Investigación marina y conservación

La ciencia permite conocer la biodiversidad y los procesos naturales o antropogénicos para tomar mejores decisiones.

Con la formación del istmo de Panamá, hace unos tres millones de años (o 22 millones como sugiere un reciente estudio de los geólogos Carlos Jaramillo, Camilo Montes y David Farris), empezaron a ocurrir diversos procesos evolutivos en tierra firme y en los océanos.

Uno de los cambios más notables fue el establecimiento de zonas de aguas frías en golfo de Panamá, en el Pacífico, debido al afloramiento anual que se da en la estación seca y que favorece una mayor cantidad de fitoplancton y productividad. Este fenómeno juega un rol importante en el desarrollo de las comunidades y de las especies, explica el Dr. Juan Maté, biólogo asociado al Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (Stri).

Hoy día, Panamá tiene una extensa línea costera con ecosistemas de arrecifes de coral, pastos marinos, manglares, playas de arena, playas rocosas de origen volcánico y playas de arenisca, cada uno con sus especies asociadas y sus potenciales riesgos, como la contaminación y el calentamiento global.

ROL DE LA INVESTIGACIÓN

Valiéndose de satélites, termómetros computarizados, el buceo y otros equipos, los científicos miden parámetros físico-químicos del mar y estudian la diversidad de especies, su hábitat, patrones de desplazamiento y comportamiento (cómo se reproducen y cómo se atraen machos y hembras).

También investigan sobre los procesos ambientales naturales, como el fenómeno de El Niño ­que trae aguas cálidas que producen el blanqueamiento y mortalidad de los corales­ y las perturbaciones antropogénicas (causadas por el ser humano), como el derrame de petróleo que ocurrió en bahía Las Minas, en el Caribe panameño, en 1986.

“Cuando ocurrió el derrame, el Stri ya tenía 15 años de información sobre los arrecifes, pastos y manglares del área, que ayudó a entender el impacto del derrame. En la actualidad, cuando hay tormentas y oleajes, aún se puede ver salir cierta cantidad de petróleo del que quedó atrapado en los sedimentos de los manglares, hay un impacto prolongado”, indica el investigador Maté.

La introducción de especies exóticas es también objeto de estudios. En las aguas del Canal se ha encontrado el cangrejo norteamericano del lodo, el cangrejo iraquí, cirrípedos y caracoles con sus parásitos, a los cuales la fauna nativa no está familiarizada. “Con la ampliación, vendrán naves más grandes, con más aguas de lastre y mayor superficie donde estas especies se pueden asentar. Hay un tremendo potencial para entender estos procesos”.

El conocimiento científico oceánico permite, además, mejorar la calidad de vida de las personas. Hoy día, muchas sustancias obtenidas de plantas marinas se usan para hacer medicinas, alimentos, etc.

Un aspecto importante que recalca el Dr. Maté es la valorización de los recursos naturales para usarlos en forma sostenible y conservarlos. Los manglares, por ejemplo, son las “guarderías” donde pasan sus primeras etapas muchas especies de interés comercial, como los camarones y pargos.

Solo en el Pacífico panameño hay unas 158 mil 500 hectáreas de manglar y se estima que en promedio, anualmente, se generan unos 30 millones de dólares en camarones, 60 millones de dólares en pargos y corvinas, y 4 millones en anchovetas y arenques. Cada hectárea de manglar tiene una productividad de 593.4 dólares por año, añade Maté.

Sin embargo, aunque la ciencia busca obtener información sobre estos temas, son los tomadores de decisiones quienes la utilizan para establecer áreas protegidas, para hacer planes de manejo y leyes que permitan un balance entre el desarrollo, el uso sostenible de recursos y la conservación.

Maté concluye que no se deben tomar decisiones solo con base a la parte biológica, porque estos son procesos que también incorporan un aspecto económico y social. Por ejemplo, en las pesquerías, no solo hay que ver si la cantidad de peces aumenta o disminuye, también se debe considerar a las comunidades pesqueras que dependen de esa actividad. Y en cuanto a las normas, se deben destinar los recursos para su implementación.

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