Espaldarazo a la ciencia local

El talento científico local ha sido premiado con 800 mil dólares para ejecutar seis proyectos. Conozca cuatro de ellos.

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Jagannatha Rao, Hermógenes Fernández, Luis Mejía y Javier Sánchez. Jagannatha Rao, Hermógenes Fernández, Luis Mejía y Javier Sánchez.

Jagannatha Rao, Hermógenes Fernández, Luis Mejía y Javier Sánchez.

Jagannatha Rao, Hermógenes Fernández, Luis Mejía y Javier Sánchez. Jagannatha Rao, Hermógenes Fernández, Luis Mejía y Javier Sánchez.

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Las seis propuestas de proyectos locales en materia de ciencia e innovación que ganaron un financiamiento de unos 800 mil dólares por parte de la Embajada de Inglaterra, a través del programa de fondos de la Foreign & Commonwealth Office de la Embajada de Inglaterra, están enfocadas a encontrar resultados que impacten el desarrollo del país.

EDUCACIÓN CIENTÍFICA

La propuesta de proyecto, liderada por Jagannatha Rao —en conjunto con Marisin Pecchio, Ricardo Lleonart, Gabrielle Britton e Ileana Rodríguez— busca despertar interés por la ciencia.

De acuerdo con Rao, la iniciativa hará posible que ganadores de premios Nobel y científicos ingleses destacados sean traídos a Panamá para brindar ponencias no solo a científicos locales, sino también al público en general y a estudiantes.

LA ROYA DEL CAFÉ

El proyecto del biólogo Luis Mejía, especialista en patología de plantas —particularmente de las causadas por hongos—, realizará la búsqueda de un control para la enfermedad de plantas conocida como roya del café.

“La roya del café es la enfermedad más importante de este cultivo en el mundo. En Centroamérica y en Panamá, en particular en 2012, se vio una epidemia de esta enfermedad que acabó con aproximadamente el 40% de la producción en toda la región y tuvo costos valorados en al menos 500 millones de dólares”, acota Mejía.

La roya, ocasionada por el hongo Hemileia vastatrix, ha sido tratada históricamente con el uso de fungicidas, nocivos para el ambiente y las personas, afirma Mejía. “La roya ha evolucionado y se han generado nuevas razas. Este proyecto estudiará el microbioma [comunidad de microorganismos] del cafetal. (...) Vamos a estudiar todos los microorganismos asociados. Queremos aislar microorganismos, principalmente hongos que viven en el café, y ver cuáles de ellos se pueden usar para controlar la roya. Ya hemos aislado algunos microorganismos que producen químicos que inhiben el crecimiento de la roya, así como otros que parasitan a la roya. Es por esto que la idea del proyecto es entender mejor cómo funciona esta asociación de los microorganismos con el café y la roya”.

POLINIZACIÓN DE ABEJAS

Otro de los proyectos es sobre la polinización, ya que está registrando un déficit de abejas para polinizar en el mundo, así como en Panamá, afirma el biólogo Hermógenes Fernández, especialista en ecología del comportamiento.

A la fecha existe evidencia de que el cambio climático, la pérdida de bosque, etc., están haciendo que se pierdan organismos como los polinizadores. “Si se pierden los polinizadores, ¿cómo las plantas van a poner su semilla y cómo se van a establecer las nuevas semillas?”, cuestiona Fernández, quien ante este problema se motivó a presentar una propuesta de investigación para estudio sobre la diversidad de abejas en el país.

Hasta el momento se conoce que Panamá tiene identificadas unas 352 especies de abejas, según un recuento que realizó el investigador Charles Duncan Michener en 1954. Esta cifra “representa tal vez el 50% de la diversidad [de abejas] del país. Ya han pasado 60 años desde entonces, ¿dónde está el otro 50% [de abejas]?”, recalca.

FASES DE TUBERCULOSIS

Buscar estrategias para el monitoreo y tratamiento de la tuberculosis es el norte del proyecto propuesto por Javier Sánchez, especialista en bioinformática y quimioinformática aplicada a la medicina.

Para lograrlo se estudiará una población de pacientes con tuberculosis de Colón, a través del análisis de muestras de sangre en las que específicamente se buscará identificar biomarcadores (una sustancia que ayuda a medir un proceso biológico normal, una enfermedad o la respuesta a un tratamiento) presentes.

“La tuberculosis tiene tres estados: puedes tenerla, no tenerla y puede estar en un estado latente. La idea del proyecto es buscar biomarcadores [en la sangre de los pacientes], es decir, moléculas que pueden indicar en qué fase estás. Cuando estás en estado latente no tienes síntomas, pero sí puedes transmitir la enfermedad. Por ello, la idea es buscar estos biomarcadores que nos pueden indicar la fase en que se está”, detalla.

Salud femenina

El proyecto, liderado por la científica Arlene Calvo, está basado en la capacitación de investigación utilizando métodos participativos y promoción de la salud para abordar temas de salud de la mujer. Calvo afirma que “la meta es desarrollar proyectos específicos para impactar temas de salud de la mujer, como por ejemplo: violencia doméstica, derechos humanos, enfermedades crónicas, embarazo en adolescentes, etc.”.

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