La verdad del universo

El Congreso de Astronomía de Panamá, que se realizará mañana, demostrará que en el universo nada ocurre por arte de magia. La ciencia tiene la respuesta.

La Asociación Panameña de Aficionados a la Astronomía (APAA), que a la fecha cuenta con 30 miembros activos, quiere ganar nuevos integrantes.

Su presidenta Maruquel Berguido se siente más cerca de lograr ese fin, pues mañana espera que unas 200 personas asistan al segundo Congreso de Astronomía de Panamá que se realizará a la 1:00 p.m., en el centro de convenciones de Ciudad del Saber.

Berguido es optimista, y confía en que como sucedió en el primer congreso celebrado en 2011, surjan nuevos aficionados que se inscribirán en la APAA.

Como anzuelo para los asistentes, la propuesta de la APAA para este congreso consiste en contar con expositores de trayectoria que abordarán temas de actualidad astronómica, quienes pretenden derribar mitos.

ASTROS Y FENÓMENOS NATURALES

La pasión del estadounidense Stephen O´Meara, uno de los expositores del congreso, se reduce en tres palabras: “observar el cielo”.

Su vida siempre ha girado en torno a los cuerpos celestes. A sus 14 años, O´Meara recibió las llaves del Harvard College Observatory. “Ahí conocí las estrellas, las constelaciones, los cúmulos de galaxias y sus posiciones y las nebulosas. Mi investigación sobre el Sistema Solar floreció en el Observatorio de Harvard, donde hice algunos de mis más sobresalientes descubrimientos”.

O´Meara actualmente vive en la isla de Hawaii, en donde durante los últimos 20 años ha hecho observaciones telescópicas, así como también ha leído y escrito libros vinculados a la materia. De igual manera, ha editado revistas y documentos acerca de erupciones volcánicas y ha estudiado el vínculo existente entre la Tierra y el cielo con un mismo fin: popularizar la astronomía.

Esta no será la primera vez de O´Meara en suelo panameño, porque fue expositor del congreso de astronomía pasado. “¡El primer Congreso de Astronomía de Panamá fue una experiencia increíblemente positiva! ¡Nunca anticipé que percibiría tanto entusiasmo para aprender de astronomía!”, dijo.

En materia astronómica, considera que Panamá está abriendo nuevos caminos en el estudio de la astronomía. “Desde Panamá, los astrónomos pueden estudiar casi enteros los cielos del norte y del sur, por lo que Panamá tiene una posición envidiable”.

En su ponencia, O´Meara expondrá que “a menudo nos olvidamos de que la Tierra es un planeta que orbita alrededor del Sol y que tiene a la Luna como satélite, lo que influye sobre los fenómenos naturales en formas que se están tratando de entender. Hoy sabemos más acerca de los procesos volcánicos que suceden en otros planetas que de los que ocurren aquí, los cuales afectan las vidas de millones”.

Es por ello que se necesita estar consciente no solo de lo que está sucediendo “allá afuera”, sino también “conocer qué está ocurriendo con nuestro planeta, un mundo que navega con la Luna sin cesar alrededor del canal de nuestra órbita, llevando un valioso cargamento: ¡nosotros!”

CAZADOR DE ASTEROIDES

Alain Maury, un astrónomo francés establecido en Chile, ha descubierto en 30 años de desempeño profesional tres cometas y alrededor de 2 mil asteroides; 12 de ellos son de los denominados geocruzadores, pues cruzan las órbitas de la Tierra.

Desde hace 10 años, Maury estableció un observatorio público en el cual dice recibir a unos 14 mil visitantes cada año. Ha sido aficionado de esta disciplina desde que tenía 15 años, y desde que su trabajo es observar al universo lo hace desde que se despierta hasta el día siguiente.

Luego de pasar años de su vida siguiendo objetos en los cielos, encontró que tocaba hacer labor de docencia y creó el observatorio.

Entonces, dedica cerca de seis horas cada día a hacer tours para mostrar el cielo a los interesados, enseñar las constelaciones y usar grandes telescopios para ver más allá. Maury comenta que “es un placer ver la expresión de las personas mirando Saturno a través de un telescopio”.

El primer asteroide que descubrió fue en 1983. Destaca que, en ese entonces, nadie imaginaba que hubiera tantos asteroides pasando cerca de la Tierra.

En este sentido, comenta que el número de asteroides registrados y numerados mundialmente se encuentra por algo más de 300 mil. En sus inicios, por la década de 1980, el conteo estaba por alrededor de 3 mil.

Explica que la Nasa empezó a buscar, a través de programas sistemáticos, asteroides potencialmente peligrosos; pero contar con los equipos necesarios permitió iniciar una búsqueda más amplia, dado que los impactos de asteroides ocurren cada cientos de miles de años.

Para 1990, el número de asteroides descubiertos era de cerca de 10 mil, y en 20 años ya se alcanzó los 300 mil.

También el avance de la tecnología ha sido clave en este proceso. Maury recuerda cómo otrora se trabajaba con fotografías y lupa ­requiriéndose tres o cuatro horas de trabajo­; ahora, los detectores electrónicos conectados a un computador son más eficientes y aligeran el trabajo, detalla.

Explica que el trabajo de descubrir asteroides para estos días es más fácil tecnológicamente hablando, pero también más costoso, pues para 1990 aún había mucho que descubrir. Ahora hay que contar con un telescopio de mayor alcance y más tecnología para hacerlo.

De acuerdo con el astrónomo francés, encontrar un asteroide es detectar un punto en el cielo que hay que seguir hasta calcular su órbita, así ya nunca más se va a perder. El descubridor tiene, entonces, el derecho de bautizar el objeto.

Maury ha nombrado a algunos de sus asteroides con nombres de personajes como Jodie Foster o Peter Gabriel, y a otros como homenaje a amigos, colegas astrónomos y miembros de sus equipos de trabajo, entre otros.

LA CIENCIA DEL UNIVERSO

El congreso también contará con especialistas locales. Raúl Zavala, un aficionado a la astronomía y miembro de la APAA desde 1998, confiesa que su amor por los astros nació cuando apenas era un niño y preguntó por primera vez qué eran las estrellas.

Recuerda que “la respuesta que me dieron no fue satisfactoria, y eso fue todo para despertar la chispa de conocimiento que había en mí”, quien confiesa que su rama favorita de la astronomía es la cosmología.

Zavala en su ponencia se enfocará en desmentir mitos. Expondrá específicamente acerca del final del mundo. “Ha existido, a través de milenios, la creencia de que el mundo se va a acabar con fecha exacta”.

Como abreboca, Zavala empezará su intervención con algo de historia de todos los finales del mundo que han existido hasta la fecha, incluyendo el calendario maya: ¿cómo contaban ellos los días? y ¿qué significa para ellos el 21 de diciembre de 2012?

La astronomía y los mitos siempre han estado conjugados. Tal como lo explica Zavala, “muchas culturas basaban sus creencias en el movimiento de las estrellas y los planetas. Al desconocer qué eran las estrellas y los planetas, y de qué estaban hechos, estas culturas les llamaban ´dioses´, y encontraron una relación estrecha entre ellos con las estaciones del año y el movimiento de la bóveda celeste. Al saber esto, sabían cuándo tocaba cosechar y cuándo recolectar, pues sentían que los ´dioses´ [astros] les indicaban qué hacer. Cuando venían épocas de sequía o inundaciones, simplemente pensaban que los ´dioses´ estaban enfadados y que algo debían hacer para complacerlos”.

Zavala comenta que después de conocer cómo funciona la mecánica celeste, uno se da cuenta de que nada de lo que ocurre en el universo es por magia.

“A través del tiempo, y la historia no me deja mentir, se han ido desmitificando eventos que se creían divinos. La ciencia ha logrado demostrar que lo que antes se creía magia, no es más que un fenómeno que no se podía demostrar en ese entonces. Para Isaac Newton, por ejemplo, la gravedad era una propiedad divina del universo. Albert Einstein descubrió, por su parte, que la gravedad no es más que el efecto causado por la curvatura del espacio tiempo)”.

Todo en este universo tiene una explicación científica y lógica, y eso es lo que pretende abordar el Congreso de Astronomía de Panamá.

(Con información de Maybel Mainez Phillips).

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