OPERACIÓN DEL CANAL

La realidad de la crisis del agua: Roberto Van Hoorde

Vivimos en un país rodeado de agua, pero que no sabe aprovecharla bien. Durante las últimas décadas, hemos ignorado una realidad que cada vez es más apremiante: necesitamos contener y administrar mejor las fuentes que alimentan la cuenca del Canal, así como la cultura de consumo de agua.

La cuenca hidrográfica del Canal de Panamá tiene una superficie total de drenaje de 3 mil 338 kilómetros cuadrados (km2), dividida básicamente en dos grandes embalses:

1. El lago Gatún, que posee 2 mil 312 km2, a una elevación de 26.67 metros (nivel máximo operativo), 436 km2. El almacenamiento útil entre las elevaciones, 24.07 metros y 26.67 metros, es de 1072.7 millones de metros cúbicos (mm3). Hoy día, dicho lago está en un nivel de 24.7 metros (81.01 pies), apenas 63 centímetros por encima de su nivel mínimo operativo para el tránsito de buques.

2. El lago Alajuela, que posee mil 026 km2, a elevación 76.81 metros, 45.1 km2. El almacenamiento útil entre las elevaciones, 57.91 metros y 76.81 metros, es de 642.5 mm3. Actualmente, dicho lago está al nivel de 64.28 metros (210.83), cuando su nivel mínimo es 62 metros (203.3 pies) sobre el nivel medio del mar.

Estos niveles tan bajos en el Alajuela son críticos por dos razones: se agota la reserva del Canal y se dificulta la potabilización del agua, dado que las bombas empiezan a succionar lodos, dificultando la floculación de sólidos en el proceso de filtrado y purificación del agua. Por ende, se encarece el proceso de filtración, pudiendo llegar al punto de romper succión dichas bombas de agua, llegando entonces a un punto de crisis en el que se generaría el desabastecimiento.

El lago Gatún está cerca de su punto mínimo para la navegación sin restricciones. La tendencia, debido al fenómeno de El Niño, es que seguirán bajando los niveles. Y a eso sumamos los consumos de las potabilizadoras de Miraflores, Mendozas, Monte Esperanza y Laguna Alta. También debemos considerar el agua que se utiliza para el relleno de las nuevas esclusas y el canal de acceso entre Miraflores y el puente Centenario, aumentando así la merma de los niveles del Gatún.

Necesitamos entender bien esto para comprender por qué es tan necesario que el río Trinidad sea represado y el río Indio pueda ser desviado por completo hacia el lago Gatún, dado que se pierde al Atlántico hoy día. Estas no son ideas nuevas. En 1936, existía un plan para dicho desvío, y compensar el gasto del tercer juego de esclusas que inició pero no terminó Estados Unidos. Ahora hay que sumar que, poco a poco, ha habido comunidades que se han ido tomando las tierras, y si no se hace ahora, cada vez será más difícil llevar esto a cabo.

Es seguro que estas acciones tengan su costo político, social y ambiental, pero podrían ser bien llevadas mediante la creación de granjas acuáticas sostenibles para los campesinos de esas áreas, como forma de mitigar el impacto social y económico.

Debemos considerar que la ciudad crece a pasos agigantados, de forma que un nuevo Canal, tal vez diseñado para no utilizar tanta agua en cada esclusaje como el primero, no deja de representar un consumo más a la ya golpeada operación.

Fenómenos como El Niño, que en dos años consecutivos ha castigado al agro y a nuestras mayores industrias, la canalera y la portuaria, inciden directamente en el aumento de costos y en las mermas en las utilidades, dando como resultado situaciones que en 100 años nunca fueron percibidas.

Tenemos que crear, con urgencia, una cultura de ahorro de agua, porque este recurso podría ser no tan renovable, de seguir con las malas prácticas de consumo y con la tala indiscriminada, sobre todo, en la cuenca canalera.

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