[MEJORAR LA SALUD]

Niños sin oportunidad

Una tercera parte de los niños de edad preescolar en África no tiene efectivamente la vitamina A requerida, y cientos de miles perecen por ello.

Los chicos deben tener la oportunidad de desarrollarse normalmente en la primera etapa de la vida, tanto física como intelectualmente. Si esa oportunidad les es arrebatada por fenómenos como la desnutrición o la obesidad, sufrirán daños en su mayor parte irreversibles. Se los estará condenando de antemano a una vida con severas limitaciones, y sustrayéndoles años de vida.

Ello está sucediendo a diario y en escala con la desnutrición infantil. Se la asocia con frecuencia con la falta de calorías. Pero no es sólo eso. Una de sus expresiones principales es el déficit de micronutrientes. Como refiere el Premio Pulitzer Nicholas Christof en The New York Times, si no tienen suficiente zinc los niños pueden morir de diarrea. Sino tienen suficiente hierro serán anémicos y las madres pueden morir en el parto. Si carecen de suficiente vitamina A, los niños pequeños pueden quedar ciegos o fallecer. Una tercera parte de los niños en edad preescolar de África no tiene efectivamente la vitamina A requerida, y cientos de miles perecen por ello.

Las soluciones existen y están al alcance. Entre ellas hoy existe la posibilidad de combinar agricultura y nutrición, produciendo alimentos expresamente biofortificados. Está en experimento, por parte de ONG sin fines de lucro, producir arroz y trigo llenos de zinc, porotos con hierro, maíz naranja brillante pleno en vitamina A. La idea es producir semillas que sean de utilización pública. Otras soluciones pasan, desde ya, por distribuir gratuitamente a los niños con más carencias cápsulas de vitamina A y suplementos de zinc y hierro, como lo hace la Unicef. Una cápsula de vitamina A cuesta solo unos centavos de dólar, a lo que debe sumarse el costo de hacerla llegar a aldeas alejadas, lo que puede alcanzar un dólar. Con un porcentaje totalmente ínfimo del gasto en armas anual, esas sumas podrían financiarse.

En América Latina, con avances, las cifras de desnutrición crónica infantil son considerables y ello debería figurar entre las prioridades más básicas.

Otro enemigo importante de que los niños tengan las oportunidades de desarrollo que les corresponden está en la obesidad. La proporción de personas con peso no saludable se ha duplicado en las últimas décadas. Se estima hoy que hay mundialmente mil 300 millones de adultos y 42 millones de niños obesos. Ello aumenta considerablemente el riesgo de enfermedades como la diabetes, las afecciones del corazón y algunos cánceres. 2.6 millones de personas mueren al año por obesidad. Pronto rivalizará con el tabaco como la principal causa de muertes prematuras. En América Latina, la penetración de las comidas rápidas y de toda una cultura de consumo de alimentos basura, está entre los factores que han causado serios empeoramientos en las cifras generales y de niños. México ya es el segundo país en obesidad luego de Estados Unidos. El 70% de los mexicanos adultos tienen sobrepeso y el 30% son obesos. En el año 2000, el 20% de las niñas de las escuelas primarias tenían sobrepeso, en 2006 habían subido al 27%. La diabetes se convirtió en la principal causa de admisiones en el hospital y la segunda de muerte. Se puede actuar. La Organización Panamericana de la Salud ha llamado, repetidamente, la atención pública sobre el problema. En Estados Unidos la campaña nacional conducida por Michelle Obama ha logrado hacer prohibir las comidas basura en las escuelas, crear un menú escolar saludable, intensificar la educación para consumir agua en lugar de gaseosas, y promover los espacios para ejercicios de los niños.

La desnutrición y la obesidad, pueden quitar toda oportunidad a los niños, desde el inicio de sus vidas. ¿Lo permitiremos?

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