Viajeras de los mares

Las tortugas recorren miles de kilómetros a través de los océanos para volver a la playa donde nació hace más de 20 años, y así cumplir un ciclo reproductivo.
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La luna extiende su manto de plata sobre las aguas del Pacífico y un océano de estrellas cubre el firmamento. En la penumbra de la noche istmeña, caminamos con cuidado y con la luz apagada, tratando de identificar en la arena las típicas huellas de las tortugas que llegan a poner sus huevos.

En nuestro camino, vemos una tortuga olivácea que avanza lentamente; escoge el sitio apropiado, excava con sus aletas un pozo profundo y comienza a poner más de un centenar de huevos.

La tenaz viajera de los mares ha recorrido miles de kilómetros por los corredores del Pacífico para volver a esta playa de isla Cañas, Panamá, donde nació hace más de 20 años, y así cumplir un ciclo reproductivo.

Sin perturbar la labor de la madre, la bióloga y yo presenciamos la eficacia de la tortuga, que usa sus extremidades como si fueran palas para tapar el nido con arena; completada su labor, retorna a la orilla y se sumerge en las oscuras aguas.

Mi amiga, la bióloga Cristina Hausmanis, compra huevos de tortugas a los pobladores y los “siembra” en un vivero particular para incrementar la cantidad de nacimientos. “Como las tortugas siempre retornan al lugar donde nacieron, espero garantizar más arribadas en el futuro”, dice Cristina.

El objetivo final es instalar unas cabañas de bajo impacto que reciban turistas; grupos de no más de 10 personas por turno con la prohibición de luces inapropiadas, ya que solo se pueden usar linternas rojas para no encandilarlas. “Es un negocio en permanente riesgo si se considera que no solo destrucción de sus nidos y de sus huevos es un problema, sino la costumbre de comérselas cuando migran”, dice la experta en tortugas.

Un informe de Sebastián Troëng y Carlos Drews, para la organización ambientalista World Wildlife Fund (WWF), sobre los aspectos económicos de las tortugas marinas, determinó que el ingreso bruto que genera el consumo de carne, huevos, caparazón y huesos en nueve sitios de anidamiento localizados en países en desarrollo arrojó una media por cada sitio de estudio de 581 mil 815 dólares al año, mientras que el ingreso bruto por el turismo, como uso no extractivo, presentó una media anual de 1 millón 659 mil 250 dólares.

Las cifras hablan por sí mismas. El turismo en zonas de anidamiento se da en 92 sitios en 43 países.

En el ámbito global, 175 mil turistas se movilizan a participar en tours. En Costa Rica, en la playa de Tortuguero, el turismo aumentó entre 1988 y 2002 a una tasa anual del 16%, y el impacto económico de la caza ilegal de tortuga verde en el país vecino se calculó en mil 142 dólares por tortuga.

El informe hecho para la WWF resume que un turismo responsable y con plan de manejo genera mayores ingresos con más elevados efectos multiplicadores y mayor crecimiento económico.

Además, ofrece la oportunidad de más empleos y desarrollo social.

Por otro lado, el alto costo de criar tortugas en cautiverio, para compensar a los ecosistemas y la pérdida de las poblaciones, es al menos 10 veces mayor que conservarlas en su propio ambiente natural.

El investigador de los mares, Jeremy Jackson, nos habla sobre la obra de William Dampier, el famoso pirata y explorador.

Dampier observó a mediados del 1600, que millones de tortugas sesgaban el césped submarino para obtener su alimento. Enormes praderas eran podadas por las tortugas protegiéndolas de las enfermedades.

Actualmente, con la merma de las tortugas, como transportistas biológicos de nutrientes, los mares se hacen más propensos a las epidemias al romperse una parte importante cadena alimenticia.

“De continuar así, los países en desarrollo se verían muy afectados. Pero si se regula la pesca y se crean grandes áreas protegidas, conectadas entre sí, podría lograrse la recuperación de ciertas especies, como la tortuga”, dice el famoso ecólogo.

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