De oficio, luchar con caimanes

El último luchador de caimanes de una tribu indígena de Florida se retira del parque nacional Everglades.

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Rocky Jim Jr., indígena de la comunidad, mikasuki, tiene 44 años y 33 años de luchar con caimanes. Rocky Jim Jr., indígena de la comunidad, mikasuki, tiene 44 años y 33 años de luchar con caimanes.

Rocky Jim Jr., indígena de la comunidad, mikasuki, tiene 44 años y 33 años de luchar con caimanes.

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De oficio, luchar con caimanes De oficio, luchar con caimanes

De oficio, luchar con caimanes

La imagen de un hombre fortachón abriendo la boca de un caimán y acercando su cara a los 80 brillantes dientes del animal recibe a los visitantes del parque nacional Everglades en Florida, en Estados Unidos.

Una “aventura los espera”, promete el cartel publicitario. El hombre del aviso se llama Rocky Jim Jr.

Este indígena mikasuki de 44 años lucha con caimanes desde hace 33 años, entreteniendo a innumerables turistas desde un foso de arena y un estanque al lado de una choza tradicional de esta tribu junto a la carretera Tamiami Trail, que conecta a Miami con la ciudad portuaria Tampa.

Pero el último domingo de 2015, este luchador de caimanes decidió que era hora de retirarse de esta tradición centenaria, sin dejar un solo sucesor en su tribu mikasuki, que cuenta con unas 600 personas.

Rocky Jim se despidió con un truco tan asombroso como peligroso: con una palmadita sobre el hocico del caimán logró que el animal abriese la boca para luego meter su mano dentro.

Si algo llega a tocar el paladar del reptil -una gota de sudor, un grano de arena- la mandíbula del carnívoro se cierra por reflejo. Pero el espectáculo de despedida concluyó en su primer minuto, pues mientras extraía su mano, al rotarla levemente, el maestro rozó sin querer uno de los dientes.

La sensación fue como si “una puerta se cerrara de golpe sobre mi mano. Con dientes afilados”, relató Jim. Pero cuando contempló su mano y antebrazo cubiertos por la boca del caimán, lo único que pensó fue: “No te sacudas”. “Si se sacude, mi mano lo acompaña”, declaró describiendo el movimiento azotador que usan los caimanes para rebanar carne fresca.

“Su instinto natural es hacerlo”, explicó Jim, que ha sido mordido en varias ocasiones anteriores.

TRADICIÓN

En Estados Unidos, la lucha con caimanes es una tradición indígena y fue popularizada a principios del siglo XIX por el hijo de inmigrantes irlandeses Henry Coppinger Jr., según la historiadora Patsy West. Coppinger también luchaba con caimanes, y reclutaba a indígenas, que cazaban y vivían junto a los reptiles, para que participen en los espectáculos.

Multitudes pagaban para ver a hombres subirse al lomo de un caimán, abrirles las bocas y darles vuelta, una movida que deja a los animales cojos durante unos minutos. Pero hoy esta tradición está desapareciendo.

Los espectáculos son criticados por organizaciones defensoras de los derechos animales y generan menos ingresos que los casinos que manejan muchas tribus. Y cada vez es más común que la juventud indígena busque un futuro fuera de la tribu.

“Este arte ya no es tan común como lo era”, explicó el antropólogo Brent Weisman. Todavía quedan algunos luchadores de caimanes en la tribu más grande seminola, con unos 2 mil integrantes y comparte lazos históricos con los mikasuki.

Los luchadores que quedan “decidieron seguir de una forma deliberada, no para la atracción turística, sino para conservar viva la cultura tradicional seminola”, señaló Weisman.

Jim tenía 13 años cuando su padre, Rocky Jim, le enseñó a tratar con caimanes. Salían a los canales del parque nacional Everglades en busca de tortugas, y le mostraba cómo mover a los animales sin dañarlos o lastimarse. “Solo mira cómo se mueven y cómo van a reaccionar”, recuerda Jim que le explicaba su padre. “Solo interpreta su lenguaje corporal”.

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