312 especies de artrópodos por cada una de mamíferos

El estudio realizado en Panamá aporta novedosa información sobre la diversidad y distribución de artrópodos en un bosque tropical.

Los artrópodos son los organismos más abundantes en el planeta, e incluyen insectos, arañas y ácaros. Los bosques tropicales y, particularmente los panameños, albergan una enorme diversidad de ellos, algunos de los cuales no han sido descritos ni estudiados. Se estima que globalmente existen unos 6.1 millones de especies de artrópodos en los trópicos.

En general, los artrópodos presentan periodos de mayor o menor abundancia en el año, dependiendo de factores climáticos, como la precipitación pluvial, y otros relacionados con sus fuentes de alimentación. En los bosques tropicales, su número también está asociado a la riqueza de plantas, explica Enrique Medianero, doctor en Biología Evolutiva y Biodiversidad de la Universidad de Panamá (UP).

Una investigación realizada en Panamá, en el área protegida de San Lorenzo (próxima al río Chagres), y publicada esta semana en la revista Science (Vol. 338 no. 6113 pp. 1481-1484), revela que, en esa zona, por cada especie conocida de planta vascular (1294), de aves (306) y de mamíferos (81), hay por lo menos 17; 71 y 270 especies de artrópodos, respectivamente.

Incluso, se estima que esta proporción probablemente sea mayor: 20 especies de artrópodos por cada especie de planta vascular; 83 por cada especie de ave, y 312 por cada una de mamíferos.

El estudio, llamado “Investigating the Biodiversity of Soil and Canopy Arthropods” (IBISCA-PANAMÁ, por sus siglas en inglés), fue desarrollado entre 2003 y 2004, con la colaboración y experiencia de 102 investigadores de 21 nacionalidades, incluyendo a los panameños Héctor Barrios y al profesor Enrique Medianero, ambos del Programa de Maestría en Entomología de la UP.

También participaron David Roubik, del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (Stri) e Yves Basset, autor principal del estudio, por la Universidad de Panamá y el Stri.

Este trabajo parte de la premisa de que ha sido difícil generar estimaciones realistas sobre la diversidad global de artrópodos, en parte, debido a factores metodológicos y porque muchos estudios se han concentrado solo en unos cuantos órdenes (cada uno de los grupos taxonómicos en que se dividen las clases y que se subdividen en familias).

“Aunque muchos estudios han reportado la riqueza de especies para grupos seleccionados de taxones de insectos, a la fecha no hay una estimación satisfactoria sobre el total de especies de artrópodos para un bosque tropical específico”, detalla la publicación.

MÉTODOS Y HALLAZGOS

Para el estudio en San Lorenzo, se muestrearon 12 cuadrantes de 20x20 metros, cubriendo 0.48 hectárea. Los científicos recolectaron artrópodos desde el sotobosque hasta el dosel, e identificaron 129 mil 494, que representan a 6 mil 144 especies focales.

“Se seleccionó un grupo de artrópodos (18 taxones focales) que juegan un rol importante en los ecosistemas tropicales, entre ellos: abejas, avispas, escarabajos, mariposas, hormigas, arañas y ácaros”, explica el profesor Medianero, responsable de uno de los métodos de colecta de artrópodos del suelo y de identificar las avispas parasitoides de la familia Braconidae.

El Dr. Héctor Barrios se encargó de otro de los métodos de recolecta de artrópodos y de identificar los gorgojos.

Las especies más abundantes que se encontraron fueron los escarabajos como grupos taxonómico, y los fitófagos (aquellos que se alimentan de materia vegetal), como grupo funcional, detalla el Dr. Medianero.

Los datos sobre esta riqueza de especies se extrapolaron a zonas más amplias, utilizando modelos matemáticos, para realizar estimaciones de la diversidad de la muestra, dando como resultado que en las 6 mil hectáreas de bosque de San Lorenzo se encuentran 25 mil especies de artrópodos.

El estudio sugiere que la diversidad en una zona pequeña puede ser extrapolada y brindar una buena aproximación sobre la diversidad en un área mayor, siempre y cuando los sitios de muestreo sean bien seleccionados y se realicen búsquedas minuciosas de los ejemplares.

“El bosque tropical de tierras bajas en Panamá parece albergar de 2.1 a 8.4 veces más especies de artrópodos que las observadas en bosques templados”, detalla el estudio, que señala además, que en apenas una hectárea de bosque tropical se puede encontrar casi el 60% de la biodiversidad de artrópodos que hay en zonas más extensas.

Otra conclusión es que la diversidad de artrópodos -herbívoros y no herbívoros- puede estimarse a partir de la diversidad de plantas.

Para el Dr. Medianero, lo importante de este trabajo “es que se combinó una multiplicidad de métodos de recolecta de artrópodos, así como especialistas de todo el mundo para poder realizar estimaciones de diversidad en los ambientes tropicales, utilizando los bosques panameños para generar este modelo”.

El científico concluye que los artrópodos son fuentes potenciales para solucionar problemas en la agricultura y la salud, por lo que su estudio debería ser una prioridad nacional. “La protección de nuestros ecosistemas es fundamental para el mantenimiento del equilibrio con el medio ambiente”.

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