AUTOSUFICIENCIA

¿Otro plan Veraguas para Panamá?: Manuel Cambra

En estos momentos en que se debate en los medios de comunicación y en las redes sociales el papel paternalista del Estado panameño, en especial, la participación de los diputados en la entrega de bonos de alimentos provenientes de los fondos estatales, es necesario reflexionar sobre un hecho histórico desconocido por la mayoría de los ciudadanos. Quienes lo vivieron están muy avanzados de edad o han fallecido, y este episodio de la vida interiorana fue relegado al olvido por aquellos que optaron por resaltar el paternalismo estatal que hemos heredado a través de lustros de gobiernos en dictadura y democracia.

A finales de la década de 1950, llegó a la provincia de Veraguas un sacerdote oriundo del pueblo de San Carlos, en Panamá, llamado Alejandro Vásquez Pinto. La situación social y cultural que encontró en San Francisco de Veraguas, Santa Fe y Calobre era representativa de toda la provincia: pobreza extrema, analfabetismo, atraso, miseria, enfermedad espiritual y física, caciquismo por parte de los terratenientes, muerte, carencia de caminos, escuelas, hospitales. En pocas palabras, una región abandonada por la acción gubernamental. El padre Vásquez Pinto comenzó a trabajar afanosamente con los campesinos, para tratar de elevar su autoestima y organizándolos en pequeñas precooperativas, tarea nada fácil debido a la idiosincrasia del hombre de campo.

Cuando monseñor Marcos Gregorio McGrath tomó posesión como obispo de la Diócesis de Santiago de Veraguas, en mayo de 1963, designó al padre Vásquez Pinto como vicario general de la diócesis, a fin de que colaborara con él. Existían entonces algunos programas de asistencia como los que fueron generados por la Alianza para el Progreso, que habían iniciado su colaboración con el padre Vásquez Pinto.

El desempeño del religioso fue evaluado de manera positiva y monseñor McGrath lo envió a la Universidad de San Javier en Antigonish, Nueva Escocia, en Canadá, junto a un campesino veragüense. Ambos salieron a estudiar Administración Cooperativa. Todos los planes y proyectos a favor de los campesinos, iniciados por Vásquez Pinto, fueron adoptados y dimensionados con gran visión por monseñor McGrath, luego de ordenar un estudio socioeconómico y cultural de esa provincia, que sirvió de base para estructurar el denominado Plan Veraguas. Monseñor McGrath venía de experimentar una intensa vivencia con los pobres de las callampas en Chile, donde recibió la portentosa influencia del obispo de Talca, monseñor Manuel Larraín, que había desarrollado un ambicioso trabajo junto a los pobres de los campos de Santiago de Chile y de su diócesis.

Mientras monseñor McGrath asistía al Concilio Vaticano II, aportando su ilustración para que la Iglesia católica retomara su camino de opción por los pobres, monseñor Vásquez Pinto quedaba encargado del Plan Veraguas. De esta manera se concretaron organizaciones como el Centro de Estudios y Promoción Social; la Cooperativa Juan XXIII, las escuelas radiofónicas a través de Radio Veraguas, la agricultura orgánica, proyectos habitacionales y otras. La colaboración de las agencias estatales era muy limitada.

Hacia finales de 1967, existían más de 15 mil campesinos organizados en cooperativas. Todo lo anterior fue logrado, colocando al campesino como forjador de su propio destino. Él mismo tenía que hacer el esfuerzo por salir de su estado de pobreza extrema, a través del trabajo organizado, apoyado con asesoría técnica, préstamos blandos y equipos. Todo lo que recibía tenía un valor, un costo que pagaba con su propio esfuerzo; el producto de sus campos era comercializado por la Cooperativa Juan XXIII y, por fin, el campesino se dio cuenta de que podía tener un futuro mejor.

Cuando los militares se encaramaron en el poder, a partir del 11 de octubre de 1968, su interés fue apoderarse del Plan Veraguas; ellos no podían permitir que la Iglesia organizara y educara al campesino, ni que surgieran líderes comunitarios. Se desató una persecución en contra del campesinado, a ciertos líderes se les ofrecieron prebendas y puestos gubernamentales y a Vásquez Pinto y a otros religiosos se les amenazó con la deportación. Eventualmente, el Gobierno se apoderó del Plan Veraguas y lo reemplazó por un programa paternalista que incluyó los Asentamientos Campesinos, que acabaron siendo un millonario fracaso. O sea, el paternalismo no nació hace cinco años, tiene más de 50 de estar enquistado en medio de la pobreza del pueblo panameño.

Dudo mucho que ese paternalismo de medio centenario en existencia pueda ser desmontado de un solo golpe, sin que se generen situaciones caóticas y de confrontación. Debe ser el trabajo conjunto de Gobierno y sociedad civil, de las iglesias y los clubes cívicos, mientras se potencian programas de asistencia social que tengan como objetivo final crear las condiciones para que el individuo salga por su propio esfuerzo de la situación de pobreza en que se encuentra. Para eso hay que levantar la autoestima del pobre, hay que educarlo. Dijo el papa Francisco, jesuita, en una ocasión: “La solidaridad no se reduce a las diversas formas de asistencia, sino que se esfuerza por asegurar que un número cada vez mayor de personas puedan ser económicamente independientes”.

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