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CANAL DE PANAMÁ

Cien años brillantes: Gene Bigler

El 15 de agosto marcó el 100º aniversario del primer cruce comercial, en 1914, por el famoso corredor de 50 millas que une al océano Atlántico con el Pacífico. Estados Unidos (EU) terminó de construir el Canal a un alto costo humano y económico para convertirse en un poder mundial. Sin embargo, desde que sus operaciones se entregaron a Panamá, a fines de 1999, la mayoría de los estadounidenses ya no sabe cuánto el Canal todavía contribuye a nuestra competitividad global.

En verdad, el olvidar cómo hemos establecido nuestras conexiones o cómo operan pone en peligro todo lo logrado en el comercio mundial. En 1915 La Gran Exposición Panamá-Pacífico en San Francisco –la primera Feria Mundial en el océano Pacífico– nos elevó al escenario mundial y transformó una ciudad que había sido devastada por un terremoto pocos años antes en el emporio internacional que es hasta hoy.

Panamá confirió un servicio similar a California durante la fiebre del oro, pero eso también se ha olvidado. Anterior a la maravilla humana y tecnológica del Canal de Panamá, la construcción del ferrocarril, 1851-55, fue uno de los mayores triunfos ferroviarios del mundo. La ruta panameña a los campos auríferos, no la continental, fue mucho más importante para que el mundo se conectase con California y –aún más importante– para remitir el oro a la Costa Este e integrar la Costa Oeste al resto del país.

Para el inicio de la Guerra Civil, las acciones del Ferrocarril de Panamá eran las más valiosas en la Bolsa de Nueva York, alcanzando $850 por unidad en 1868, convirtiendo el caballo de hierro en un caballo de oro.

Así como nos olvidamos del papel del ferrocarril panameño en nuestra fiebre del oro, también ignoramos el papel del Canal en el establecimiento de la industria de embarques marítimos y la integración de las fábricas y granjas californianas a la plataforma económica nacional.

Su principal uso durante los primeros 40 años de operación del Canal fue el intercambio entre las dos costas estadounidenses. Mucho antes ya había gran intercambio con China y Japón, pero el Canal fomentó el crecimiento de grandes puertos desde Long Beach a Seattle. Todavía dominan las conexiones marítimas de EU, pero primero permitieron que el petróleo californiano alimentara la base energética nacional y conectara la aviación, plantas automotrices y otras industrias del oeste a los materiales y mercados del este. Y una vez establecida la importancia de esta conexión fue que invertimos en los ferrocarriles y carreteras que nos permiten cantar de “esta tierra que fue hecha para ti y para mí”.

Ahora la Autoridad del Canal de Panamá (ACP) –empresa estatal panameña que opera el Canal– se ha embarcado en un inmenso proyecto que doblará la capacidad de la vía náutica, lo que continuará fomentando nuestra competitividad global.

La ACP invierte unos 6 mil millones de dólares para permitir –con más eficiencia y mayor seguridad– el tráfico de las naves de mayor calado que navegan hoy en día. En el ínterin, EU invierte entre 12 mil y 15 mil millones de dólares para modernizar sus puertos e infraestructura y mantenerse competitivo ante estos cambios en la industria del transporte marítimo.

Aún más importante: el Canal de Panamá se ha convertido en tal éxito económico que hoy propulsa la más dinámica economía en Latinoamérica y EU no necesita ya invertir mucho en garantizar el uso del Canal.

Al contrario, al entregar el Canal a nuestros vecinos, hemos mejorado mucho nuestra imagen internacional y los panameños están transformando su país en un nuevo dínamo para las Américas. Una empresa estadounidense, CH2M Hill, participa en el proyecto de expansión del Canal, y la creciente colaboración entre EU y Panamá demuestra cuanto más ganamos al trabajar con nuestros vecinos, en lugar de imponerles nuestra voluntad.

El potencial para los próximos 100 años puede que termine siendo más brillante que los pasados 100 de los que estamos tan orgullosos… aunque no sepamos mucho de cómo fue.

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