RUMBO ECONÓMICO

Seamos responsables, no lo gastemos todo: Fernando Aramburu P.

Mucho se ha hablado sobre el estado de las finanzas públicas panameñas y su futuro, y sobre si el nivel de endeudamiento que se pretende incurrir en este período es razonable o no.

De acuerdo a las últimas proyecciones presentadas por el Ministerio de Economía y Finanzas (MEF), la deuda pública alcanzaría, a fines de 2014, el monto de 14 mil 852 millones de dólares. Es decir, casi 4 mil millones más que el saldo a finales de 2009, lo que presenta un 35% de aumento en el período. Este incremento es significativo, sobre todo si lo comparamos con los dos quinquenios anteriores, cuando la deuda aumentó en mil millones y 2 mil 250 millones de dólares, respectivamente.

Este aumento significativo lo justifican, argumentando que, debido al crecimiento económico que experimentaremos, proporcionalmente el monto de la deuda sobre el PIB (producto interno bruto) no aumentaría, más bien disminuiría en algo como porcentaje. Sin embargo, antes de concluir eso debemos tomar en cuenta otros aspectos y antecedentes.

En primer lugar, recordemos que el gobierno anterior asumió una deuda del 70.4% del PIB nominal, y a pesar de que llevó un plan de inversiones agresivo y mantuvo la economía en crecimiento a una tasa promedio de 8.4%, en el quinquenio logró disminuir la deuda a 44.6%, es decir 37% menos, dejando al país con una calificación de BB+ positivo desde un BB– negativo que recibió en el año 2004, recuperando la posición que habíamos dejado en 1999 de BB+ estable, preparando el terreno para que las casas calificadoras otorgaran el grado de inversión ya merecido a la República de Panamá.

La programación financiera revisada recientemente por el MEF (2011–2014), si bien propone una disminución del porcentaje de la deuda en algunos puntos al final del período, no convencen, porque el MEF para poder acomodar los niveles de gastos adicionales, cambió la Ley de Responsabilidad Fiscal, dejando por fuera de la contabilidad fiscal a tres importantes empresas del sector público (Etesa, Ena y Tocumen S.A.) que juntas sumarán unos 2 mil millones de dólares adicionales en deuda no contabilizada.

Adicionalmente, los proyectos llave en mano que se iniciaron, modestamente, al final del gobierno anterior, han sido llevados al extremo por los actuales financistas, quienes programan proyectos por más de 4 mil millones de dólares, que se pagarían después de terminados, dejándole una deuda adicional al próximo gobierno, la que estimamos, al menos, en 2 mil millones de dólares.

Así las cosas, nos encontramos con un panorama muy diferente, en el que la deuda pública real llegaría a casi 19 mil millones de dólares, equivalente a un 46% del PIB, lo que significaría el mayor aumento de deuda en la historia de la República. Para muestra, a junio de este año el gobierno ya había aumentado en mil 700 millones de dólares el nivel de deuda, sin incluir los proyectos llave en mano ya iniciados ni la compra de los corredores.

Actualmente, Panamá experimenta una época de crecimiento económico extraordinario, con riesgos de sobrecalentamiento e inflación, a pesar de que los países desarrollados están en riesgo de una nueva recesión. Gran parte de este crecimiento se debe a los proyectos relacionados con la expansión del Canal, la inversión privada, extranjera y local, y las inversiones del gobierno.

Nuestra recomendación al MEF es que se revalúe el ambicioso programa de inversiones anunciado, especialmente los proyectos llave en mano, llevándolos a niveles más razonables, que nos permitan continuar con el crecimiento económico a buen nivel, pero sin poner en riesgo el estado de las finanzas públicas y la presión sobre el costo de la vida.

Moderando el ritmo del programa de inversiones públicas podrían licitarlos a menor costo y reducir los niveles de deuda al 30%, dejando capacidad de inversión pública para épocas de menor crecimiento, que seguro vendrán después de finalizada la expansión del Canal y el auge temporal que experimentamos; es momento de actuar con mayor prudencia. Seamos responsables, ¡no nos lo gastemos todo!

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