LECCIONES EN ARABIA SAUDITA

Sed que traga petróleo

Mediante el consumo de energía, la desalinización reduce la cantidad de crudo disponible para los lucrativos mercados exportadores.

Mucho antes de entender el valor del petróleo, el reino desértico de Arabia Saudita conocía el valor del agua. Pero los desafíos en materia de agua del principal exportador de crudo del mundo aumentan mientras el consumo de energía para desalinización erosiona los ingresos petroleros.

El nivel máximo de agua disponible se cierne de manera inquietante sobre el pico de producción petrolera, la teoría de que las reservas de combustible están en o cerca de su límite y que no tienen adónde ir, excepto hacia abajo.

El uso del agua en el reino casi duplica el promedio per cápita global y está aumentando a un ritmo más rápido que la veloz expansión de la población de Arabia Saudita y su desarrollo industrial.

En 2008, Riad abandonó un defectuoso plan para lograr la autosuficiencia en trigo y apunta a depender 100% de las importaciones para 2016. “La decisión de importar es para preservar el agua. No es una cuestión de costos.

Críticos se quejan de que las políticas aún no están integradas y dicen que el riesgo es que los agricultores sauditas se vuelquen a cultivos que necesitan aún más agua. “Muchos granjeros que solían cultivar trigo empezaron a cultivar pasto en su lugar, lo que genera dividendos más inmediatos. Pero lamentablemente el pasto usa cuatro veces más agua que el trigo”, indicó Abdulaziz Rabih al Harbi, profesor de la Universidad Rey Saud y miembro del comité de agricultura de la Cámara de Comercio e Industria de Riad.

Como una de las principales fuentes de desarrollo y empleo del reino, la agricultura es un asunto políticamente delicado, y por ende, reducir la actividad no es una opción. Pero con una porción tan pequeña del país propicia para el cultivo se requiere una solución integral, según funcionarios de la industria. Un cupo de agua para el sector agrícola y una campaña para reducir el consumo de trigo, que está aumentando a 5% anual, son soluciones posibles, dijo Hasan al-Shehri, presidente de la Asociación Cooperativa del Trigo en el Reino y gerente general de Saudi Agricultural Development Co.

NIVEL MÁXIMO DE AGUA

El ministro de Agua y Energía saudí, Abdullah al Hussayen, dijo en mayo que la demanda de agua está creciendo a más de 7% anual y que se necesitarán más de 500 mil millones de riales (133 mil millones de dólares) de inversión en el sector de este recurso y de la energía en la próxima década.

La consultora Booz & Company estima que el uso del agua de Arabia Saudita ronda los 950 m3 per cápita al año, comparado con el promedio mundial de 500 m3. La agricultura es el mayor consumidor de agua, absorbiendo de 85% a 90% del suministro del reino, según el viceministro de Agricultura para Investigación y Desarrollo de Arabia Saudita. De esa cantidad, casi entre 80% y 85% provino de acuíferos subterráneos.

Con precipitaciones anuales promedio de alrededor de 100 milímetros, los antiguos acuíferos sauditas son su medio de vida.

Pero tal como los teóricos del nivel petrolero creen que las reservas mundiales de crudo convencional están en o cerca de su tope, los partidarios de la postura del nivel máximo de agua dicen que el recurso se agota de forma irreversible.

Booz & Company ha dicho que algunos de los acuíferos de la región –también llamados “agua fósil” ya que contienen agua de lluvia que cayó hace miles de años– se han tornado demasiado salados para ser consumidos.

ALTO COSTO

La alternativa, la desalinización, quita a Arabia Saudita su otro recurso preciado, el petróleo, al consumir tanto su crudo como sus ingresos petroleros. Saline Water Conversion Corp. (SWCC) de Arabia Saudita produce 3.36 millones de m3 de agua desalinizada al día, a un costo diario de 8.6 millones de riales ($2.28 millones) en base a cifras de SWCC del 2009 –las últimas disponibles–, cuando el costo de producir un m3 de agua desalinizada era de 2.57 riales. Transportarla añadía otros 1.2 riales por m3, poco más de un dólar.

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