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Ciencia contra el envejecimiento

Genes, proteínas, compuestos, drogas, dieta y hábitos. Los científicos buscan la fórmula para prolongar la vida y la salud.

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Músculo ‘dañado’ (izq.) y músculo regenerado (der.) con reprogramación celular. Científicos del Instituto Salk en La Jolla, California, lograron rejuvenecer órganos de ratones y aumentar su vida en 30%. Músculo ‘dañado’ (izq.) y músculo regenerado (der.) con reprogramación celular. Científicos del Instituto Salk en La Jolla, California, lograron rejuvenecer órganos de ratones y aumentar su vida en 30%.

Músculo ‘dañado’ (izq.) y músculo regenerado (der.) con reprogramación celular. Científicos del Instituto Salk en La Jolla, California, lograron rejuvenecer órganos de ratones y aumentar su vida en 30%. Foto por: NYT Images

Tao Porchon-Lynch, de 98 años, es bailarina, instructora de yoga y la celebridad de yoga de mayor edad. Tao Porchon-Lynch, de 98 años, es bailarina, instructora de yoga y la celebridad de yoga de mayor edad.

Tao Porchon-Lynch, de 98 años, es bailarina, instructora de yoga y la celebridad de yoga de mayor edad. Foto por: NYT Images

Emma Morano es italiana y el 29 de noviembre de 2016 celebró sus 117 años. Emma Morano es italiana y el 29 de noviembre de 2016 celebró sus 117 años.

Emma Morano es italiana y el 29 de noviembre de 2016 celebró sus 117 años.

Estructuras en las puntas de los cromosomas que se acortan al envejecer. Estructuras en las puntas de los cromosomas que se acortan al envejecer.

Estructuras en las puntas de los cromosomas que se acortan al envejecer. Foto por: NYT Images

Cremas, tratamientos cosméticos, suplementos, tintes, cirugía... no importa lo que haga para aferrarse a la juventud, ni todas las promesas de la pujante industria antiaging. Puede correr maratones, tonificar sus músculos y mantener su mente ágil, pero al final, el destino de todo organismo vivo es envejecer y morir.

Algunas personas parecen envejecer más rápido y su salud se deteriora a edades tempranas, mientras que otras viven muchos más años, con buena salud y con sus facultades mentales completas, a pesar de tener malos hábitos. ¿Qué factores determinan la longevidad? ¿Es posible revertir el proceso de envejecimiento?

Dentro del campo de la gerontología —que se dedica al estudio del proceso de envejecimiento tomando en cuenta el aspecto biológico, sicológico, social y de trabajo— los biogerontólogos intentan conocer por qué envejecemos, cuáles son los procesos que hacen que poco a poco se pierda la homeostasis, es decir, los mecanismos de autorregulación para mantener las células y tejidos sanos y funcionales.

En el último siglo, los países desarrollados se han beneficiado de los avances médicos, mejoras en los sistemas públicos de salud y en las condiciones de vida, y esto ha permitido no solo alargar la esperanza de vida, sino también el periodo de goce de buena salud.

INTERVENCIONES

Yila De la Guardia es bióloga, tiene un doctorado en genética de University College London y es investigadora en el Instituto de Investigaciones Científicas y Servicios de Alta Tecnología de Panamá (Indicasat). Su trabajo se enfoca en la biología del envejecimiento y las intervenciones genéticas y farmacológicas que lo desaceleran.

Explica que casi todos los animales envejecen, no obstante, por su gran capacidad regenerativa, se cree que la hydra, un diminuto organismo acuático, a medida que pasa el tiempo, no envejece fisiológicamente y se sigue reproduciendo. “Se muere si se enferma, pero en condiciones de laboratorio, sin riesgo de infección, puede vivir indefinidamente”.

La investigadora agrega que en los últimos años sí se ha encontrado que el envejecimiento está regulado genéticamente. En animales de laboratorio, menciona, si se disminuye o aumenta la actividad de ciertos genes, se puede ver que el envejecimiento no es fijo, sino que “hay una plasticidad”.

“El gusanito que uso como modelo experimental, Caenorhabditis elegans, puede vivir hasta 10 veces más de lo normal. Eso quiere decir que los organismos tienen una capacidad de vivir más de lo que vivimos”.

Plantea que cuando se entienda cuáles son los genes involucrados y el efecto de antienvejecimiento de las proteínas, quizás se podría encontrar un tratamiento, cambios en la nutrición o medicamentos, que puedan simular lo que haría una mutación que frene el envejecimiento.

Los esfuerzos van dirigidos a extender el periodo saludable de la vida y retrasar la etapa mórbida, en la cual se asocian varias enfermedades con una mayor edad, entre ellas la hipertensión, osteoporosis, cáncer y alzheimer.

En animales de laboratorio, indica la investigadora, sí se ha encontrado que drogas como la rapamicina y la metformina pueden extender la vida cronológica. Pero no hay un estudio concluyente en humanos.

“La metformina fue aprobada como la primera droga que se va a probar específicamente para efectos antienvejecimiento”.

El Dr. Juan Miguel Pascale, subdirector del Instituto Conmemorativo Gorgas de Estudios de la Salud, añade que se ha propuesto que ciertos hábitos —una dieta sana, la restricción calórica y hacer ejercicio— sumados a intervenciones farmacológicas, pueden ayudar a frenar enfermedades que promueven el envejecimiento, como la obesidad y el síndrome metabólico y a mejorar la salud en general.

Vitaminas, antioxidantes, metformina, sinvastatina, lisinopril, cardioaspirina, rapamicina y espermidina son algunas de las sustancias a las cuales se les atribuye un efecto antiaging.

Es lo que describe el estudio The search for anti-aging interventions: From elixirs to fasting regimens (Rafael de Cabo1, Didac Carmona-Gutiérrez, Michel Bernier, Michael N. Hall, and Frank Madeo). Que la evidencia reciente parece demostrar que los regímenes bajos en calorías y el ejercicio pueden contribuir a una senescencia saludable, y que varias estrategias farmacológicas se han sugerido para contrarrestrar el envejecimento.

“Las intervenciones más efectivas propuestas a la fecha convergen en solo unos pocos procesos celulares, particularmente, la señalización de nutrientes, la eficiencia mitocondrial, proteostasis y autofagia”.

El trabajo concluye que algunos supuestos han probado ser erróneos, pero, “en años recientes, el ayuno, regímenes de ejercicio y algunas moléculas pequeñas han mostrado que pueden prolongar la vida o mantener la salud en una etapa avanzada en modelos tan distintos como levaduras y monos... Se necesita más investigación para ver los efectos a largo plazo de estas intervenciones, solas y combinadas, y para aclarar si pueden aplicarse a los humanos”.

La Dra. De la Guardia menciona que, en ratones, el primer tratamiento que se encontró que podía incrementar el tiempo de vida y mejorar la salud es la restricción calórica. Pero, advierte, “no hay ningún estudio longitudinal en humanos que indique que esto funciona. Por ahora, pareciera que en primates también tiene un efecto para aumentar la salud, pero los estudios con monos toman muchos años”.

Sobre el consumo de productos antiaging, indica que, como el envejecimiento en sí no se considera una enfermedad, un producto dirigido a contrarrestarlo no tiene que pasar por todos los ensayos clínicos que se requieren para aprobar un fármaco.

“Ahora mismo nada está comprobado para envejecimiento en humanos. Sí es cierto que los rayos solares pueden incidir en la aparición de arrugas, pero es algo preventivo, hay que ponerse bloqueador e hidratar la piel”.

Añade que a la gente parece interesarle más la parte estética del envejecimiento, pero a una persona de edad avanzada quizás ya no le importe eso, sino el que se pueda mover de su cama, que no se caiga ni se rompa la cadera.

OTRAS INVESTIGACIONES

El acortamiento de los telómeros, una porción en el extremo de los cromosomas, se ha asociado con el envejecimiento, pero, según De la Guardia, no se sabe a ciencia cierta si el acortamiento es una causa o una consecuencia de otra cosa.

Una enzima, la telomerasa, evita el acortamiento de los telómeros. Es fácil pensar que si se pudiera manipular esta enzima, los telómeros no se acortarían y se podría frenar el envejecimiento. Pero no es sencillo.

Sobreexpresar la telomerasa para evitar que se achiquen los telómeros no es una fórmula mágica. Hay temor porque algunos tipos de cáncer activan la telomerasa para que sus células malignas se dividan más y se escapen.

Habría que estudiar más si se puede activar y desactivar la enzima en ciertos momentos, sin riesgo, como medida antienvejecimiento.

Otro campo con mucho potencial para investigar el proceso de envejecer es el de la microbiota, el conjunto de bacterias que habita en los intestinos, y que puede influir en cómo uno reacciona ante una comida o una droga.

“Hay bacterias que metabolizan un compuesto y producen ‘algo’, que es en realidad lo que te da el efecto. Es como tener una fábrica dentro de ti emitiendo señales o ciertos químicos que pueden afectar las células. Es un área interesante que en los últimos años ha tenido un gran auge. En los años que vienen creo que van a salir tratamientos para diferentes síndromes o patologías, ligados a la microbiota”.

La epigenética, que tiene que ver con la modulación de los genes, también es clave.

“Puedes tener genes que te permiten ser longevo, pero no los expresas. La regulación de la expresión génica trabaja como un interruptor que enciende y apaga”.

La idea de los “interruptores” sería poder integrar los factores ambientales y las vías de señalización principales en las células que regulan el envejecimiento, como la de la insulina, que “lee” el estado nutricional del cuerpo, y otra que regula la producción de proteína y baja la actividad (Tor).

Si hay comida, hay insulina, ocurre una comunicación de señales y se producen proteínas.

Cuando disminuye la comida, no hay mucha insulina, baja al actividad de proteínas y empieza la autofagia, que funciona como un reciclaje en las células.

Se piensa que la restricción calórica regula esto e incrementa el reciclaje, y que esto a su vez mantiene la homeostasis por más tiempo.

El campo de las células madre tiene mucho potencial y hay ciertos indicios de que en animales las células madre pueden ayudar en la regeneración, pero, la investigadora hace hincapié en que ahora mismo no hay datos para sustentar que funcione contra el envejecimiento en humanos.

Si el envejecimiento implica desgaste, lo lógico sería que si hay una manera de revertir eso para que las células se mantengan en una etapa juvenil, podría funcionar, pero el envejecimiento es multifactorial. Y aun no hay una respuesta para los humanos, recalca.

De la Guardia planea probar moléculas nuevas sintéticas para ver si tienen actividad antienvejecimiento y si logra extender el periodo de salud en los gusanos C. elegans, que viven tres semanas, y que en comparación con un mamífero que vive muchos años es más sencillo de estudiar.

También pretende analizar cómo influyen las diferencias de género en esta especie, ya que machos y hembras no envejecen a la par. Quiero entender si se debe a hormonas, feromonas o genes.

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Cortesía/Sinaproc

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