Inmunidad contra el ébola

Vistazo a los casos de personas que han desarrollado inmunidad contra el mortal virus que aqueja en África.
Especialistas de la salud trabajan en contrarrestar el efecto mortal del brote. AFP. Especialistas de la salud trabajan en contrarrestar el efecto mortal del brote. AFP.
Especialistas de la salud trabajan en contrarrestar el efecto mortal del brote. AFP.

Uno de los virus más letales conocidos por la humanidad es el ébola. Este agente infeccioso lleva el nombre del río Ébola en la República Democrática del Congo, donde fue identificado por primera vez en 1976.

Para la agencia del Departamento de Salud y Servicios Humanos de Estados Unidos, entre los principales brotes se encuentran los de 1976 en Sudán del Sur y la República Democrática del Congo, que dejaron 431 muertos; en 1995 en el Congo cobró la vida de 254 personas y en 2000 hubo 224 muertes en Uganda.

En 2007 vuelve el Congo a ser el epicentro de un brote que dejó 224 muertos, pero no es hasta 2014 cuando la Organización Mundial de la Salud publica una cifra en consenso: 3 mil 439 muertos y más de 7 mil 492 infectados. Los países afectados hasta el momento son Guinea, Sierra Leona, Liberia y Nigeria, entre otros.

La evidencia sugiere que los murciélagos pueden ser reservorios del virus, el cual es transmitido a otros mamíferos, como pequeños antílopes y primates, incluyendo al hombre, pero la esperanza para el homo sapiens podría centrarse en la inmunización contra este virus.

“Es justo decir que algunas personas son inmunes”, es lo mencionado por expertos en fiebre hemorrágica de la Universidad de Tulane a The New York Times a inicios de septiembre.

Con el actual brote de ébola se cree que hay unos mil 800 sobrevivientes africanos que lograron ser inmunes a la enfermedad, y se cree que existen muchos otros casos similares.

El Instituto de Investigación para el Desarrollo (IRD, por sus siglas en francés) publicó en 2010: “Un alto porcentaje de la población gabonesa podría estar inmune al virus, encontrándose 15.3% de anticuerpos contra el ébola en un sinnúmero de habitantes de Gabón, afectado por los brotes de fines de la década de 1990 e inicios del nuevo milenio”.

Algo sorprendente revelado por el IRD fue la presencia de anticuerpos en personas jamás infectadas. Pero, ¿cómo puede una enfermedad letal para los mamíferos no afectar a una cantidad de la población humana en África? La respuesta está en unas proteínas que se unen al virus llamadas anticuerpos, que bloquean al agente infeccioso.

Según Thomas W. Geisbert, experto en fiebre hemorrágica de la sección médica de la Universidad de Texas, aquellas personas inmunes pudieron haber llegado a esa condición gracias a la baja dosis del virus al ingerir monos o murciélagos contaminados, ya que el sistema inmune tendría la oportunidad de luchar en una carrera armamentista por crear anticuerpos.

Según Donald G. McNeil Jr., reportero especializado en ciencia y salud de The New York Times, en su artículo de inicios de septiembre, lo interesante de esta investigación es que las personas inmunes pueden donar sangre que contenga estos anticuerpos a quienes padezcan de la enfermedad.

Un ejemplo de este caso es el Dr. Kent Brantly, uno de los dos estadounidenses infectados por el virus del ébola en este severo brote de 2014. Él sobrevivió, aunque en la Universidad de Emory en donde fue tratado no están claros si la donación sanguínea o la droga experimental ZMapp, conteniendo anticuerpos clonados, lo ayudó del todo.

La naturaleza, por medio de la adaptación evolutiva, permite a los agentes infecciosos como el ébola reproducirse exitosamente, pero de igual manera crea los mecanismos para contrarrestar la reproducción de agentes infecciosos que puedan poner en peligro a un sector de la humanidad. Nuevamente, el éxito por la supervivencia está presente en los anticuerpos de una población.

(El autor es biólogo y periodista)

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