‘Agua Salud’ y la reforestación inteligente

El proyecto contribuye al conocimiento de los bosques tropicales secundarios y sus servicios ambientales.

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Estrella Yanguas, gerente del proyecto, en campo. CORTESÍA Estrella Yanguas, gerente del proyecto, en campo. CORTESÍA

Estrella Yanguas, gerente del proyecto, en campo. CORTESÍA

Vista del paisaje en la cuenca del Canal. CORTESÍA Vista del paisaje en la cuenca del Canal. CORTESÍA

Vista del paisaje en la cuenca del Canal. CORTESÍA

En 2008 comenzó un ambicioso proyecto de investigación en la Cuenca del Canal de Panamá, conocido como Agua Salud, con el cual los científicos intentan conocer la mejor forma para transformar paisajes degradados en bosques secundarios productivos, plantaciones de árboles y fincas ganaderas ecológicas, a la vez que se promueve la biodiversidad y se favorecen los servicios ambientales, como el secuestro de carbono y la disponibilidad de agua dulce.

Inicialmente, el proyecto, en el que colaboran el Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales, la Autoridad del Canal de Panamá y la Autoridad Nacional del Ambiente (Anam, ahora Ministerio de Ambiente), fue apoyado con 5 millones de dólares del banco HSBC. La fundación Aqua Salud compró las tierras en las que se establecieron parcelas y se sembraron aproximadamente unos 140 mil árboles de distintas especies, para evaluar cómo los distintos usos de suelo impactan el crecimiento de especies, los ecosistemas y los servicios que estos brindan. Posteriormente, han seguido trabajando con fondos privados de universidades y donantes.

Se trata, como explica Estrella Yanguas, gerente del proyecto, de aprender los mecanismos de la reforestación inteligente, concepto patentado por Stri, para generar soluciones rentables de uso de los suelos, donde se incluyan especies de árboles que garanticen beneficios hidrológicos, la captura de carbono y la recuperación de la biodiversidad.

El proyecto tiene 700 hectáreas y en 75 de estas se han hecho plantaciones de monocultivos y mezclas de especies. Se decidió trabajar con especies maderables porque los ganaderos podrían plantar árboles maderables y obtener un ingreso adicional por la captura de carbono. Para escoger las especies que se plantarían, se basaron en el proyecto de Prorena, que evaluó 70 especies de árboles en cuatro áreas de estudio en Panamá (Soberanía, Río Hato, Los Santos y Las Lajas), con diferentes niveles de precipitación y fertilidad de suelo. Para Agua Salud, donde los suelos no son muy fértiles, se seleccionaron las que crecían más rápido, entre estas, cedroespino, cocobolo, amarillo, espavé y teca.

Estudiantes de universidades de otros países han venido a investigar en este laboratorio abierto llamado Agua Salud, el cual ha aportado información sobre cómo la diversidad de especies afecta el uso de agua de las plantas, y sobre la capacidad de los suelos de almacenar agua durante la temporada de lluvias y liberarla en la estación seca. En ese sentido, las tierras forestales parecen favorecer más las necesidades de agua del Canal durante la estación seca que los pastizales.

Se han usado drones para tomar imágenes de la cobertura vegetal en la zona, y se han hecho estudios de la biodiversidad, sobre murciélagos, aves, insectos, etc. logrando observar cómo, a medida que crece el bosque, surgen más especies y aumenta el número de individuos. Los científicos esperan que este proyecto se prolongue por 40 años.

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