Ciencia, la vacuna contra la pobreza

Experto considera que Panamá tiene el potencial para desarrollar una industria biotecnológica a favor de la población.

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El Dr. Peter Hotez es el presidente del Instituto de Vacunas Sabin, en Washington, D.C., decano de la Escuela Nacional de Medicina Tropical en el Baylor College of Medicine de Texas y coeditor en jefe de ‘PLOS Neglected Tropical Diseases’. El Dr. Peter Hotez es el presidente del Instituto de Vacunas Sabin, en Washington, D.C., decano de la Escuela Nacional de Medicina Tropical en el Baylor College of Medicine de Texas y coeditor en jefe de ‘PLOS Neglected Tropical Diseases’.
El Dr. Peter Hotez es el presidente del Instituto de Vacunas Sabin, en Washington, D.C., decano de la Escuela Nacional de Medicina Tropical en el Baylor College of Medicine de Texas y coeditor en jefe de ‘PLOS Neglected Tropical Diseases’. Maydée Romero Sprang

La pobreza, los conflictos y el cambio climático promueven la aparición de enfermedades, especialmente entre los más pobres, que no tienen acceso a la innovación, concretamente, a medicamentos y vacunas.

“Así como la gente tiene derecho al agua potable, sanidad y una vivienda adecuada, también debe tener acceso a la innovación porque las enfermedades desatendidas son más comunes entre los pobres. El problema es que tenemos la tecnología para crear nuevos medicamentos y vacunas para estas enfermedades, pero carecemos de los instrumentos políticos, sociales y financieros para que eso se traduzca en productos”, expresó el doctor Peter Hotez, presidente del Instituto de Vacunas Sabin de Washington, D.C., esta semana en una conferencia por el 30 aniversario de la Asociación Panameña para el Avance de la Ciencia.

“La pobreza es la principal promotora del surgimiento de enfermedades. Luego, los conflictos. Por ejemplo, el ébola emergió en África occidental, no porque sea tropical, sino porque había un total colapso de la infraestructura sanitaria que favoreció el brote. Y en tercer lugar, el cambio climático”, dijo Peter Hotez .

“En Centroamérica no se tienen conflictos como en África, pero sí los hay relacionados con el tráfico de drogas. Y aunque las enfermedades aparecen en un escenario de pobreza, también causan pobreza. Si no se hace nada, se condena a la gente”, añadió.

En este contexto, Hotez defendió el concepto de “ciencia para los pobres”, que cobró fuerza a partir del establecimiento de los Objetivos de Desarrollo del Milenio hace 15 años, y que incluían la reducción de la mortalidad infantil y el combate al VIH/sida, la malaria y otras enfermedades.

Desde entonces, se han destinado miles de millones de dólares para alcanzar estos retos, y aunque se han logrado avances, además de los factores ya mencionados, hoy día los movimientos antivacunas han incidido en que se disparen brotes que son prevenibles, como el sarampión.

Por otro lado, al parecer se han olvidado esas “otras enfermedades” y por eso son llamadas “desatendidas”. Entre ellas están el mal de Chagas, la leishmaniasis, el dengue y las parasitosis.

Hotez lanza al aire un gran reto: ¿Puede Panamá convertirse en un polo importante para la innovación en materia de enfermedades desatendidas? ¿Podemos construir las capacidades para crear biotecnología?

El problema, argumentó, es que no son proyectos fáciles. “Ya se han hecho las vacunas ‘fáciles’: polio, sarampión... Ahora nos quedan las más difíciles, pero también tenemos más capacidad científica”.

Para el experto, Panamá tiene todas las piezas que se necesitan para desarrollar la biotecnología, como la capacidad científica y el conocimiento, pero falta una pieza clave: la inversión privada.

En Latinoamérica se depende mucho de las inversiones de los gobiernos y no tanto de la inversión privada, expresó Hotez. “Si se comparan las universidades en la región con las de Estados Unidos, el Reino Unido o Hong Kong, por ejemplo, ya sean públicas o privadas, en aquellas se ven los nombres de alguien en todos lados: los donantes privados. Lo que está matando la ciencia en Latinoamérica es la ausencia de inversiones privadas. Necesitamos hallar una forma de cambiar eso. Hay mucho dinero en Panamá, vemos los rascacielos, se está invirtiendo en bienes raíces y otras cosas, menos en ciencia”.

Hotez, quien es emisario científico del Departamento de Estado de Estados Unidos para el Medio Oriente y el norte de África, y profesor en el Baylor College of Medicine de Houston, Texas, considera que es posible establecer una colaboración entre Panamá, el laboratorio de Sabin y los centros médicos en Houston.

En Panamá no se está dando la medicina traslacional, es decir, combinar la ciencia con el sector farmacéutico para innovar y traducir eso en productos que atiendan las necesidades de la población. “Quizás uniendo fuerzas con Colombia o Costa Rica se puedan crear redes científicas, y con la economía brasileña que ha bajado, Panamá tiene oportunidades”.

El mensaje de Hotez para los políticos es claro: invertir en ciencia siempre garantiza el mejor retorno. “La inversión se pagará por sí misma 10 veces más, no solo mediante productos nuevos, sino con la creación de capacidad intelectual para forjar una industria aquí, que no existe. Esto es importante, más aún con la expansión del Canal. Es tiempo de crear biotecnología”.

ENFERMEDADES TROPICALES

LAS ‘DESATENDIDAS’

EN LAS AMÉRICAS:

- Ascariasis 86 millones.

- Tricuriasis 72 millones.

- Dengue 54 millones.

- Anquilostoma 30 millones.

- Chagas 7.8 millones.

- Esquistosomiasis 1.5 millón.

- Filariasis linfática 1-2 millones.

- Leishmaniasis 0.3 millón.

- Oncocercosis 0.5 millón.

- Tracoma 0.3 millón.

99 millones de personas viven con menos de $2 al día y 48 millones, con menos de $1 diario.

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