SALUD PÚBLICA

Vacuna contra el zika, a prueba

Datos del Minsa indican que hasta marzo pasado se registraron 115 casos sospechosos de la infección.

Voluntarios para probar vacuna de ADN

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Vacuna contra el zika, a prueba

La búsqueda de un fármaco y vacuna contra el virus del zika se activó en los diversos laboratorios desde que la Organización Mundial de la Salud (OMS) emitió una alerta epidemiológica, en diciembre del año 2015, debido a la relación del virus con el aumento de casos de recién nacidos con microcefalia.

Entre esos centros de investigación está el Instituto Conmemorativo Gorgas de Estudios de la Salud (Icges), el cual participa con los Institutos Nacionales de Salud de Estados Unidos (NIH, por sus siglas en inglés) y laboratorios de otros países en un estudio para una vacuna contra el zika.

El director del Icges, Néstor Sosa, explicó que cerca de cinco científicos de virología de la entidad forman parte del estudio internacional en donde participan también investigadores de México, Brasil, Perú, Costa Rica y Puerto Rico.

Detalló que actualmente solicitan los permisos correspondientes al Ministerio de Salud (Minsa) y al Comité Nacional de Bioética de la Investigación de Panamá, para iniciar las pruebas en humanos.

El científico explicó que 50 panameños, entre 15 y 35 años de edad, serán parte del estudio, de los cuales a 25 le colocarán la vacuna de ADN y a 25 un placebo, con el objetivo de demostrar su eficacia y seguridad.

Además, agregó que este es un estudio ciego, lo que significa que ni los investigadores ni los participantes sabrán quién recibe la vacuna o el placebo.

Para Sosa, la investigación es de suma importancia para las mujeres en edad fértil por las complicaciones como microcefalia, entre otras, que puede producir el zika en las embarazadas.

EL ESTUDIO Y EL VIRUS

La investigación entró en fase de prueba en humanos en junio de 2016 en Estados Unidos, después de extensos experimentos en primates.

El director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas (Niaid, por sus siglas en inglés), parte del NIH, Anthony Fauci, indicó en la página web de la institución que la vacuna ha demostrado ser segura y capaz de inducir una respuesta de anticuerpos neutralizantes contra el virus del zika.

Añadió que están complacidos de haber avanzado rápidamente en una vacuna que es necesaria para prevenir las complicaciones que genera la enfermedad.

Los científicos estadounidenses en menos de dos años lograron la aprobación de la Administración de Medicamentos y Alimentos (FDA, por sus siglas en inglés) de los permisos para aplicar la vacuna en humanos.

La aplicación en humanos es un gran paso, ya que actualmente no hay una vacuna con licencia para prevenir el virus zika que transmite el mosquito Aedes Aegypti, el mismo vector portador del dengue, chikungunya y fiebre amarilla.

Según las previsiones de los investigadores, los primeros resultados podrían estar a fin de año, aunque se prevé que el estudio se complete en 2019.

En tanto, datos del NIH indican que la mayoría de las personas con infección de zika no padecen síntomas graves.

Los pacientes con enfermedad por el virus de zika pueden presentar síntomas tales como fiebre no muy elevada, exantema (erupción de la piel), conjuntivitis, dolores musculares y articulares, malestar o cefaleas, que suelen durar entre 2 y 7 días.

Sin embargo, cuando la infección ocurre durante el embarazo el virus puede pasar al feto y dar lugar a la microcefalia o al Síndrome de Guillain-Barré, entre otras problemas de salud.

CASOS EN PANAMÁ

La llegada de una vacuna contra el virus en Panamá sería un importante avance científico para prevenir la enfermedad, ya que los casos de zika desde el año 2015 se siguen reportando.

Datos de Epidemiología del Minsa dan cuenta de que hasta marzo pasado se han contabilizado como sospechosos mil 11 casos, de los cuales se han confirmado 115, todos autóctonos, principalmente de la región de Herrera, con el 40% de los enfermos, luego la región metropolitana, la mayoría de Betania, Juan Díaz y Veracruz.

Además, precisan que desde que se dio el brote en diciembre de 2015 hasta marzo de 2017, el total de casos confirmados es de 920, lo que arroja una tasa de incidencia de 22 afectados por 100 mil habitantes, siendo la región de salud más perjudicada la de Guna Yala (434 casos por cada 100 mil habitantes).

Respecto al tema, el ministro de Salud, Miguel Mayo, confirmó que el Comité Nacional de Bioética de la Investigación de Panamá debe dar el aval para este tipo de investigaciones.

“Todavía no tienen el permiso, se está empezando el proceso”, expresó Mayo.

Añadió que aproximadamente entre junio y julio se podrían empezar las pruebas de la vacuna en campo.

AVANCE PARA LA SALUD

Para el investigador e infectólogo del Hospital del Niño Xavier Sáez-Llorens, es una “extraordinaria noticia” contar en un tiempo récord con una vacuna segura y efectiva para prevenir esta terrible infección, que en mujeres fértiles es de enorme importancia.

De acuerdo con el boletín epidemiológico del zika, elaborado por el Minsa, hasta el pasado 27 de marzo eran 48 el número de países y territorios de América que confirmaron casos autóctonos por transmisión vectorial de zika, y cinco naciones notificaron casos de zika transmitidos sexualmente.

Además, se reportó en 24 países y territorios de América casos confirmados de síndrome congénito asociados a la infección por el virus del zika.

En este sentido, Sáez-Llorens planteó que hasta la fecha en Panamá 150 embarazadas sospechosas de infección por virus han sido investigadas, de las cuales 50 han resultado positivas.

Precisó que al menos cuatro infantes han nacido con complicaciones neurológicas severas, incluyendo microcefalia e incluso uno de ellos murió a las pocas horas de nacer.

BÚSQUEDA CIENTÍFICA

Mientras que Temístocles Díaz, ministro consejero de Salud, indicó que esta serie de estudios multicéntricos no son una novedad, porque los científicos del Icges han participado en varias de estas investigaciones internacionales.

Sobre este estudio en particular, manifestó que Panamá no ha tenido que destinar presupuesto alguno para su ejecución, sino que el Estado está recibiendo ingresos del NIH para hacerle frente a aspectos como movilización, pruebas de los laboratorios y todo lo que compone el proceso.

Detalló que el Gorgas es una entidad que no solo es capaz de participar en un estudio de esta magnitud, sino que “está a la vanguardia en cuanto a su nivel científico y de prestigio, siendo un orgullo no solo para Panamá, sino también para Latinoamérica”.

Desde hace varios meses, los científicos del Gorgas lograron enviar al Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT, por sus siglas en inglés) un linfocito vivo con el virus de zika adentro para una investigación que allí se adelanta, y en la cual tratan de formar un anticuerpo monoclonal —proteína producida en el laboratorio que se puede unir a sustancias del cuerpo—.

“Es decir, que esta es una investigación que busca un tratamiento a los pacientes ya infectados con zika, y no prevenir la enfermedad como es el caso de la vacuna”, explicó Díaz.

Voluntarios para probar vacuna de ADN

Panamá será uno de los países donde se probará la eficacia y seguridad de una vacuna de ADN contra el virus zika, desarrollada por científicos del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, que forma parte de los Institutos Nacionales de Salud (NIH) de Estados Unidos.

Néstor Sosa, director del Instituto Conmemorativo Gorgas de Estudios de la Salud (Icges), explicó que se trata de una vacuna de ADN que ya ha sido probada en primates, con resultados positivos. En vez de inyectar un virus muerto o atenuado para generar una reacción del sistema inmune, se usa un segmento del ADN del virus, acoplado con otros elementos (genes que codifican dos proteínas del virus zika). Al inyectarlo, el sistema inmunológico desarrolla anticuerpos.

Anteriormente, los científicos habían probado una vacuna de ADN para el virus del Nilo occidental, que es de la misma familia de los flavivirus, como zika y dengue. “Eso permitió la movilización más rápida de la tecnología, apuntando hacia el zika”, indicó Sosa.

Se espera que entre junio y julio de este año se recluten en Panamá los voluntarios de entre 15 y 35 años de edad. Las mujeres que participen no pueden estar embarazadas. La mitad de los voluntarios recibirá la vacuna, y los demás, un placebo.

No se usarán jeringuillas. La vacuna se aplicará con una aparato especial, como una pistola que usa aire comprimido, se pega al músculo, se hunde y “dispara” la dosis exacta. La parte de virología de la investigación se realizará en el Icges, mientras que el análisis de las muestras (hemogramas, pruebas de embarazo, etc.) para verificar que los participantes estén sanos al inicio y durante el seguimiento por dos años, se hará en el laboratorio del Hospital Nacional. Los gastos de insumos, personal, viáticos para el transporte de los voluntarios, etc., los cubrirá el NIH.

Sosa resaltó que estos estudios tienen beneficios directos e indirectos. Al Icges le entrarán fondos que permitirán la compra de equipos y se contratará personal nuevo, por lo menos un médico y dos enfermeras. Aunque habría que esperar dos años hasta que concluya el estudio, Sosa, quien será el investigador principal en Panamá, estima que al final debe salir una publicación. Si la vacuna funciona y es segura, el NIH podría someterla ante la FDA para su aprobación, y es posible que venda o ceda la patente a una compañía fabricante, que se encargaría de la parte comercial. Si la vacuna sale al mercado, Panamá podría negociar su adquisición antes. “Panamá fue uno de los primeros países que implementó la vacuna de rotavirus y papiloma humano. Porque ya se habían hecho estudios aquí, los médicos tenían confianza”, dijo Sosa. “Eso facilita la aprobación en el país”. En su opinión, se debe priorizar la vacuna para las niñas desde los 12 años y las mujeres en edad fértil, quienes tienen más riesgos por zika durante el embarazo.

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