Tóxicos que se respiran

El diésel que se dispensa en el país tiene entre 450 a 500 partes por millón de azufre , mientras que en EU no se permite el uso de diésel con más de 30.

Con cada amanecer la urbe capitalina da pie a un bullicioso movimiento.

Miles de carros y autobuses encienden sus motores para movilizar a una multitud de personas a sus trabajo, mientras que camiones transportan alimentos y demás víveres a los supermercados y tiendas.

En apogeo también están las fábricas orientadas al desarrollo de materiales de construcción. El boom inmobiliario no cesa.

Esta cotidianidad de una ciudad pujante trae consigo una paradoja: en medio de ese desarrollo urbanístico se emiten tóxicos que contaminan la calidad del aire que se respira.

Y es que el humo generado por motores que funcionan con diésel causa cáncer pulmonar, confirmó la Agencia Internacional para la Investigación del Cáncer.

La ciudad de Panamá no se libra de las emisiones de sustancias tóxicas de la combustión del diésel.

En el país, el Instituto Especializado de Análisis (IEA) de la Universidad de Panamá no mide las más de 100 sustancias que se emiten de la combustión del diésel, sino solo los contaminantes primarios del aire –dióxido de azufre, dióxido de hidrógeno, dióxido de carbono y plomo– que entran en la categoría de partículas menores (PM).

Estas partículas se emiten en la capital a través de la combustión de motores que usan diésel, explica el químico Vasco Duke, director del IEA, quien agrega que 90% de las PM surgen de vehículos.

De acuerdo con el monitoreo del IEA, la contaminación del aire va en aumento. “Nos preocupa enormemente que las PM2.5 microgramos por metro cúbico han aumentado en los dos últimos años casi un 110%. En un promedio, estas PM han aumentado de 12.5 microgramos por metro cúbico a casi 30 microgramos por metro cúbico en un espacio dos años”. Duke añade que este incremento se debe al congestionamiento vehicular, a los trabajos de construcción y al uso de diésel de “pobre calidad”.

CALIDAD DEL DIÉSEL

El diésel contiene azufre, un componente del petróleo que contribuye a la emisión de PM (ver infografía). En el istmo se dispensa diésel con mayor cantidad de azufre que en otros países, lo que contribuye a la contaminación.

El diésel que está a la venta en el país posee entre 450 a 500 partes por millón (ppm) de azufre, mientras que el diésel bajo en azufre tiene cerca de 250 ppm, según la Secretaría Nacional de Energía.

Aunque estas concentraciones no superan las mil ppm de azufre permitidas en el país –según la Resolución Técnica #73 del reglamento técnico de la Dirección General de Normas y Tecnología Industrial–, la recomendación mundial es que todo combustible tenga como máximo 50 ppm de azufre.

En Estados Unidos (EU), a partir de 2006 no se permite el uso de diésel con más de 30 ppm de azufre, mientras que en Europa son más estrictos: 10 ppm de azufre, señala Duke. “En la mayoría de las especificaciones de uso de un carro nuevo que utilice diésel, leerá que el manual recomienda diésel con 50 ppm de azufre”.

IMPACTO A LA SALUD

Unas 21 mil personas mueren prematuramente cada año en EU debido a PM emitidas de la combustión del diésel, según la publicación “Diesel and Health in America”.

El sistema respiratorio es el que más se afecta, señala Bruno Hammerschlag, especialista en medicina interna y neumología. Las emisiones que surgen de la combustión del diésel “desvían al sistema inmunológico a producir células pulmonares que carecen del mecanismo de desinflamarse ellas solas y aumentan la susceptibilidad a infecciones, causan daño celular irreversible, exacerban las alergias respiratorias, el asma, las enfermedades cardíacas e inducen el desarrollo de tumores”.

Según el médico, aquellos con mayor riesgo son los operadores de equipo pesado y agroindustrial, así como las personas que trabajan en vías de ferrocarril, casetas de peaje en las autopistas, mineros, conductores de camiones y autobuses escolares o de pasajeros, e incluso el público en general.

Para mitigar estas emisiones, la Agencia de Protección Ambiental de EU aconseja usar diésel bajo en azufre, modernizar los motores con filtros para capturar partículas y colocar el tubo de escape de manera que las emisiones no sean dirigidas al operador del equipo.

Cuando se trata de salud se debe tener precaución hasta del aire que se respira.

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