APROXIMACIÓN A LA CIENCIA

La educación panameña a la sombra de un bosón: Louis Taylor

El pasado 4 de julio, desde Europa, la Organización Europea para la Investigación Nuclear (conocida bajo las siglas en francés de CERN) anunció al mundo sobre el posible descubrimiento de una micropartícula escurridiza llamada el Bosón de Higgs, en honor del físico británico Peter Higgs.

Acá en Panamá, esto no dio ni frío ni calor. Unos pequeños párrafos en los periódicos, una pequeña mención en la tele y ya. Algunas personas en la calle ni se dieron por enteradas y no hubo un concurrido número de periodistas buscando a nuestros doctores físicos universitarios esperando una explicación.

La razón es sencilla, la educación panameña no nos da ni nos ha dado las herramientas necesarias para entender estos acontecimientos. A Michael Faraday, en el siglo XIX cuando inventó el motor eléctrico y los políticos le preguntaron para qué servía eso, él simplemente les contestó: “Señor, no tengo la menor idea, aunque seguro que en 20 años usted podrá cobrar impuestos por ello”. Ahora todo el mundo usa el motor eléctrico hasta en los autos. Bueno, en esa etapa estamos nosotros.

Permítanme recordarles un poco de ciencia básica. En la escuela nos enseñaron que lo más pequeño que hay en la naturaleza es el átomo: protones y neutrones unidos en lo que se conoce como el núcleo atómico y electrones girando a su alrededor. La electricidad se la debemos a los electrones, y las explosiones atómicas ocurren cuando se rompe el núcleo del átomo. Hasta aquí estamos todos claros, ¿no? Pues bien, sucede que la tecnología y la investigación han desmenuzado ese prototipo de elementalidad y las partículas más pequeñas de la naturaleza no son los átomos, ahora conocemos de qué se constituyen los átomos: de fermiones y de bosones.

Los fermiones son los componentes de la materia sólida, es decir, los protones, neutrones y electrones. Y los bosones son las unidades mínimas de las fuerzas de la naturaleza.

Estas fuerzas son el electromagnetismo, las fuerzas nucleares fuerte y débil y la gravedad (algunas suenan familiares, otras no, por el momento vamos a dejar la explicación hasta ahí, como fuerzas, sino el artículo se alargaría). Para decirlo en buen castellano: los fermiones son los ladrillos y los bosones son el cemento que mantiene unido a los ladrillos, lo que llamamos fuerzas.

Todas las partículas tienen una propiedad a la que llamamos “masa”. La masa no es lo mismo que el peso. Tenemos la misma masa en la Tierra que en la Luna, aunque allí pesamos menos. Los científicos se dieron cuenta de que a altas energías, la fuerza débil y el electromagnetismo se comportaban igual, pero a bajas energías eran muy diferentes. La partícula responsable del electromagnetismo no tenía masa, pero las partículas responsables de la interacción débil tenían una masa enorme. Es decir, a altas energías se comportaban igual como si no tuvieran masa, pero a bajas energías no. La pregunta que surgió entonces era: Ya sabíamos de qué están hechas las cosas y cómo permanecen unidas pero, ¿por qué tienen masa las partículas?

La respuesta a esta pregunta la dieron muchos físicos, entre ellos Peter Higgs y su descripción es muy original: en todo el universo existe un campo, el campo de Higgs, en donde viajan las partículas. Es como aquel juego de niños lleno de pelotas de plástico que les gusta a nuestros hijos: las pelotas de plástico son el campo y los niños las partículas. Si el niño es delgado y fino, pasa a través de las pelotas sin dificultad. Si es gordo y panzón le cuesta trabajo moverse entre ellas. Un niño tiene menos masa y el otro más masa. Pero para que exista un campo, en física, debe existir una partícula asociada al campo, es decir, en el campo de pelotas de plástico debe existir, por supuesto, ¡la pelota!, de ahí el bosón de Higgs, ¿por qué bosón? Bueno, ahí sí entraríamos en términos muy complejos en física de partículas, se dice que es bosón ya que su espín es nulo... Pero no me voy por esa vía y mejor se los dejo de ese tamaño para su propio escrutinio.

Lo que sí me interesa, es que comprenda, que el misterio de por qué tienen masa las partículas, que era una teoría muy bonita, ya está casi corroborada y nuestra noción de qué está hecho el universo no será más un cuento de hadas, sino una realidad demostrada. Es decir, estamos constituidos por micro ladrillos unidos con cemento-fuerzas y ¡ambas con masa!

Como ve, todavía nuestra educación está a años-luz de otras naciones, pero tenemos esperanza, la prueba es que este artículo salió publicado, usted tuvo el interés de leerlo y en un paisito tan chico, como el nuestro, hemos recorrido, usted y yo, la primera pulgada de la gran milla del conocimiento. Que pase un excelente día.

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