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El tesoro de la historia del Canal

La edificación fue construida por George Loew como el Gran Hotel y llegó a ser uno de los más famosos puntos de reunión durante la construcción del Canal.

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En el museo se puede apreciar la muestra ‘Visión histórica de Panamá a través de la fotografía 1860-2013’. En el museo se puede apreciar la muestra ‘Visión histórica de Panamá a través de la fotografía 1860-2013’.

En el museo se puede apreciar la muestra ‘Visión histórica de Panamá a través de la fotografía 1860-2013’.

Fotografía de Carlos Endara del edificio de la Compañía del Canal ya en manos estadounidenses. Circa 1906.Tomada del libro ‘La ciudad imaginada’. Fotografía de Carlos Endara del edificio de la Compañía del Canal ya en manos estadounidenses. Circa 1906.Tomada del libro ‘La ciudad imaginada’.

Fotografía de Carlos Endara del edificio de la Compañía del Canal ya en manos estadounidenses. Circa 1906.Tomada del libro ‘La ciudad imaginada’.

Las exposiciones brindan una idea del estilo de vida de la época de la construcción del Canal. Las exposiciones brindan una idea del estilo de vida de la época de la construcción del Canal.

Las exposiciones brindan una idea del estilo de vida de la época de la construcción del Canal.

Cuando la fiebre del oro de California estaba en su apogeo, muchos inversionistas se trasladaron a Panamá.

Uno de ellos fue el empresario francés de origen alsaciano George Loew (1822-1879), que construyó el Grand Hotel a un costado de la Plaza de la Independencia, conocida como la Plaza Catedral o Plaza Mayor.

Al entrar al antiguo hotel de gusto metropolitano francés, se percibe el lujo acentuado en las restauraciones y rehabilitaciones.

Justo después del lobby hay un recibidor y un guardia de seguridad en donde se paga la entrada para el tour.

Después de pasar esta condición, se aprecia uno de sus cautivantes atractivos: una lámpara de un faro construido por el ingeniero francés Gustave Eiffel (1832-1923), autor de la torre Eiffel hecha en 1893 y adquirida por el Canal de Panamá posteriormente en 1925.

La infraestructura, que alberga el Museo del Canal Interoceánico desde el año 1997, tenía 80 habitaciones y la estadía mensual costaba alrededor de 25 dólares. Era un hotel muy lujoso y costoso.

El deseo de Loew era lograr una imagen cosmopolita, por lo que la fachada principal se construyó con un techo en mansarda y pilastras jónicas de doble altura sin balcones de madera ni los tradicionales techos de teja criolla. Esto lo diferenciaba de su entorno. El estilo francés se puede apreciar por dentro y por fuera de la edificación.

Con el estilo afrancesado, Loew introdujo en la hotelería panameña el concepto de la privacidad, al tiempo que revolucionó los patrones de consumo con las propuestas de luz de gas y baños completos.

Las habitaciones eran amplias y bien ventiladas, dispuestas en torno a dos patios cubiertos por tragaluces con puertas de persianas.

La adopción de tejas francesas, balcones privados con barandas de piezas prefabricadas de hierro y montantes decorativos convirtió a la plaza de la catedral en “el escaparate del progreso del país”.

El hotel contaba con una cantina, un salón de la ruleta con un pianista profesional, un billar, una barbería, un almacén y un buen restaurante francés con varios reservados para veladas íntimas.

El salón de recepciones poseía tapices y muebles importados de París. El lujo y el confort moderno de Francia eran característicos en el hotel construido por Loew.

En esos tiempos la vida en la ciudad no contaba con ofertas de recreación nocturna. No había teatros ni cafés. Ferdinand De Lesseps (1805-1894), el constructor del canal francés en Panamá, se alojó en el Grand Hotel en 1880 cuando la instalación estaba en sus mejores momentos.

El negocio quebró en el periodo de decadencia, y en 1881 los herederos de Loew lo vendieron a De Lesseps para instalar las oficinas de la Compañía Universal del Canal Interoceánico.

Esta venta marcó el fin del hotel como casa de hospedaje y, desde entonces, sirvió para oficinas administrativas de los franceses entre 1880 y 1904, cuando pasó a poder de la Comisión del Canal Ístmico.

Bajo la tutela de los franceses en 1882, la estructura sufrió severos daños por un terremoto que sacudió a la ciudad de Panamá. También fue víctima de un fuego en la ciudad, el hotel sufrió importantes daños pese a lo cual fue reconstruido.

Sin embargo, a finales de 1880 se respiraban malos olores de toda índole, al igual que en el resto de la ciudad que carecía de sistemas sanitarios y de recolección de basura.

Se vendió a Estados Unidos junto a la concesión para la construcción del Canal de Panamá en 1903 mediante el tratado Hay-Bunau Varilla, un acuerdo internacional celebrado entre Panamá y Estados Unidos el 18 de noviembre de 1903, pocos días después de la separación de Panamá de Colombia. Manuel Amador Guerrero fue el primer presidente de Panamá en 1904.

La Comisión del Canal Ístmico de EU, creada por el presidente estadounidense Franklin D. Roosevelt en 1904 usó el edificio como sede y llevó a cabo algunas reformas.

Por cuatro años, el gobierno de la Zona del Canal, las obras canaleras y el saneamiento de la ciudad, que estuvo a cargo del coronel William Gorgas, se manejaron desde allí.

En 1915 fue comprado por el presidente de Panamá, Belisario Porras, y se instalaron oficinas ministeriales. Fue sede de la Oficina de Correos y Telégrafos.

En 1996, el Patronato del Museo del Canal rehabilitó el edificio para inaugurar el Museo del Canal Interoceánico de Panamá en 1997, a cargo de los arquitectos Eduardo Tejeira Davis, Álvaro González Clare, Rafael Holness y Tomás Sosa.

EL MUSEO

Uno de los atractivos principales del museo son sus exposiciones permanentes en las que se muestran los testimonios de la historia de la ruta interoceánica y la construcción del Canal de Panamá.

Sin embargo, ha sido hogar temporal de exposiciones de grandes artistas, como los 48 grabados y las 2 placas originales del siglo XVII de Rembrandt.

Otra inolvidable exposición fue la de las pinturas, grabados y otras obras originales de Paul Gauguin.

En el ámbito nacional, se puede apreciar la exposición “Visión histórica de Panamá a través de la fotografía, 1860-2013”.

El plato fuerte es la bandera nacional, que fue enarbolada en la gesta del 9 de enero por los estudiantes del Instituto Nacional y destruida durante esos hechos violentos. Hoy está completamente restaurada.

En esta sala se aprecia la memorabilia relacionada con el 9 de enero de 1964, como los uniformes escolares que los estudiantes usaron ese día.

El lugar está abierto al público de martes a domingo en horario de 9:00 a.m. a 5:00 p.m.

La entrada para adultos y extranjeros es de $2.00 y niños, jubilados y estudiantes 75 centésimos. Está cerrado los lunes.

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