TOMAR PREVISIONES

Crisis financiera, lección para Panamá: Diego A. de Obaldía

Es una realidad que Panamá disfruta de prosperidad económica y goza de pleno empleo. Sin embargo, en algún momento, la crisis financiera que se desenvuelve tanto en Estados Unidos como en Europa nos tocará la puerta, porque somos un país que está íntimamente ligado a la logística y comercio mundial, al turismo e inversiones extranjeras. Para lograr un aterrizaje suave de la economía debemos estudiar y sacar enseñanzas de la crisis financiera mundial y no cometer los mismos errores. Además, debemos considerar diversificar nuestra estrategia económica para disminuir el riesgo del impacto negativo de las crisis mundiales.

El libro This time is Different, escrito por Carmen Reinhart y Kenneth Rogoff, provee una historia cuantitativa de las crisis financieras acaecidas en la historia de la humanidad. El análisis básico utiliza más de 200 años de data económica de 66 países, representando todas las áreas importantes del mundo entre las que se incluye a Panamá. Esta obra demuestra que las crisis financieras son más comunes de lo que se piensa y que no importa cuán diferentes parecen ser, estas se originan, desarrollan y terminan de manera similar. Algo que todas las crisis financieras tienen en común es que durante los años previos, en la comunidad financiera y el Gobierno, prevalece la idea que “esta vez es diferente” y cuyo síndrome se caracteriza por pensar que las crisis financieras le pasan a otros y en otros tiempos, pero que no nos puede pasar a nosotros hoy y aquí. Prácticamente, sin darnos cuenta nos endeudamos hasta límites insostenibles. En realidad nunca es diferente y en un momento dado, que no se puede predecir, la deuda llega al punto en que se pierde la confianza y sobreviene la crisis.

¿Qué parámetro podemos usar como guía para no endeudarnos más allá del nivel que la prudencia indica? En el escrito titulado Growth in a Time of Debit se demuestra que, en los países emergentes, cuando el endeudamiento del Gobierno sobrepasa el 60% del PIB el impacto negativo es en el orden de 2% del crecimiento del PIB. Este tope de 60% no está muy lejos del endeudamiento de 40% que tenemos hoy. Es interesante notar que en 1983, cuando Panamá no pudo hacer frente a su deuda externa y recurrió al Fondo Monetario Internacional, al final de ese año la proporción de la deuda externa al PIB era 88.1%.

Por fortuna, el sector financiero privado en Panamá ha sido muy cauteloso y moderado en el otorgamiento de financiamiento. En Panamá solo se otorga un financiamiento si el solicitante demuestra que tiene la capacidad de pagar y la solvencia moral (buen historial de crédito). Durante el boom inmobiliario, algunos bancos adoptaron la política de no prestar más de una cifra tope razonable por metro cuadrado.

Para que una economía mantenga un crecimiento sostenido, el déficit presupuestario debe ser inferior al crecimiento del PIB. El sector gubernamental, analizado desde una perspectiva estrictamente numérica, mantiene un nivel adecuado de déficit presupuestario dentro del 3% establecido como límite en la política de responsabilidad fiscal.

Por esos motivos, pienso que Panamá no está expuesta al riesgo de caer en una crisis financiera. Sin embargo, somos un país cuya economía depende del comercio mundial. Sabemos que Estados Unidos y Europa han llegado al final de su súper-ciclo de endeudamiento y están en un período de reducción de deuda que se traduce en menor consumo y, por lo tanto, en el mejor de los casos, estarán sumidos en un largo período de crecimiento lento. Definitivamente, en los próximos años Panamá experimentará una contracción en el comercio, logística e inversiones provenientes del extranjero.

Desde su independencia, Panamá encontró su vocación y estrategia natural para el desarrollo, abriendo su territorio en beneficio del comercio y la logística mundial. Esta ha sido una estrategia exitosa y lo seguirá siendo. Sin embargo, me preocupa que el año 2014, una vez terminadas las inversiones en infraestructura, coincida con la desaceleración del comercio mundial; esto hace una tormenta perfecta. Por eso, considero que Panamá debe diversificarse a otras estrategias exitosas de desarrollo económico como las de Chile, Perú y Brasil que se basan, en un alto porcentaje, en recursos minerales e hidrocarburos. Es urgente sentar las bases para la explotación de manera que todos los sectores de la economía se pongan de acuerdo. Por ejemplo, si la preocupación es que se haga un cierre adecuado de las explotaciones, entonces, se puede exigir a las empresas la creación de un fondo que se va alimentando cada año y que al final de la explotación exista el capital para hacerle frente a los costos de un cierre adecuado. Deben quedar claramente establecidos los parámetros para evitar la contaminación ambiental. Si se necesita más personal para supervisar el plan de manejo ambiental, pues se deben contratar. A la vez, se deben encontrar mecanismos razonables para que los beneficios económicos lleguen a las comunidades en donde se desarrollan. Esta nueva estrategia debe surgir de un esfuerzo conjunto entre el gobierno, desarrolladores y la comunidad. Lo importante es diversificar nuestro plan estratégico de desarrollo y protegernos de las fluctuaciones de la economía mundial y las crisis que seguirán sucediendo en el futuro.

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