INTERNET. LEGADO DE UN INVENTOR DIGITAL.

Tomlinson, el ‘e-mail’ y la @

El pasado 5 de marzo falleció el informático Ray Tomlinson, ubicado en la historia digital como el padre del correo electrónico.

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Cuando Ray Tomlinson inventó el correo electrónico, dio una nuevo uso y vida el signo de arroba. Cuando Ray Tomlinson inventó el correo electrónico, dio una nuevo uso y vida el signo de arroba.
Cuando Ray Tomlinson inventó el correo electrónico, dio una nuevo uso y vida el signo de arroba.

No era un rock star tipo Steve Jobs, Mark Zuckerberg o Tim Berners-Lee, pero Ray Tomlinson hizo lo suyo dentro de la revolución digital.

Nacido en 1941 en Amsterdam, Nueva York, Estados Unidos (EU), Tomlinson fue el responsable de enviar el primer correo electrónico.

Ocurrió en 1971 en la sede de Arpanet (acrónimo de Advanced Research Projects Agency Network), una red computacional creada por el Departamento de Defensa de EU y considerada “la espina dorsal” de la futura internet.

Para que el paso de los años no convirtiera los hechos en una leyenda de muchas versiones, Tomlinson los relató así en su blog, según reseñaron las agencias internacionales: “No crean todo lo que leen en la web. Recuerden que hay seres humanos detrás de esas páginas, y los humanos cometen errores. El primer mensaje electrónico fue enviado entre dos máquinas que se encontraban literalmente una al lado de la otra (conectadas a través de Arpanet). Me envié un determinado número de mensajes de prueba de una máquina a la otra. El primer mensaje era completamente olvidable y, en efecto, lo he olvidado. Muy probablemente era algo como ‘QWERTYUIOP’ o parecido”.

En los albores de la década de 1970, los correos electrónicos sí existían, aunque de forma muy limitada y en sistemas cerrados. Entonces, a Tomlinson se le ocurrió que, teniendo la tecnología de Arpanet a la mano, era una buena idea tratar de crear un programa que permitiera ampliar el alcance de los mensajes en formatos electrónicos o e-mails.

Se puso a trabajar en ello no como una asignación sino como “una tarea para pasar el tiempo”, contó a la agencia AP Joyce Kuzman, portavoz de Raytheon Co., donde laboraba Tomlinson hasta su muerte el pasado 5 de marzo a los 74 años por complicaciones cardíacas.

Cuando el informático estuvo listo, hizo las pruebas desde la dirección tomlinson@bbn-tenexa y logró enviar mensajes digitales privados a varios de sus compañeros.

En ese momento no parecía un invento tan trascendental, pero unas décadas más adelante, cuando las computadoras se pudieron llevar a casa y a las oficinas, los correos electrónicos se incrustaron en la rutina diaria y a Tomlinson se le reconoció como el padre de la criatura.

LEGADO ‘@’

Cuando todo estaba casi listo para enviar los primeros e-mails de la historia, Tomlinson se encontró con un detalle: había que separar el nombre del usuario y del servidor en las direcciones de los correos. Debía emplearse un carácter que no corriera el riesgo de repetirse con la primera letra del nombre de los futuros servidores y que no se confundiera con los códigos de otros programas. Y el poco conocido signo arroba (@) fue el elegido.

Hoy la arroba se ha extendido como uno de los emblemas de internet, usado también para las direcciones en redes sociales tan populares como Twitter o Instagram, pero antes de que Tomlinson escogiera la @ entre el abanico de posibilidades en 1971, el símbolo tenía muy poco uso. Más que nada se empleaba en el ámbito comercial, como unidad de medida para peso en kilogramos, tal como lo indica el Diccionario de la Real Academia Española, al presentar cuatro acepciones de arroba vinculadas con su función comercial, antes de definirlo como “Símbolo usado en las direcciones de correo electrónico, que separa el nombre del usuario del dominio al que pertenece”.

El investigador Keith Houston, autor del libro La vida secreta de la puntuación, dio un ejemplo a la BBC sobre el remoto uso del símbolo: “12 pañuelos @ $1 cada uno’. Lo que significaba ‘esta cantidad de cosas a este precio’. No se usaba para más nada”.

Con el advenimiento de la era digital, varios investigadores del idioma se han ido siglos atrás en el tiempo para tratar de encontrar el origen de la @.

Se han ventilado diversas teorías sobre el documento más antiguo en registrar la @. En Italia y en España (Castilla y Sevilla) se habla de viejos documentos mercantiles de los años 1500 y 1400 con la @, siempre para detallar cantidades de mercancía.

Pero el texto más añejo con el signo de arroba data de 1345 y se encuentra en la Biblioteca Apostólica del Vaticano, de acuerdo con la reseña de la BBC difundida tras la muerte de Tomlinson. La @ se usó, por razones que son un misterio, para reemplazar la letra A de la palabra amén.

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