Bebés cuidados entre rejas en EU

Las madres que están presas pueden vivir con sus hijos en el correccional de máxima seguridad de Bedford Hills, en Nueva York, Estados Unidos.

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El correccional de máxima seguridad de Bedford Hills en Nueva York, EU, es una de las pocas prisiones de Estados Unidos que permite a las presas vivir con sus bebés. El correccional de máxima seguridad de Bedford Hills en Nueva York, EU, es una de las pocas prisiones de Estados Unidos que permite a las presas vivir con sus bebés.
El correccional de máxima seguridad de Bedford Hills en Nueva York, EU, es una de las pocas prisiones de Estados Unidos que permite a las presas vivir con sus bebés.

Jennifer Dumas se sienta en un sofá con su hija de seis meses en el regazo.

La habitación está llena de juguetes de colores y libros infantiles.

Se ve como cualquier otra guardería, salvo por las rejas en las ventanas y el alambre de espino sobre las cercas que rodean el austero edificio de ladrillo.

El correccional de máxima seguridad de Bedford Hills, en Nueva York, es una de las pocas prisiones de Estados Unidos que permite a las presas vivir con sus bebés, una estrategia centenaria que no todos los expertos ven como el mejor modo de gestionar a las mujeres que están embarazadas cuando son encarceladas.

Las madres que tienen esa oportunidad dicen que es mejor que la alternativa: en la mayoría de las prisiones, los bebés nacidos entre rejas deben entregarse en un día a un pariente o a un servicio de acogida.

“Antes de estar aquí, pensaba que era una idea terrible. ¿Un bebé en prisión? No, gracias”, comentó Dumas, de 24 años, mientras su hija Codylunn se mecía alegre en una silla mecedora. “Pero en realidad es maravilloso poder pasar tanto tiempo con mi pequeña... Es una bendición hacerlo”.

Nadie cree que criar bebés entre rejas sea lo ideal y a algunos les preocupa que los niños puedan verse marcados por la experiencia.

Pero algunos activistas creen que la práctica permite a la madre y al niño desarrollar un apego psicológico vital, y que las clases de maternidad y otra formación práctica ayudan a las madres a evitar problemas cuando salen de prisión.

Unas 112 mil mujeres están retenidas en prisiones estatales y federales, la mayoría por delitos de drogas o contra la propiedad.

Y se estima que 1 de cada 25 está embarazada cuando entra en prisión, según el grupo sin ánimo de lucro Sentencing Project.

Pero no hay estadísticas nacionales sobre el número de bebés nacidos de presas.

En las más de 100 prisiones femeninas de Estados Unidos solo hay 8 guarderías. Aunque casi 100 países, incluidos Francia y Sudán del Sur, tienen leyes nacionales que permiten que las madres encarceladas se queden con sus bebés, EU no es uno de ellos.

Dumas estaba embarazada de tres semanas cuando fue detenida el año pasado junto con su novio, acusados de intentar robar una caja fuerte llena de dinero y joyas por valor de 32 mil dólares.

Su bebé nació unos días después de que ella aceptara un acuerdo para admitir los cargos de intento de robo.

Fue enviada a Bedford Hills, al norte de la ciudad de Nueva York, en el condado de Westchester, para cumplir una pena de un máximo de dos años.

Ahora es una de las 15 madres, cuidadosamente investigadas, a las que se permite pasar hasta 18 meses de su sentencia en una unidad con guardería que incluye una sala de juegos común llena de juguetes, y habitaciones para madre y bebé con una cama individual y una cuna.

Los muros están pintados con arcoíris, nubes y escenas de junglas y granjas. La guardería tiene ahora 16 bebés, incluido un par de gemelos. Durante las horas de trabajo, los bebés se trasladan al otro lado de la calle a un centro de día, donde son vigilados por empleados y otras presas mientras las madres asisten a clases o programas de oficios.

Pero hay recordatorios constantes de que es una prisión. Oficiales armados patrullan la unidad. Y las madres saben que pueden perder el permiso de tener a sus bebés con ellas por infracciones como peleas o dejar un juguete en una cuna mientras duerme el bebé.

“Sigue dando miedo”, dijo Dumas. “En cualquier momento, si haces algo que no debes con tu bebé, podrían enviarlo a casa”.

Algunas mujeres han sido expulsadas del programa por incumplir las normas, pero el personal de correccionales y activistas dijo no poder recordar ningún caso en los últimos años en el que un bebé sufriera daño.

Aun así, algunos creen que la prisión debe reservarse al castigo y que las mujeres deberían considerar dar a sus hijos en adopción.

“El énfasis debe ser qué es lo mejor para el bebé”, dijo James Dwyer, un profesor de derecho del College of William & Mary, que ha escrito un reporte sobre el tema. “Hay escepticismo sobre que estas mujeres sean madres adecuadas”.

La investigadora de la Universidad de Columbia Mary Byrne, que pasó años estudiando a madres e hijos que empezaron su vida en Bedford Hills, dijo que los pequeños establecieron vínculos clave con sus madres y un segundo estudio después de que salieran en libertad determinó que no eran distintos de los niños criados por completo en libertad.

“Mucha gente presume que cualquier exposición a una prisión causaría problemas... estarán expuestos a violencia y gente horrible, les dejará marca”, indicó. “Pero eso no es lo que encontramos”.

La hermana Teresa Fitzgerald, monja católica que dirige Hour Children, una organización sin fines de lucro que gestiona la guardería de Bedford Hills, lo expresó de forma más directa: “Los bebés tienen que estar con sus madres. En un palacio o una prisión, ni lo saben ni les importa mientras se sientan amados y respaldados”.

La guardería se gestiona bajo un contrato anual con el estado de unos 170 mil dólares, indicó el departamento de correccionales. Poner a 16 bebés en servicios de acogida costaría 480 mil dólares anuales, de acuerdo con datos del estado.

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