INDIA. 23 muertes de niños ponen en entredicho programa exitoso.

La muerte en un bocado

La tragedia de Bihar puede estar asociada a las pobres condiciones de almacenamiento y preparación de las comidas.
LUTO. En el distrito de Chapra, Bihar, la comunidad entierra a sus muertos. REUTERS/Stringer LUTO. En el distrito de Chapra, Bihar, la comunidad entierra a sus muertos. REUTERS/Stringer
LUTO. En el distrito de Chapra, Bihar, la comunidad entierra a sus muertos. REUTERS/Stringer

Ira. Desesperación. Dolor. Padres y parientes de los 23 niños que habían muerto el miércoles en una escuela del estado de Bihar, India, y familiares de otros muchos afectados y hospitalizados irrumpieron por las escaleras de oficinas públicas y de la misma escuela donde ocurrió la tragedia. Gritaban y rompían objetos a su paso.

“Mandamos a nuestros hijos a la escuela para que aprendan, no para que mueran”, decía ante reporteros una desconsolada madre a las afueras de un hospital.

La tragedia de los niños indios de la aldea de Gandamal no es solo una más de las que padece con demasiada frecuencia la llamada democracia más grande del mundo (más de mil 160 millones de habitantes), sino que apunta a una de las iniciativas más exitosas para contrarrestar el hambre: el programa de alimentación escolar.

El de India es el más grande del mundo. Atiende a unos 120 millones de niños en 600 mil escuelas y suministra 2.5 millones de toneladas métricas en granos cada año. Según The Washington Post fue un programa pionero surgido en 1925 en la ciudad de Madrás (hoy Chennai), al sur del país. En 1960 se expandió a otros estados, en 1995 se convirtió en programa nacional, y en 2001, la Corte Suprema de India declaró la merienda de mitad de jornada como un “derecho de todos los niños indios escolarizados”.

Un reporte reciente de Naciones Unidas ha considerado el programa de alimentación escolar indio como un factor clave que ha ayudado a combatir el hambre entre la infancia, y ayudado a incrementar la matrícula escolar, especialmente entre la población de más bajos recursos.

Sin embargo, tal vez por su propia magnitud, el programa está aquejado de irregularidades.

Tan solo esta semana se produjeron otros tres incidentes similares al de Bihar en otras partes del país, solo que el de Gandamal fue el más grave y el que suscitó mayor atención mediática.

En 2010, un reporte oficial ya había detallado las fallas en el programa. Entre las principales estaban la falta de lugares adecuados para almacenar y preparar las comidas, el estado precario de muchas de las cocinas y la falta de control de calidad de los almuerzos.

La mayoría de los niños encuestados se quejaba del estado de la comida.

Ayer, jueves, muchos niños indios decidieron no comer en la escuela. El miedo pudo más que las garantías que funcionarios y personal escolar les dieron de que la comida no estaba contaminada.

Entre tanto, las pruebas practicadas a los cuerpos de los fallecidos confirmaron la presencia de pesticida que probablemente también estaba presente en el aceite utilizado para cocinar, según dijo Amarkant Jha Amar, superintendente del Patna Medical College and Hospital, de Bihar.

25 niños y una cocinera siguen hospitalizados. Y muchas preguntas aún esperan respuestas.

Una estrategia contra el hambre

El Programa Mundial de Alimentos de Naciones Unidas (PMA)), el Banco Mundial y otras organizaciones internacionales están muy atentas a la evolución de los programas escolares de alimentación, pues saben que es una de las estrategias más eficaces para combatir el hambre en el mundo, especialmente entre la población más vulnerable y dependiente: los niños.

Según el primer informe del PMA sobre el Estado Mundial de la Alimentación Escolar, presentado en Roma en mayo de este año, unos 368 millones de niños (la quinta parte del total de menores en el mundo), de 169 países desarrollados y en vías de desarrollo, reciben comida en sus escuelas todos los días. Respecto a América Latina, se ha destacado como un logro, en términos generales, su cobertura casi universal en materia de merienda escolar, similar a la de los países desarrollados.

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