mediados de la década de 1990 cómo las moscas de la fruta combaten las infecciones, y disponía para ello de moscas con mutaciones en varios genes, como los receptores Toll.

Al infectar a las moscas con bacterias u hongos, observó que las que tenían mutaciones en los receptores Toll morían porque no eran capaces de construir una defensa efectiva.

El científico descubrió que estos receptores estaban implicados en detectar microorganismos patógenos y que era necesario activarlos para lograr una reacción exitosa contra estos.

A finales de esa década, Beutler (Chicago, 1957) buscaba un receptor para fijar los lipopolisacáridos (LPS), polímeros que forman una especie de capa protectora de células bacterianas. Beutler descubrió que los ratones resistentes a los LPS tenían una mutación en un gen muy similar al gen Toll de las moscas de la fruta, lo que demostró que los mamíferos y las moscas de la fruta usaban moléculas similares para activar la inmunidad innata. Los descubrimientos de Hoffman y Beutler impulsaron la investigación en el área de la inmunidad innata, y en la actualidad han sido identificados en humanos y ratones una docena de receptores similares a los Toll.

ENFOQUE

Bruce Beutler

Xavier Sáez-Llorens

EL HOMBRE. El reconocimiento más sublime en la carrera de un médico es obtener un Premio Nobel por los sacrificados años de estudios y publicaciones, usualmente alcanzados en detrimento de vida social o familiar. Conocí al Dr. Bruce Beutler, médico internista, cuando trabajaba como profesor asistente de inmunología en la Universidad del Suroeste de Texas en Dallas.

Yo hacía mi doctorado en infectología. Junto a un amigo de formación, diseñamos varios estudios de investigación en el modelo animal de meningitis y artritis infecciosa, destinados a explorar el rol de ciertas substancias sintetizadas por nuestras células. Por fortuna, el descubridor de la molécula de TNF, laboraba en el mismo piso de nuestro laboratorio y gustosamente accedió a colaborar.

Su cooperación fue inestimable y floreció en publicaciones que ayudaron a diseñar estrategias terapéuticas para varias infecciones humanas. Estos artículos adquieren un valor sentimental agregado al enterarme de su prestigioso galardón. Recuerdo a Bruce, aparte de brillante y docente científico, como una persona accesible, amable, con gran sentido del humor y humanismo ejemplar. Una espectacular noticia, sin duda.

El autor es Médico infectólogo

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