no se conoce su origen

El alzheimer en el contexto de la salud mental

Se debe poner atención al alzheimer, ya que las personas viven más y la enfermedad está asociada al envejecimiento.

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Las partes oscuras muestran el deterioro y atrofia causados por la enfermedad. NYT Images Las partes oscuras muestran el deterioro y atrofia causados por la enfermedad. NYT Images

Las partes oscuras muestran el deterioro y atrofia causados por la enfermedad. NYT Images

Escáner de un paciente que murió por alzheimer que muestra la acumulación de placa amiloide. NYT Images Escáner de un paciente que murió por alzheimer que muestra la acumulación de placa amiloide. NYT Images

Escáner de un paciente que murió por alzheimer que muestra la acumulación de placa amiloide. NYT Images

La enfermedad de Alzehimer es el principal tipo de demencia. No se conoce a ciencia cierta cómo se produce y, por tanto, no hay un tratamiento efectivo.

Hay muchas teorías que son abordadas en diferentes campos de investigación, en los cuales se busca cómo atacar distintas variantes de la enfermedad, con miras a hallar una cura o, por lo menos, frenar su avance, explicó el Dr. Alcibiades Villarreal, del Instituto de Investigaciones Científicas y Servicios de Alta Tecnología (Indicasat- AIP) en el evento “Café científico”, organizado por la Senacyt, y enfocado en la salud mental.

El alzheimer afecta la corteza cerebral y esto tiene un impacto negativo en el lenguaje. “En una etapa de la enfermedad, la persona ya no podrá hablar ni procesar la información que le llega del ambiente”.

También se afecta el hipocampo, lo que conlleva a una pérdida de la memoria.

El volumen cerebral de la persona con alzheimer disminuye porque las neuronas dejan de conectarse entre sí. Es decir, la “plasticidad” neuronal disminuye, muere.

A nivel molecular, se han asociado algunas proteínas con el desarrollo de la enfermedad, como la beta amiloide, que se acumula afuera de las neuronas y hace que se dé una disrupción en la comunicación y la muerte neuronal. Y dentro de las células, está la proteína tau, que estabiliza la estructura de las neuronas.

“Ha habido mucha investigación para ver si se puede detener que se acumule la proteína beta amiloide fuera de las neuronas, o prevenir que la tau dentro de las neuronas se desestabilice”.

Villarreal, quien participa en estudios sobre el adulto mayor en Panamá, explicó también que, básicamente, la enfermedad tiene dos fases, una preclínica, cuando hay cambios genéticos o mutaciones y que ocurre muchos años antes de que se manifiesten los primeros signos de la enfermedad, como el deterioro cognitivo. Para entonces, ya el cerebro ha empezado a acumular las proteínas.

En la fase clínica ya hay una muerte cerebral y la única forma de poder hacer un diagnóstico definitivo es con una autopsia del cerebro.

Los signos del alzheimer (ver ficha) son similares a los de otros tipos de demencia, como la vascular y la demencia frontotemporal.

Se han encontrado algunos factores de riesgo para el alzheimer, entre ellos, enfermedad tiroidea, traumatismo craneal, depresión, síndrome de Down, factores genéticos, historia familiar, nutrición y educación.

El Dr. Villarreal recalca que estos factores van a depender también de la población de estudio porque se ha visto que pueden variar, dependiendo si se trata de latinos, caucásicos, etc. “Por eso es importante establecer líneas de investigación en los diferentes países, para tratar de ver cómo se comportan estos factores de riesgo en una población determinada”.

A menudo, en los estudios sobre el adulto mayor en Panamá, las personas preguntan si tienen familiares con alzheimer, ¿les dará a ellos también? Villarreal señala que puede que haya una relación, pero no necesariamente va a ser así.

Las guías de la enfermedad han determinado que hay dos tipos de alzheimer: el familiar, que es de aparición temprana (antes de los 60 años) y el esporádico (aparece después de los 65 años).

El alzheimer familiar es poco común, solo se ve entre un 1% y 5% a nivel mundial. Se han asociado mutaciones genéticas específicas al desarrollo de la enfermedad en estos casos.

El alzheimer esporádico, en tanto, es el resultado de una compleja interacción entre los genes, el ambiente y el estilo de vida. No obstante, los signos son iguales en ambos tipos de alzheimer.

“Cuando dos o más miembros de una familia desarrollan alzheimer antes de los 60 años, se puede comenzar a sospechar de la presencia de un alzheimer familiar”.

El ser mujer se menciona como un factor de riesgo en algunos estudios, pero esto es controversial, porque la mujer suele vivir más tiempo y la edad avanzada es un factor contundente en el desarrollo de alzheimer.

El Dr. Villarreal mencionó que un reto en Panamá es estudiar más a fondo por qué los varones están en mayor riesgo de deterioro cognitivo, en términos generales.

Ser obeso en la edad media, a los 30 o 40 años, es un factor de riesgo para desarrollar enfermedades neurodegenerativas, pero al llegar a los 60, 70 u 80, la tendencia se revierte y estar bajo peso se convierte en un factor de riesgo.

La educación, estimular la plasticidad cerebral, aprender y hacer cosas nuevas aun después de los 60 años son elementos “protectores”. Tal vez no eviten que se desarrolle alzheimer, pero se mantendrá el cerebro más funcional.

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