[UN MUNDO MEJOR]

La inversión en nutrición

Una inversión de 3 mil millones al año serviría para comprar un paquete de nutrición, provisión de micronutrientes, alimentos complementarios, tratamiento para la diarrea y parásitos.

La Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura publicó un informe que indica que una de cada ocho personas en el mundo, unos 842 millones, sufre de hambre crónica (1). Este número es una estimación ligeramente inferior a la de años anteriores y muestra que el mundo está en camino de alcanzar uno de los Objetivos de Desarrollo del Milenio, aquel de reducir a la mitad la proporción de personas que padecen hambre para el año 2015, con respecto a los niveles de 1990.

De todos los temas que dominan nuestra atención, la nutrición debe llevarse nuestra preferencia. La mala alimentación no es solamente la gran responsable de la mortalidad infantil en todo el mundo, sino que también resulta moralmente inaceptable que en un mundo con suficientes alimentos, casi mil millones de individuos sigan padeciendo hambre. Pero la razón más importante es la que no se ha oído aún: la alimentación es la mejor manera de invertir un dólar para hacer el bien en el mundo.

Lo sabemos gracias al proyecto mundial del Consenso de Copenhague. Se pidió a más de 60 economistas líderes, cuatro laureados con el premio Nobel, que analizaran un gran número de desafíos y que vieran en qué campo se podía lograr más. De todas las soluciones, hallaron que la nutrición era la mejor y la más costo-efectiva, porque implica beneficios por un precio reducido.

Sabemos que cerca de 180 millones de niños en edad preescolar no reciben los nutrientes elementales. Las nuevas investigaciones demuestran cómo podemos ayudar a estas generaciones venideras. John Hodddinott, del International Food Policy Research Institute, y Peter Orazem, de la Universidad de Iowa, demuestran cómo una inversión de 3 mil millones de dólares al año serviría para comprar un paquete de intervenciones en nutrición, incluida la provisión de micronutrientes, alimentos complementarios, tratamientos para la diarrea y enfermedades parasitarias, y programas para cambio de conductas, que reduciría la malnutrición crónica en casi 36% en los países en desarrollo.

Lograr esto es asegurar que más de 100 millones de niños podrían desarrollarse sin trastornos del crecimiento y conservarían los beneficios para el resto de sus vidas.

Podemos comprobarlo con mayor claridad en el seguimiento reciente de un experimento en Guatemala. El estudio empezó en el año 1969, cuando un grupo de niños en edad preescolar de cuatro poblados recibió buena alimentación, a diferencia de otros niños de la misma edad en otros poblados cercanos. Los investigadores hicieron un seguimiento 35 años más tarde, cuando los niños habían alcanzado los 30 y 40 años de edad aproximadamente, y observaron diferencias marcadas en quienes habían recibido mejor alimentación en su niñez.

Estos niños tuvieron una escolaridad más prolongada y calificaciones en pruebas de habilidades cognitivas en la adultez. Tuvieron un mejor desempeño en el mercado marital, mejores sueldos y más posibilidades de desarrollar una profesión y obtener trabajos mejor pagados. En el caso de las mujeres, tuvieron menos embarazos y menor riesgo de pérdidas de embarazo o de niños nacidos muertos. En conclusión, tuvieron vidas mucho mejores. La nutrición fue la única diferencia. Su cuerpo y su masa muscular se desarrollaron más rápido, sus capacidades cognitivas mejoraron y su escolaridad fue más prolongada.

Al aplicar experiencias como esta, los economistas pueden estimar los beneficios que tendría una mejor política alimentaria. Finalmente, cuando todos los beneficios se traducen en términos económicos, cada dólar invertido en alimentos lograría US$59 de bienestar en el mundo. Entonces, mientras que esta solución rara vez recibe aplausos, un esfuerzo a gran escala podría lograr una gran diferencia. Puede que la nutrición no sea el tema más atractivo en la agenda global, pero dado que puede lograr tanto bien, debe ser la prioridad.

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