INDUSTRIA MARÍTIMA

Un congreso para la historia: Franklin Castrellón

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Cuando en virtud del tratado de 1977, firmado por el expresidente estadounidense Jimmy Carter y el exjefe de Gobierno de Panamá Omar Torrijos, se programó la entrega del Canal a manos panameñas el mediodía del 31 de diciembre de 1999, propios y extraños dudaban de nuestra capacidad para administrarlo y llevar adelante las operaciones que involucran su manejo.

Esas dudas eran la reacción lógica nacional e internacional frente a la historia de la administración pública panameña, plagada de burocracia ineficiente y altamente corrupta, espejo de lo que ha sido la política partidista local. Esa triste historia, aun no superada, ha estado marcada por la falta de la cultura del mérito y del mantenimiento preventivo, pilares del efectivo para el manejo del Canal en manos locales.

El tratado se implementó el 1 de octubre de 1979, y desde entonces se inició un tortuoso proceso de transición que involucró dos elementos vitales para que culminase con éxito en la fecha señalada: la ejecución de las obras necesarias para que la vía fuese transferida en óptimas condiciones de operación, y que el país estuviese preparado para administrarlo y manejarlo en 1999, por lo menos con igual eficiencia y seguridad que lo había hecho Estados Unidos.

Las dudas sobre la capacidad panameña aumentaron, sobre todo, a nivel internacional, a raíz de la crisis que experimentó este país durante la dictadura de Manuel A. Noriega, y tras la invasión estadounidense a fines de 1989, que lo dejó destruido física, financiera e institucionalmente. Frente al reto futuro, los panameños reaccionaron con rapidez y, en relativo poco tiempo, se reconstruyó el Estado, se superó la crisis económica y financiera y se restableció la institucionalidad democrática.

Por iniciativa del expresidente Guillermo Endara, con el apoyo del Programa de las Naciones Unidas para el Desarrollo y el liderazgo de Joaquín J. Vallarino, se realizó el diálogo nacional sobre el Canal entre la clase política, la sociedad civil y la Iglesia católica. De este proceso surgieron el Título Constitucional sobre la vía y la Ley Orgánica de la Autoridad del Canal (ACP), que aislarían la futura administración de la interferencia política.

En ese escenario, el presidente Ernesto Pérez Balladares (1994-1999) tuvo la iniciativa de convocar la celebración del Congreso Universal del Canal en Panamá, del 7 al 9 de septiembre de 1997, coincidiendo con el 30 aniversario de los Tratados Torrijos-Carter. Para su organización designó a Fernando Manfredo, Jr., exsubadministrador y administrador de la Comisión del Canal de Panamá (CCP). Su propósito era informar a la comunidad extranjera sobre los preparativos del país para asumir la responsabilidad de la vía y presentar una visión prospectiva hacia el siglo XXI.

Organizado por Manfredo, quien debió sortear el boicot de la República Popular de China, luego de que Panamá aceptara el apoyo financiero de Taiwan para realizar el congreso, este fue todo un éxito. Ello, y justo es reconocerlo, no hubiese sido posible sin el apoyo del presidente de la junta directiva de la CCP, Joe Reeder. Desde mi perspectiva, no solo se alcanzaron los objetivos señalados, sino que los ejecutivos locales se graduaron con honores ante la comunidad marítima internacional, al proyectar una imagen positiva de la capacidad de los panameños.

Aparte de Manfredo, del entonces administrador del Canal, Alberto Alemán Zubieta, y de Rodolfo Sabonge, a la postre jefe de la División de Investigaciones Económicas y Desarrollo de Mercados de la CCP, el resto de los ejecutivos que dictaron conferencias y participaron en los debates eran desconocidos en el extranjero. Jorge Quijano, hoy administrador de la ACP, disertó sobre “Aumento de la confiabilidad y seguridad de las esclusas”; Carlos Alvarado y Richard Wright, “Sistema de administración de tránsito del futuro”; Juan Héctor Díaz (q.e.p.d.), “Manejo y preservación del principal recurso del Canal”; Alexander Gianareas, “Mantenimiento de primera: factor clave del éxito del Canal”, y Agustín Arias, “Planes de expansión del Canal a largo plazo”.

Allí también se expusieron las proyecciones de tráfico a largo plazo realizadas para el Congreso por Advanced Logistics Group/Europroject y G.P. Wild International (auspiciado por la Unión Europea) y ICF Kaiser International (financiado por la CCP), que coincidieron en que la vía alcanzaría un punto de saturación en los años 2011-2012, por lo que la ampliación prevista para 2020 debería adelantarse para 2014. En su oportunidad, Sabonge analizó las proyecciones de tráfico y concluyó en la necesidad de “iniciar los preparativos para la construcción de un tercer juego de esclusas”.

Otro logro importante del Congreso Universal fue la materialización del compromiso contenido en la Ley Orgánica de la ACP (Art. 19) de crear una Junta Asesora Internacional. Ese logro se formalizó en un foro de usuarios, en el que tanto Manfredo como Alemán Zubieta y otros ejecutivos respondieron a satisfacción las inquietudes de la industria en materia de calidad del servicio y política de peajes bajo administración panameña. Al cumplirse el 17 aniversario del Congreso Universal del Canal cabe honrar a su gestor, Pérez Balladares, a Manfredo y su modesto pero dinámico equipo organizador, y a los ejecutivos del Canal que demostraron que Panamá estaba preparada para administrar su principal recurso.

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