URBANISMO. LA ZONA DEL CANAL COMO ESPACIO DE EXPERIMENTACIÓN.

Al otro lado de la cerca

Dos académicos estadounidenses desentrañan el derrotero de la construcción de los edificios y poblados del área canalera.
El actual edificio de la Administración de la Autoridad del Canal de Panamá (ACP) fue parte de un concepto que quería imponer una idea de progreso y poder. LA PRENSA/Archivo. El actual edificio de la Administración de la Autoridad del Canal de Panamá (ACP) fue parte de un concepto que quería imponer una idea de progreso y poder. LA PRENSA/Archivo.
El actual edificio de la Administración de la Autoridad del Canal de Panamá (ACP) fue parte de un concepto que quería imponer una idea de progreso y poder. LA PRENSA/Archivo.

Nada fue librado al azar. Desde cada farol hasta la disposición de complejos de edificios y poblados, todo fue planificado en ese espacio atípico e idílico que los estadounidenses se construyeron en la antigua Zona del Canal de Panamá.

Dos investigadores de la Universidad de Tulane, Thomas F. Reese y Carol McMichalels Reese, presentaron el pasado miércoles en la Ciudad del Saber el resultado de sus pesquisas sobre la construcción de la Zona del Canal de Panamá, desde el punto de vista arquitectónico y urbanístico.

El libro se titula El Canal de Panamá y su legado arquitectónico (1905-1920). La presentación fue precedida por la inauguración de una exposición fotográfica sobre este legado, que estará abierta al público hasta el 20 de septiembre en la sala de exhibiciones de Ciudad del Saber (edificio 109, junto al Ateneo).

Los investigadores muestran cómo en la Zona del Canal los estadounidenses pudieron transformar el terreno y experimentar un “modelo de sociedad” idealizado.

Desde luego, también reflejaron prejuicios (Gold Roll y Silver Roll), las contradicciones de esa presencia en el país, la dramática historia del Canal de Panamá y las disputas por la soberanía.

“Nuestra primera visita a Panamá –contó Carol McMichalels Reese– fue en el año 2000 poco después de la reversión del Canal. El trabajo lo titulamos durante varios años “Cara a cara”, dice Carol. “Nos habíamos enfocado en la confrontación entre la Zona y Panamá. A partir del trabajo que hicimos para la presentación de la Bienal de arte de Panamá, en 2008, empezamos a considerar más lo que comparten la Zona y Panamá”.

Según Thomas Reese, “los debates entre Estados Unidos y los panameños sobre soberanía representaron los puntos fundamentales de contención entre los dos países hasta la reversión de la Zona del Canal”.

“Estados Unidos (EU) asumió la misión de construir un sitio simbólico que conjugó los valores culturales de los estadounidenses. La antigua Zona del Canal se ha descrito como si fuera EU, pero no lo era. Porque, en general, EU exportó conceptos idealizados a la Zona. Pero tenían que adaptar estas ideas a las condiciones locales y únicas”, afirma.

Según Carol, “era muy importante para los que estaban construyendo la Zona la implantación de la idea del progreso, sobre todo a través de la investigación científica y la investigación industrial”.

LOS ARQUITECTOS

En la obra se rastrea el periplo de constructores, arquitectos y paisajistas que transformaron esa parte del istmo ocupada por EU durante casi un siglo.

Por sus páginas desfilan nombres de los que ayudaron a dar forma a los centros administrativos, poblados e instalaciones, como Robert Elkington Wood, quien pese a no ser constructor fue la mano derecha de George Washington Goethals, el legendario jefe de la construcción del Canal, para este fin.

También figuran Parker O. Wrigth, que desarrolló una arquitectura de madera en el trópico para los trabajadores de la vía. Y Austin Willard Lord, un arquitecto de renombre formado en Europa, que diseñó, entre otros, el centro administrativo de Balboa.

Figuran allí también las historias de Mario Joseph Schiavoni, de origen italiano, que siguió la labor de Lord. También la de los paisajistas Frederick Law Olmstead y William Philips, responsables de los jardines y arborización que aún vemos hoy. La relación de estos creadores no siempre fue fácil con Goethals.

Thomas y Carol ya trabajan en la segunda parte de esta investigación, que abarcará el período de 1920 hasta la década de 1970, poco antes del inicio de la reversión de la Zona a Panamá.

Dos mentes en sintonía

Thomas F. Reese habla bastante bien el español. Carol McMichalels Reese, no tanto. Ambos conocen Panamá y la historia arquitectónica y urbanística del país. Son dos mentes que funcionan en tandem y el resultado de esa unión ha sido valioso. Ambos están asociados con la Universidad de Tulane, en Estados Unidos. Thomas Reese como profesor de historia del arte y director ejecutivo del Roger Thayer Stone Center for Latin American Studies. Ha investigado sobre imagen e identidad en el cambio de siglo en Argentina y México, entre otros proyectos; Carol Reese, entre tanto, es una historiadora vinculada a la Facultad de Arquitectura de la universidad desde 1999, e imparte cursos de teoría e historia urbana, con un enfoque particular en las Américas. También enseñó en la Universidad de California, en San Diego, y ha hecho varias publicaciones.

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