CAMBIOS EN LOS CONSULADOS

Una canciller con los pantalones bien puestos: Moisés D. Cohen M.

Recién empezaba el gobierno del presidente Juan Carlos Varela, me reuní con una profesional panameña y le comenté que la prueba de fuego para saber si la canciller (a quien no conocía) era realmente honesta, pasaba por el anuncio de cambios importantes en los sistemas de cobro por los servicios de los consulados de marina mercante. Y si ella los proponía, debía contar con el visto bueno del mandatario Varela.

Debo decir, con mucha satisfacción como panameño, que tanto la canciller como el Presidente pasaron la prueba de honestidad de forma satisfactoria. Hace pocos días, ella anunció que se cambiaría el sistema actual a uno con transparencia consular, que evitara la doble facturación en los consulados.

Para los que no lo sabían y como lo dijo la canciller, desde hace muchos años (tal vez 30 o más) el monto que se cobra por ciertos servicios de marina mercante era mayor que lo establecido en la ley. Es por esta razón que habla de acabar con la doble facturación que implicaba el pago de la tarifa legal y, además, un cobro “informal” que no estaba establecido legalmente.

Esto siempre ha dejado muy mal la imagen de Panamá en el extranjero. Las empresas navieras sentían que pagaban algo indebido, pero no podían hacer nada porque así funcionaba el sistema. En una ocasión, el representante de una naviera me dijo: “Panamá is a Mickey Mouse Country”, refiriéndose a que no éramos serios, como país, por estas anomalías en algunos de consulados de marina mercante. Me decía que por los mismos servicios tenían diferentes tarifas y que competían entre sí.

Esa actitud poco seria e irresponsable hizo que Panamá perdiera la oportunidad de atraer a cientos o miles de inversionistas de diversas naciones y áreas de negocios, que no sintieron la confianza necesaria para invertir aquí, pues los cónsules y embajadores eran la primera cara que conocían del país. Y si la primera impresión que se llevan no es positiva, esos empresarios no volverán.

Ahora, con los cambios propuestos, hay varias tareas por hacer, entre las que menciono las siguientes:

1. Pagarle ingresos adecuados a los cónsules y al personal del consulado, según los niveles de vida establecidos para cada país en donde se encuentren.

2. Ajustar las tarifas legales por servicios para que sean razonables y vayan acorde con la realidad de lo que se ha estado pagando.

3. Comunicar, formalmente, el cambio en el sistema de cobros a las empresas navieras y demás usuarios de servicios consulares.

4. Publicar las tarifas legales de los servicios que se prestan en lugares visibles de los propios consulados, en internet y en cualquier otro medio que se estime necesario para que los usuarios las conozcan en detalle.

5. Crear un sistema de pago más adecuado, que brinde mayor transparencia y seguridad.

6. Nombrar personal con el perfil que se necesita, según las tareas que realizan los cónsules y el resto del equipo.

7. Unificar los sistemas de trabajo y las tarifas que se aplican en todos los consulados.

8. Aplicar una estrategia internacional para la atracción de inversiones, segmentada por regiones y por tipos de inversión.

9. Cambiar la imagen de Panamá para que sea visto como un país serio y responsable en asuntos de marina mercante, pues se trata de un aspecto muy importante para la nación.

10. Nombrar a personas de capacidad y honestidad comprobadas en los consulados y embajadas, para que promuevan al país en todos sus aspectos comerciales, y así atraer inversiones importantes.

11. Pedir que todos los cónsules y embajadores envíen informes periódicos a la Cancillería sobre su gestión de promoción de inversiones y otros trámites o funciones que realicen.

Con los cambios que anunció la canciller, y el apoyo del Presidente de la República y su Gabinete, se demuestra que hay voluntad de hacer las cosas bien, para beneficio de los panameños. Estas medidas deben aumentar los ingresos que generan los consulados y la cantidad de inversiones que llegarán al país.

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