Indicasat y la investigación neurocientífica en Panamá

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El envejecimiento poblacional plantea retos importantes para la sociedad. NYT Images. El envejecimiento poblacional plantea retos importantes para la sociedad. NYT Images.
El envejecimiento poblacional plantea retos importantes para la sociedad. NYT Images.

Científicos del Instituto de Investigaciones Científicas y Servicios de Alta Tecnología (Indicasat), estudian el envejecimiento en animales y cómo cambia su función cognitiva con la edad. Usando modelos computacionales, también analizan la estructura de las proteínas y cómo cambian al estar asociadas a enfermedades neurodegenerativas.

Bajo la iniciativa Panama Aging Research Initiative (PARI), y apoyados por 15 médicos de varias disciplinas, técnicos, auxiliares y enfermeras, un equipo de cinco investigadores de Indicasat comenzó en 2012 un estudio en la Caja de Seguro Social (CSS), enfocándose en el envejecimiento. Los participantes fueron más de 400 pacientes de 65 a 102 años, a quienes les hicieron pruebas cognitivas, evaluaciones clínicas y siquiátricas para examinar los factores de riesgo asociados a la función cognitiva, así como las enfermedades crónicas. Los resultados se publicarán este año y se presentarán en el Congreso de Apanac, en octubre. Hasta ahora han visto que un 40% tiene buena función cognitiva.

“En Panamá apenas estamos empezando a ver los temas del cerebro. Tradicionalmente la ciencia se ha enfocado más en las enfermedades infecciosas, cuando son las enfermedades crónicas las principales causas de muerte en el país. Además, es importante considerar el envejecimiento y sus problemas asociados porque es una tendencia global creciente”, explica la doctora Gabrielle Britton.

Al envejecer, hay cambios metabólicos, de rutina, alteración en los neurotransmisores del cerebro, factores que pueden incidir en la depresión, demencia y otras condiciones, señala Vivian Vásquez, siquiatra de la CSS.

Según Britton, el estudio del cerebro, tal como se ve en países desarrollados, es un trabajo complejo, interdisciplinario y requiere mucho dinero porque la tecnología de punta es costosa. Aunque en Panamá no estamos en ese nivel, se están dando algunos pasos. En Indicasat se estudian modelos celulares para aplicarlos al Alzheimer, y hay un grupo de panameños que va a estudiar neuroingeniería en Houston.

Alcibiades Villarreal, estudiante de doctorado, señala que los estudios clínicos y poblacionales son un apoyo para que los médicos hagan sus diagnósticos, pero hacen falta datos científicos de la población, y clínicas especializadas en demencia, por ejemplo. “La tecnología existe, la neuroimagen es una gran herramienta, pero debido a sus costos, no está al alcance de todos, por lo que hacer otros tipos de análisis, como los de biomarcadores, que podrían obtenerse en corto tiempo con una muestra de sangre o de líquido cefalorraquídeo, sería otra opción”.

Vásquez considera que los estudios mitocondriales, de sinapsis, etc. son importantes, pero requieren fondos y no son factibles en Panamá a corto plazo. “Pero haciendo neurociencia orientada a estudios poblacionales, podemos empezar a tener resultados”.

Britton concluye que es necesario que los gobiernos se comprometan a aumentar la inversión en investigación. También, con incentivos, la empresa privada podría apoyar estas iniciativas.

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