MEDIO AMBIENTE

Hay que salvar los bosques

Barro Colorado es un laboratorio. Allí está el bosque húmedo tropical con mayor historia de investigación del planeta.
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Quizás en medio de los casos de corrupción que a diario se dan a conocer en los medios de comunicación, los cuadros de pobreza que persisten en el país y las disputas diarias de los políticos, sean pocos los que se acuerden que en 2011 se celebra el año internacional de los bosques.

Peor aún, no son muchos los que le dan importancia a los bosques tropicales que garantizan la calidad de vida de los seres humanos sin importar sexo, etnia o ideología política.

Al respecto, la directora ejecutiva de la Asociación Nacional para la Conservación de la Naturaleza (ANCON), Alida Spadafora, explica que entre sus múltiples funciones, están la purificación del aire, retención del suelo, albergue de miles de especies, regulación del clima global y local, protección de fuentes de agua y la prevención de inundaciones.

Según estadísticas de ANCON, entre 1992 y 2008 se perdieron alrededor de 168 mil hectáreas de bosques, solo en la provincia de Darién, y 454 mil hectáreas en todo el país. Esta es una prueba de los peligros que enfrenta Panamá, los cuales pueden ser mayores debido al cambio climático.

Precisamente, los bosques en la región darienita forman parte del 57% de bosques primarios que hay en América Latina y el Caribe. Esta cifra fue revelada en un informe sobre la situación mundial de los bosques de la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO, por sus siglas en inglés), que fue presentado en febrero pasado.

Proyecto ambiental

Pero mientras en algunos lugares del país se eliminan áreas boscosas, o se está muy cerca de perderlas debido a los proyectos mineros e hidroeléctricos en el interior. muy cerca de la capital, a tan solo 30 o 45 minutos de Gamboa, se halla un santuario de bosques: la isla Barro Colorado, que forma parte del Monumento Natural Barro Colorado (ver infografía).

Este es el bosque húmedo tropical con mayor historia de investigación en el planeta.

Esta isla de mil 500 hectáreas, ubicada en el lago Gatún, permanece bajo estudio continuo de científicos de todo el mundo que diariamente investigan sobre las mil 369 especies de plantas; mil de chinches, 335 de aves, 300 de mariposas, 200 de hormigas, 100 de cucarachas, 110 de mamíferos, 73 de anfibios, 71 de reptiles, entre otras que habitan en el lugar.

Sin embargo, uno de los proyectos que sobresale es el HSBC Climate Partnership (HCP), que es una asociación de cinco años de duración (2007 a 2011) entre el banco HSBC, The Climate Group, Earthwatch Institute, World Wildlife Fund (WWF) y el Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI).

El objetivo de este programa, que se efectúa en Barro Colorado y el parque nacional Soberanía, según el STRI, es saber cómo enfrentar el impacto del cambio climático. Las investigaciones que se realizan sirven para cuantificar los servicios ambientales proporcionados por los bosques tropicales, comparar la dinámica de los bosques templados con la de los tropicales, y entender el rol de los bosques en el ciclo de carbono global.

Este plan está dividido en tres proyectos Agua Salud; Centro de Ciencias Forestales del Trópico-Observatorios Globales de la Tierra del Smithsonian (Sigeo) e Investigaciones de Carbono.

El primero se localiza en una zona adyacente al parque nacional Soberanía, cuyo objetivo es estudiar y cuantificar los servicios sociales, ecológicos y hasta económicos que provee el bosque tropical en la cuenca del Canal de Panamá. Entre estos se puede mencionar el almacenamiento de carbono, agua abundante y la conservación de biodiversidad.

Por ahora, este experimento de Agua Salud revela que los bosques maduros –con más de 100 años– actúan como esponjas y ayudan a disminuir la escorrentía cuando llueve, al retener agua durante la época seca.

Según informes del Instituto Smithsonian, conocer esta información es importante para evitar situaciones como la ocurrida en diciembre pasado cuando el Canal de Panamá suspendió operaciones, durante 17 horas, “debido a la enorme cantidad de agua producida por las intensas lluvias, a la escorrentía excesiva y a los escombros arrastrados particularmente en áreas deforestadas”.

El informe señala, además, la necesidad de la ciencia de alta calidad para guiar las decisiones de políticas dirigidas a mejorar el comercio y la conservación de la biodiversidad.

En este proyecto participan el HCP, la Autoridad del Canal de Panamá, la Autoridad Nacional del Ambiente y el Smithsonian en Panamá.

Sobre Sigeo, un estudio de los científicos Rolando Pérez y Salomón Aguilar, entre otros, señala que en 1980 Stephen Hubbell y Robin Foster establecieron la parcela de 50 hectáreas en el bosque viejo de la isla de Barro Colorado. Esta es un rectángulo de mil metros de largo por 500 metros de ancho, ubicado en la meseta central de la isla.

Este programa tiene como objetivo entender por qué hay más especies de árboles en el trópico que en los bosques templados, y cómo cambian los bosques al pasar el tiempo.

Cada cinco años los biólogos miden –siguiendo un protocolo– el diámetro de los troncos con más de un centímetro de espesor dentro de esa parcela. Cada uno de ellos está enumerado con placas de aluminio, medidos, mapeados e identificados por especie, señala el estudio.

Actualmente hay unos 250 mil árboles que representan a 300 especies aproximadamente.

Este estudio proporcionó nuevas perspectivas sobre la dinámica del bosque tropical y ha motivado a otros alrededor del mundo a replicar los métodos de estudio, hasta conformar una red global de 40 parcelas forestales en 21 países, bajo la coordinación del Smithsonian en Panamá, revela información de la página web de esta institución.

Sobre la Investigación de Carbono –del Smithsonian como parte del HCP– en Barro Colorado, los científicos han descubierto que ahora hay más lianas –enredaderas leñosas que compiten con los árboles por la luz proveniente del dosel de los bosques tropicales– que hace 40 años. Esta situación es preocupante, ya que estas tienen mucha menos capacidad de almacenar carbono, y de seguir esta tendencia (más lianas que árboles) habrá menos carbono en los bosques.

Calentamiento global

José Polanco, ecólogo de ANCON, dijo que el carbono, como todos los elementos químicos esenciales para la vida, está presente en todas las etapas que sigue la materia en la biosfera.

Sobre la relación del carbono con el calentamiento global, explicó que ante la destrucción (principalmente por la quema) de los bosques tropicales, y la utilización masiva de combustibles fósiles, la presencia del químico es mucho menor.

Estas acciones, expresó Polanco, son responsables de gran parte de la retención del calor proveniente del sol por parte de la atmósfera, ya que el sol calienta el suelo y el agua, dispersándose el calor en el espacio.

Mientras más dióxido de carbono (CO2), vapor de agua y metano, se encuentre en la atmósfera, mayor será la cantidad de calor que se quede en ella, aumentando poco a poco la temperatura del planeta, añadió. Al suceder esto se causa el efecto invernadero, que no es más que la reducción de la emisión de calor al espacio, lo que provoca un mayor calentamiento de la Tierra.

Para evitar este fenómeno hay que dejar de talar y quemar los bosques, señaló el ecólogo.

Polanco opinó que tomar acciones más eficaces contra el calentamiento global no solo es un asunto de los gobiernos de los países que conforman el planeta, sino que debe provenir del convencimiento de cada persona de que si se continúa con el modelo de vida actual, dentro de algún tiempo, más rápido de lo que se piensa, este mismo modo de vida será imposible de sostener y habrá que adaptarse, a la fuerza, a las nuevas condiciones del clima.

“Si eliminamos los bosques tropicales el mundo seguirá girando, seguirá lloviendo, pero no habrá un clima agradable para vivir”, aseguró.

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