Energía de larga data

Fue a inicios de la década de 1980 cuando surgió la idea de construir un complejo hidroeléctrico en los alrededores del río Estí, en Gualaca, Chiriquí. Los técnicos del hoy desaparecido Instituto de Recursos Hidráulicos y Electrificación (IRHE) notaron que durante la estación seca mermaba la capacidad del sistema hidroeléctrico panameño para satisfacer las necesidades de energía del país. Había que hacer algo.

La falta de financiamiento y la crisis política impidieron la realización del proyecto entonces. Sería después de la invasión estadounidense de 1989 cuando la idea reviviría. En 1992, el IRHE planteó que el proyecto era clave para resolver la crisis energética que se cernía sobre el país.

En 1992 se inició la revisión del impacto ambiental de la obra, el estudio de factibilidad del proyecto y la preparación del pliego de cargos.

Pero no todos estaban contentos. A comienzos de 1993, habitantes del distrito de Gualaca lo rechazaron. Alegaban que afectaría al río que abastecía sus tierras y sus ganados.

A comienzos de 1994, el proyecto se abrió a licitación pública, pero esta fue declarada desierta.

El 1 de septiembre tomó posesión el gobierno de Ernesto Pérez Balladares, que instaló una comisión evaluadora que revisaría lo actuado en torno al proyecto Estí.

El 28 de septiembre la junta directiva del IRHE declaró una vez más desierta la licitación, “porque ninguna de las empresas participantes cumplió con el pliego de cargos”.

El 15 de octubre se anunció una nueva convocatoria para el mes de diciembre. Sin embargo, para entonces existía poco interés de los inversionistas. Ante esto se estudió la posibilidad de que el IRHE desarrollase el proyecto por su propia cuenta, con financiamiento de la banca internacional.

Una misión del Banco Interamericano de Desarrollo viajó a Panamá para estudiar esa posibilidad a mediados de 1995. En julio de ese año técnicos del IRHE anunciaron la posposición “por un par de años” del proyecto Estí y anunciaron en reemplazo la licitación para la construcción de una planta térmica de 100 megavatios.

A comienzos de 1996 volvió a moverse Estí. Pero esta vez, antes de ir a licitación se realizaría una homologación para que los términos del concurso fueran más claros.

Finalmente el 14 de marzo de 1997, el proyecto Estí fue adjudicado al consorcio ICA-GE. Sin embargo, por una serie de controversias sería readjudicado a la empresa sueca Skanska.

En junio, el Consejo Municipal de Gualaca rechazó las concesiones de agua que el Instituto Nacional de Recursos Naturales Renovables había otorgado al proyecto Estí. Alegaban que el desvío de las aguas para los lagos y represas afectarían enormemente la actividad agropecuaria.

OBRA

El viernes 18 de agosto de 2000, a las 10:00 de la mañana, se colocó la primera piedra para el proyecto Estí, en Los Cangilones de Gualaca. Allí estuvo la entonces presidenta Mireya Moscoso.

Para diciembre 2001, la obra ya registraba un avance del 30%. Pero el descontento de los gualaqueños seguía. A mediados de 2002 amenazaron con bloquear la entrada al proyecto si no se les resolvían antes temas como la construcción de una nueva planta potabilizadora.

En septiembre de 2003, se logró la primera sincronización de la planta número uno del proyecto, que para entonces ya estaba listo en un 95%.

La hidroeléctrica Estí fue finalmente inaugurada en noviembre de 2003 bajo la administración de la corporación AES Panamá, subsidiaria de la gigante estadounidense AES Corp. Su costo: más de 300 millones de dólares.

Cuatro años después, tras la bonanza que representaron los años de la construcción de la obra, Gualaca era un pueblo desolado. Reinaba el desempleo.

En septiembre de 2008 AES Panamá anunció un Plan de Manejo Integral del Área de Influencia de la Central Hidroeléctrica del Río Estí, que buscaría, además del manejo efectivo de la cuenca, el desarrollo urbanístico y el crecimiento económico y turístico de la zona.

A finales de octubre de 2010, Estí suspendió sus operaciones debido a dos derrumbes ocurridos en el túnel de conducción, de 4.7 kilómetros de longitud. Para mayo de 2011 ya se contabilizaban 23 derrumbes en el túnel. Las pérdidas ascendían a unos 200 millones de dólares.

El problema había empezado cuando la planta de generación empezó a perder hasta un 10% de su potencia y amenazaba con perder más. Esto obligó a que se investigara la razón. De inmediato se trazó un plan de reparaciones al interior del túnel.

En enero de 2012, la crisis tendría su punto más trágico: la muerte del español Fernando Delgado, de 40 años, quien trabajaba para una empresa contratista en las obras de reparación del túnel. El hecho obligó a detener los trabajos.

Finalmente, el 8 de junio pasado, AES Panamá anunció la finalización de las reparaciones al túnel luego de 19 meses de paralización y el reinicio de la operación normal de la hidroeléctrica de Estí.

El costo de estas reparaciones (sin contar las pérdidas por el tiempo que la planta dejó de generar energía): 93 millones de dólares. Y una vida.

Hidroeléctricas y alternativas

Los proyectos hidroeléctricos en el país han generado un debate que enfrenta concepciones de desarrollo, necesidades, demanda energética, cuestiones de mercado y derechos territoriales de los pueblos indígenas, entre otros temas. Las principales hidroeléctricas del país son: Bayano, en Panamá este; La Estrella, Los Valles, Fortuna y Estí, en Chiriquí.

También hay proyectos importantes en Bocas del Toro, y más de 30 otros en todo el país, algunos ya terminados, otros en construcción y muchos más en fase de diseño, la mayoría pequeños.

Pero también hay otras alternativas de energía que empiezan a abrirse paso en el mercado, como el gas y la energía eólica. Panamá será el mayor generador de energía eólica en Centroamérica y el tercero en América Latina, cuando en 2013 entre en funciones su primer parque eólico.

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