Contracción de 15% en ZLC

La actividad comercial suele aumentar para fin de año. La actividad comercial suele aumentar para fin de año.

La actividad comercial suele aumentar para fin de año.

Un estudio solicitado por la Asociación de Usuarios reveló que en los últimos dos años se han recortado unos 9 mil 300 empleos y cerca de 500 empresas han cancelado su clave de usuario. Un estudio solicitado por la Asociación de Usuarios reveló que en los últimos dos años se han recortado unos 9 mil 300 empleos y cerca de 500 empresas han cancelado su clave de usuario.

Un estudio solicitado por la Asociación de Usuarios reveló que en los últimos dos años se han recortado unos 9 mil 300 empleos y cerca de 500 empresas han cancelado su clave de usuario.

Los trabajadores del área coinciden en que las ventas han decaído y que son cada vez menos los clientes que llegan a la zona franca. Los trabajadores del área coinciden en que las ventas han decaído y que son cada vez menos los clientes que llegan a la zona franca.

Los trabajadores del área coinciden en que las ventas han decaído y que son cada vez menos los clientes que llegan a la zona franca.

La zona que solía tener tranques La zona que solía tener tranques

La zona que solía tener tranques

En los últimos dos años, la actividad comercial de la Zona Libre de Colón (ZLC) se redujo en un promedio del 10%. Para el cierre de 2015, la Asociación de Usuarios (AU) prevé que la contracción será del 15%.

Mientras los empresarios de la zona franca y las autoridades discuten qué medidas se pueden tomar para revertir la situación, los trabajadores de distintas actividades coinciden en que nunca habían visto un panorama como el de ahora.

Reynalda de Pardo, una vendedora de comida que hace 23 años instaló su negocio en la ZLC, reconoce que tiene que “estar poniendo plata” para subsistir.

En el lugar se ven pocos clientes y tiendas vacías. Varias de ellas anuncian que se venden o alquilan.

La zona que solía tener tranques

No tardó ni un segundo en responder a la pregunta. Joseph exclamó casi automática e involuntariamente: “¡Sshhuuuuuusssshhh...”.

La consulta, planteada de la misma manera a vendedores de las tiendas, de puestos de comida, transeúntes y empresarios, fue cómo percibían la actividad comercial en la Zona Libre de Colón (ZLC).

Joseph, técnico en reparación de computadoras y quien prefirió no revelar su apellido -como varios-, lleva 12 años trabajando en la zona franca panameña. Dice que “la vaina está lenta, jodida” y que nunca había visto algo así: “Antes, en septiembre y octubre se llenaba”.

A la tertulia se suma Kennedy González, quien lleva 15 años trabajando como vendedor en las tiendas y que, mientras responde, lucha por cortar un escurridizo pedazo de pollo de su sancocho servido en un envase de foam: “Cada 15 días botan gente”.

Son las 11:00 de la mañana del último día de septiembre y por las calles de la ZLC no se ve el movimiento de compradores que tradicionalmente suele haber en los últimos tres meses del año. Eso sí, no hay ni un espacio para estacionar frente a las tiendas, pero los trabajadores de la zona comentan que pertenecen al personal que labora en estas.

El panorama que se ve hoy en la segunda zona franca más importante del mundo viene de, por lo menos, tres o cuatro años, coinciden las personas que trabajan allí. Desde 2013, la situación se agravó con una medida arancelaria adoptada por Colombia y por la devaluación del bolívar venezolano -y su frágil economía-, que golpearon las finanzas de los empresarios.

Asimismo sucede con la devaluación del real brasileño y otra medida de carácter arancelario por parte de Ecuador.

Sin embargo, la Asociación de Usuarios (AU) reclama que la ralentización de la actividad comercial de la ZLC se debe, en mayor parte, a 10 impuestos y 10 tasas de operación que deben pagar. Esto los obliga a elevar los precios de los productos que reexportan, lo que le quita competitividad frente a otras zonas francas.

La AU subraya que los comerciantes, en lugar de comprar en la ZLC, ahora van directo a adquirir productos a China. Que cada vez menos son parte de la cadena.

La AU proyecta que para cuando finalice este año, la actividad comercial se habrá reducido en un 15% en comparación con 2014, que a su vez se redujo en torno a un 12% frente a 2013.

“De un tiempo para acá se formaban tranques y tocaba caminar. Ahora, mira, nada. Aquí estoy solo yo y la limpiadora. No hay nada que hacer”, dice Vincent, que desde hace 29 años trabaja como seguridad de las tiendas. “Primera vez que veo esta vaina así en 29 años. En quincena antes ni se podía caminar. Las cosas han bajado fatal”, asegura.

La actividad en el área se ve tan gris como el cielo que amenaza con llover. Tiendas vacías, vendedores mirando sus celulares o conversando entre sí, y anuncios de “vendo o alquilo” pegados en los ventanales de los locales que se repiten cada una o dos cuadras. Algunos de los establecimientos están completamente tapados con un papel color marrón. Otros informan que el negocio se mudó a Panamá.

En busca de revertir la situación, o de recuperar la competitividad perdida, dice la AU, el gremio y las autoridades se han reunido en varias ocasiones.

Los empresarios piden que se les eliminen varios de estos impuestos y se reduzcan las tasas; las autoridades no consideran eliminar ningún impuesto, pero sí analizan tomar alguna medida temporal en cuanto a costos de operación.

Pero parece haber posiciones encontradas en el propio Gobierno. Mientras el Ministerio de Comercio e Industrias y la gerencia de la ZLC reconocen que se mantienen las conversaciones para consensuar una medida temporal, el presidente Juan Carlos Varela no cree en reducción de ningún tipo.

Dijo recientemente que “ninguna empresa se sostiene a largo plazo por reducción temporal de gastos, sino por recuperación de mercados” y que “el problema es de mercados, no es de costos de operación (...). No se puede ver que algo que es temporal como la causa de un problema que va a pasar”.

De acuerdo con cifras de la Contraloría General de la República, el valor de las reexportaciones de la ZLC en 2014, contabilizando la actividad de las multinacionales y el comercio de farmacéuticos, fue por $12 mil 960 millones, 12% menos que los $14 mil 734 que el registro de 2013.

Reynalda de Pardo, dueña desde hace 23 años de un local de comida, suelta un suspiro cuando se le plantea la misma pregunta que al resto, y responde: “Nunca había visto tan poca gente. Tengo que estar poniendo plata para sobrevivir”.

Jessica tiene cuatro años viniendo desde Portobelo a trabajar a la ZLC. Mira a su alrededor y lleva su mano derecha a su mejilla izquierda, lista para contar lo que parece un secreto: “En la quincena pasada botaron a dos de mi trabajo. Hoy sacaron a cinco de la bodega. No es porque se porten mal, es porque la planilla no se aguanta”.

Un estudio solicitado por la AU reveló que en los últimos dos años se han recortado unos 9 mil 300 empleos y cerca de 500 empresas han cancelado su clave de usuario. Además, el informe manifestó que de mayo de 2013 a mayo de 2015, la actividad comercial de las empresas locales se redujo en un 43%.

Cuatro horas después, el movimiento en las calles es casi el mismo que en la mañana. Vázquez, un vendedor con 35 años en el área, camina en círculos y patea algo, como si estuviera limpiándose la suela de su zapato. No, está aburrido.

La tienda donde labora está llena de calzados y carente de clientela. “Todo este año ha estado para los gatos. El año pasado, al principio, había movimiento, ahora nada. No hay nada que hacer aquí”, dice mirando al suelo y juntando sus manos en su espalda. Vuelve a patear la baldosa sucia. Mira a su alrededor. Ahora mira el cielo. No, parece que hoy no va a llover.

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