Las ratas, como modelo animal

Investigaciones hechas con ratas permiten obtener un mejor entendimiento del crecimiento del cáncer, el efecto del cuidado materno, entre otros aspectos.

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El neurofisiólogo Jaime Fornaguera ha estudiado la estimulación temprana en ratas. El neurofisiólogo Jaime Fornaguera ha estudiado la estimulación temprana en ratas.
El neurofisiólogo Jaime Fornaguera ha estudiado la estimulación temprana en ratas. Eric Batista

En los estudios con animales, específicamente con ratas, podrían estar algunas claves para dar con un mejor entendimiento sobre cómo el cáncer afecta al hombre, cómo el cuidado materno en etapas tempranas puede ser un factor decisivo en su comportamiento, entre otros.

Recientemente, la revista Cell Metabolism publicó una investigación que halló que el hecho de correr en la rueda contribuyó a que en un grupo de ratones se detuviera el crecimiento de tumores cerebrales en comparación con los ratones que se encontraban menos activos.

El estudio, liderado por científicos de la University of Copenhagen, encontró que la fuente de adrenalina que surge al practicar ejercicio de alta intensidad ayudó a movilizar células inmunes llamadas NK (o natural killers) hasta llevarlas al área donde se hallaba el tumor en el ratón.

Desde el punto de vista inmunológico, el ejercicio ha sido positivo porque “activa muchos procesos inmunológicos, y por eso la gente que se mantiene activa está menos propensa a enfermedades, no solo aquellas relacionadas a la salud mental”, afirma el neurofisiólogo Jaime Fornaguera, director del Centro de Investigaciones en Neurociencias de la Universidad de Costa Rica, quien estuvo en el país para participar en la Conferencia Internacional sobre los Últimos Avances en Biomedicina y Ciencias Interdisciplinarias y fue entrevistado por este medio en relación con este hallazgo.

“Ellos mismos [los investigadores del estudio] dicen que es interesante encontrar que la noradrenalina podría estar entonces influyendo, y que fuera justamente lo que dispara esa disminución del tamaño del tumor por las natural killers. Es decir, que a través de esas citoquinas inmunológicas que son las natural killers, se mataría el tumor, y eso es activado a su vez por la noradrenalina, que es lo que el ejercicio libera”.

Además de destacar el valor de este estudio, el doctor Fornaguera añade un dato que los investigadores no plantean en su análisis. “Ellos no hacen explícito que el ejercicio voluntario —como este, en que ratas que van en una rueda giratoria voluntariamente, o sea, no es que son introducidas ahí y son sometidas a un ejercicio extenuante, sino que ellas escogen cuándo van a hacerlo— es muy importante. A mí me gustaría ver si ese mismo efecto se obtiene si obligan a las ratas a hacer ejercicios extenuantes porque allí yo sí esperaría que los resultados no fueran tan buenos, porque esto produce radicales libres, y eso en última instancia puede producir la muerte celular de células normales”.

Otras curiosidades

Fornaguera, quien vino al país para brindar la conferencia “La estimulación temprana en ratas y sus efectos en niveles de conducta, neuroquímicos y expresión genética”, señaló en su ponencia que el cuidado materno que las madres ratas le brindan a sus crías es decisivo para su desarrollo en diferentes niveles de su vida.

Por ejemplo, el neurofisiólogo expuso que si las crías macho no son lamidas o acicaladas en sus genitales por sus madres en sus primeros seis días de vida, estas no pueden orinar y mueren.

La científica Frances Champagne estableció en 2003 un protocolo de análisis del cuido de las madres, y vio que aunque habían muchas diferentes conductas que uno podría considerar como cuido, la conducta más importante es lo que llaman licking and grooming (lamido-acicalamiento), que es una conducta de chupado a las crías para limpiarlas.

“Nosotros usamos ese protocolo, y haciendo énfasis en las diferencias individuales que existen, dividimos los grupos de licking-grooming como las crías de las madres que son muy cuidadas y aquellas que son cuidadas menos, para así establecer un estándar que lograra distinguir las crías de alto cuido y de bajo cuido. Entre algunos resultados que han observado está que el alto cuidado de las madres logra un efecto de disminución de la ansiedad en sus crías”.

Las investigaciones sobre licking and grooming han permitido “entender no solamente lo que está pasando, sino cómo podemos hacer para evitar los efectos negativos de lo que pasa temprano en las vidas de animales, en este caso, y posiblemente de niños, y cómo podríamos promover efectos positivos como el cuidado materno y el enriquecimiento por alojamiento”.

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