TERCER JUEGO DE ESCLUSAS.

Un mal negocio para Panamá

Me opongo a la propuesta de ampliar el Canal presentada por la Autoridad del Canal de Panamá (ACP) el pasado 24 de abril, por ser un mal negocio para Panamá, en el que el país podría perder cientos de millones de dólares.

La ACP asegura que el proyecto generaría una tasa de rendimiento de 12% en términos reales (pág. 65). Aún si estuviera bien calculada (y puedo demostrar que no lo está, pues los ingresos "netos" del proyecto fueron arbitrariamente inflados) esa tasa de rentabilidad sería aceptable únicamente para un proyecto de riesgo intermedio.

Pero este es un proyecto de muy elevado riesgo. Primero, por su larguísimo plazo de ejecución (ocho años de construcción, que podría ser más prolongado). Segundo, por los antecedentes de proyectos similares, que han terminado costando el doble de lo originalmente presupuestado.

Peor aún, existen indicios de que el monto de la inversión ha sido subestimado. La ACP insiste en que este proyecto costaría 5 mil 250 millones de dólares (incluyendo unos $1,500 millones en "contingencias"). Pero en mayo un comité de la Sociedad Panameña de Ingenieros y Arquitectos (SPIA) estimó que la obra costaría más de 7 mil millones de dólares, cifra con la cual concuerdan otras fuentes.

Además, la citada tasa de rentabilidad del proyecto se basa en la dudosa suposición de que el tránsito de carga por el Canal aumentará 3% por año por 25 años consecutivos.

Ese porcentaje está cercano a la experiencia histórica reciente, pero lo más probable es que no se mantendrá durante las próximas décadas. Primero, porque el intercambio entre China y Estados Unidos tenderá a perder dinamismo; segundo, porque se abrirán a la navegación dos rutas árticas (una al norte de Canadá, otra al norte de Rusia); y tercero, porque se expandirá el sistema inter-modal de EU.

Si se calcula correctamente la tasa de rentabilidad; si, como es probable, el monto de inversión resulta cercano o superior a 7 mil millones de dólares; y si, como también es probable, el crecimiento del tránsito de carga baja a 2% anual, la tasa de rentabilidad del proyecto de ampliar el Canal sería, al fin de cuentas, negativa.

Esto equivale a decir que Panamá perdería cientos de millones de dólares en el proyecto de ampliar el Canal, construyendo un tercer juego de esclusas, todo para beneficio de unas cuantas empresas constructoras, bancos y navieras.

¿La opción? Plantear, sobre la base de un mutuo beneficio, a los principales usuarios del Canal (Estados Unidos y China), a que financien la ampliación. Pero no a través de los peajes, como sugiere la ACP (pues los peajes son propiedad del pueblo panameño), sino por la vía de una donación o de un aporte de capital. Simultáneamente, Panamá debe utilizar las ganancias del Canal para impulsar un plan de desarrollo económico para erradicar la pobreza en el país.

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