Fósiles varían la historia del istmo

Hallazgos llevan a concluir que el paso de aguas profundas por el istmo se cerró hace 10 millones de años.
Ejemplar. Muestras de fósiles fueron exhibidas en el Centro de Capacitación Ascanio Arosemena. LA PRENSA/Luis García Ejemplar. Muestras de fósiles fueron exhibidas en el Centro de Capacitación Ascanio Arosemena. LA PRENSA/Luis García
Ejemplar. Muestras de fósiles fueron exhibidas en el Centro de Capacitación Ascanio Arosemena. LA PRENSA/Luis García

La conservación de los fósiles que datan de millones de años es una tarea que requiere de cuidado especializado.

“Las condiciones para preservar un fósil son muy particulares. Si este no se encuentra en un sitio climatizado, con la temperatura y la humedad controlada, en dos años estará lleno de hongos y se convertirá en polvo”, explica Carlos Jaramillo, paleontólogo del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales.

El experto calcula que para habilitar un sitio en Panamá en el cual se puedan conservar estos hallazgos, se necesitaría un aproximado de un millón de dólares.

Reconoce que el país aún no está preparado, ya que también se requiere contar con expertos permanentes. “Además se necesitaría tener un sitio en dónde guardar lo recolectado, poseer anaqueles (cuyo costo es de 7 mil dólares cada uno) y un curador asociado. Por ahora los fósiles se envían a Florida y cuando en Panamá exista este sitio, los regresaremos”, detalla Jaramillo.

Los planes científicos no se detienen. En los siguientes dos años, los investigadores seguirán buscando más pistas de nuestra historia en el área que aún quede libre de concreto en la ampliación del Canal, apoyados con un fondo de 3.8 millones donado por la Fundación Nacional de Ciencias de Estados Unidos (U.S. National Science Foundation).

NUEVAS FECHAS

Para 2011, el equipo de científicos del Smithsonian había llegado a la conclusión, a raíz de las apariciones de restos de animales que tenían entre 16 millones y 20 millones de años de antigüedad, que el levantamiento del istmo había ocurrido hace 22 millones de años y no 3.5 millones de años como se creía hasta entonces.

Acerca de esta hipótesis, Jaramillo añade una distinción: “hace 22 millones de años, cuando hubo un levantamiento muy fuerte de muchas partes de Panamá, la distancia entre la placa del istmo y Suramérica era de apenas 300 o 400 kilómetros, antes se pensaba que era alrededor de 1,300 km”.

Ahora, en 2012, se añade un nuevo componente a la investigación, y es que también hubo un choque de las placas tectónicas hace 10 millones de años y fue tan fuerte como la ocurrida hace 22 millones de años, con la diferencia que se dio en Colombia. “A los 10 millones, se configuró el paisaje que tenemos hoy en día. Y se cerró la comunicación de aguas profundas y medianas (superiores a los 300 metros de profundidad) entre el mar Caribe y el océano Pacífico, lo que unió la cordillera occidental de Colombia con Panamá”.

Estos acontecimientos, según el científico, no echan por tierra las primeras consideraciones de los geólogos que afirmaban que toda esta unión había pasado a los 3.5 millones de años, sino que vienen a exponer que “el proceso de formación no fue rápido sino que duró muchos millones de años”, destaca.

Jaramillo añade que el país sigue evolucionando y que lo más probable es que la forma de ´S´ se convierta en una curva en forma de ´U´, la cual va a ceder y resquebrajarse en la mitad en los próximos 4 millones o 5 millones de años. Un hecho del que la especie humana no será testigo porque entonces es posible que ya habrá desaparecido. “En promedio, en 3 millones de años la especie humana estará extinta”, opina Jaramillo.

Uno de los últimos hallazgos del equipo fue el fósil de un mico al cual Jaramillo considera “el abuelo de todos los micos que hay hoy en día en Suramérica”. Este espécimen estaba presente en Panamá hace 20 millones de años, cuando el istmo estaba en su primera fase de formación.

MUESTRA AL PÚBLICO

Dos piezas de basalto columnar (lava fría de roca volcánica) y la réplica de una mandíbula de caballo que resultaron de la investigación serán expuestas en la tercera galería permanente del Biomuseo, adelanta Darién Montañez, coordinador de exhibiciones de esta institución, quien prevé que para finales de año se inaugurará este icónico lugar.

Añade que el Biomuseo preparará una exhibición temporal para sus primeros meses de apertura que mostrará otros fósiles como el pez merlín, una mandíbula de tiburón gigante y una vaca marina, entre otros.

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