INTERVENCIÓN PERNICIOSA

El problema con la producción de arroz: Annette Planells

Los inventarios de granos históricamente han sido amortiguadores de las variaciones de precios debido al exceso o falta de producción. Estos inventarios fueron disminuyendo a partir de 2004 debido, entre otras cosas, al crecimiento de la población mundial, la disminución de hectáreas arables por persona, una mejora en la alimentación de poblaciones en India y en China, y al cambio climático.

Al disminuir estos inventarios, no solo aumentaron los precios en todo mundo, sino que estos permanecen inestables. Panamá, siendo un país tan pequeño, poco puede hacer para influir en los factores mencionados, pero la oportuna respuesta pudo haber minimizado sus efectos en el abastecimiento y precio del arroz, principal carbohidrato en la dieta del panameño.

En el año 2004, alrededor de 2 mil productores sembraban más de 78 mil hectáreas de arroz, sin embargo, factores como el aumento de los insumos, fenómenos climáticos como las corrientes de El Niño y La Niña, plagas como el ácaro spinky y una política gubernamental que favorecía las importaciones por encima de la producción nacional, llevaron a que en 2009 solo quedaran en la actividad cerca de mil 400 agricultores dedicados a la siembra de 58 mil hectáreas.

En la cadena del arroz hay diversos jugadores: productores, importadores, distribuidores de insumos, molinos, bancos, distribuidores de arroz, comercializadores, el Gobierno y los consumidores. Cada uno de estos juega un papel importante y, de la coordinación de todos, debe salir la solución a este problema. Hoy es una realidad que los bancos estatales demoran mucho tiempo en aprobar préstamos, y los bancos privados evitan prestarle al sector, por el alto riesgo que esto representa. Este papel lo han asumido los distribuidores de insumos, incluyendo estos costos en los precios.

Sin embargo, después de la aparición del ácaro spinky y, por la falta de respuesta del seguro agropecuario, una gran cantidad de productores se vio económicamente afectada, sin poder cancelar sus deudas, afectando sus facilidades de crédito. Algunas asociaciones de arroceros intentaron financiar la actividad sin tener la capacidad administrativa para hacerlo de forma efectiva, lo que hizo que quedaran en una situación financiera muy difícil. Bajar los intereses no resolverá el problema, mientras el riesgo del sector no pueda minimizarse con el seguro agropecuario. Hoy este seguro es insuficiente y su respuesta es tardía.

La tarea de los molinos es recibir el arroz húmedo, procesarlo y empacarlo para la distribución. En Panamá hay suficientes molinos para procesar el que se consume. Los molineros, tradicionalmente, compraban parte de la producción local y esto les daba acceso a importar arroz a mejor precio en el mercado internacional. En 2011, el 95% del importado venía en cáscara, es decir, los molinos lo recibían, lo procesaban y lo vendían. En 2013, este porcentaje cayó a menos del 30%, de forma que apenas el 70% del producto que se importa viene procesado y listo para el mercado nacional. Adicional a esto, el Instituto de Mercadeo Agropecuario –que compraba localmente el arroz hasta 2011– en el 2013 importó directamente más del 50%. Todo esto ha llevado a los molinos a una baja muy grande en sus ventas, lo que les impide comprar la cosecha de arroz, y los productores protestan porque no tienen cómo venderla.

En la cadena ideal del arroz, los productores siembran, los bancos financian, los distribuidores venden insumos, los molinos procesan, los distribuidores del grano hacen esa labor y los comerciantes venden el grano. Hoy los productores abandonan la actividad, los distribuidores de insumos y las cooperativas de arroceros financian, los molinos desaparecen, y el Gobierno distribuye y comercializa. Parece la receta perfecta para el desastre.

El problema es complejo, y no se resuelve solo con inversiones en riego. Hay que analizar el papel que juega cada eslabón de la cadena y coordinar esfuerzos para garantizar la producción a costos competitivos, que nos dé la tranquilidad de contar con el suministro a un precio que los panameños puedan pagar.

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