GIANTS VISITAN SAN FRANCISCO PARA JUGAR ANTE 49ERS

Histórica rivalidad

El partido que determinará al campeón de la Conferencia Nacional hace recordar la época de Joe Montana y Lawrence Taylor.

Los Giants presumían una defensa intimidante con atléticos linebackers y otros jugadores corpulentos capaces de sofocar a las ofensivas más productivas de la NFL.

San Francisco tenía un juego aéreo de alto poder, encabezado por un quarterback que llegaría al Salón de la Fama con receptores que podían convertir pases cortos en grandes avances.

Cuando los 49ers de San Francisco reciban hoy domingo a los Giants de Nueva York en el partido por el campeonato de la Conferencia Nacional en busca de un boleto al Super Bowl, el duelo evoca recuerdos de una época anterior en esta gran rivalidad, incluso si los papeles están algo invertidos.

Ahora el quarterback estelar es Eli Manning de Nueva York, que enlaza grandes jugadas con Hakeem Nicks y Víctor Cruz en forma similar a como lo hacían Joe Montana y Jerry Rice para los dominantes 49ers de la década de 1980.

La actual línea defensiva de San Francisco, encabezada por el incansable defensor Justin Smith, el novato Aldon Smith, especialista en presionar al quarterback, y los temibles linebackers Patrick Willis y NaVorro Bowman, se parece a ese antiguo grupo de los Giants encabezado por Lawrence Taylor y Harry Carson, ambos integrantes del Salón de la Fama.

Y, ¿quién habría podido pronosticar este sorpresivo duelo?

Los Giants (11-7) derrocaron 37-20 al campeón Green Bay el domingo pasado cuando todo el mundo pensaba que los Packers tenían prácticamente allanado el camino al Super Bowl.

En lugar de ello, Nueva York viaja al oeste a San Francisco para enfrentar a los advenedizos 49ers (14-3) en un duelo de equipos con muchos rostros nuevos en el gran escenario.

SORPRESIVA VICTORIA

El plantel dirigido por Jim Harbaugh sorprendió a Drew Brees y a los favoritos Saints, al derrotarlos 36-32 cuando Alex Smith logró enviarle el balón a Vernon Davis para el touchdown de 14 yardas cuando quedaban nueve segundos en el reloj.

Smith sabe que tanto los 49ers como los Giants mostraron que, a la hora de la verdad en los playoff, cualquiera puede ganar.

“Miren lo que ocurrió la semana pasada; creo que todo el mundo pensaba que el camino [al Super Bowl] pasaría por el Lambeau [la cancha de Green Bay]. Creo que todos suponían que el partido por el campeonato de la Conferencia Nacional se iba a disputar allí, y miren qué pasó”, afirmó Smith. “Estos equipos, en este punto [de la campaña], todos son igual de buenos y todo se reducirá a qué tal juegues ese día. Todos tenemos la capacidad de derrotarnos entre sí, eso es seguro”, agregó.

Tanto Smith como Manning orquestaron cinco repuntes cada uno en el último cuarto durante la temporada regular, aunque a Manning se le escapó el triunfo en una derrota por 27-20 en San Francisco el 13 de noviembre, cuando Justin Smith desvió su desesperado intento de pase en cuarto down en los últimos momentos del partido.

“Esto se trata del campeonato de la Conferencia Nacional. Es una oportunidad de obtener este triunfo y seguir al Super Bowl”, afirmó Manning. “Ya los enfrentamos antes. Sabemos que son un buen equipo. Nadie niega eso. Están jugando un football excelente. Juegan con gran confianza. Va a ser emocionante salir a la cancha y tener otra oportunidad y ver qué podemos hacer”.

Brian Jennings, especialista de los 49ers en centros largos, es el único jugador que queda en los dos equipos desde que San Francisco llegó por última vez a los playoff en enero de 2003, cuando los 49ers repuntaron para una sorprendente victoria de 39-38 ante los Giants en el Candlestick Park.

San Francisco también derrotó a Nueva York durante la temporada regular ese año.

Los boletos se agotaron para el partido de hoy en que se pronostica que lloverá, y en el que los 49ers disputan el título de la Nacional por primera vez desde la campaña de 1997.

MUCHA CONFIANZA EN SAN FRANCISCO

Eddie DeBartolo Jr., expropietario del equipo, fungirá como capitán honorario después de que su sobrino y presidente del equipo, Jed York, lo llamó de inmediato para invitarlo luego de que la franquicia derrotó a los Saints.

DeBartolo fue propietario del club de 1977 a 1998, una era en la que los 49ers ganaron cinco Super Bowl.

Nueva York, por su parte, ha impresionado con su desempeño.

Manning lanzó para 330 yardas y tres touchdowns frente a los Packers para que los Giants ganaran su cuarto encuentro seguido. Le encantaría añadir otro anillo de Super Bowl al que ya tiene por la temporada de 2007.

Por su parte, los 49ers han superado con creces las expectativas en la primera temporada de Harbaugh al frente del equipo.

Ganaron la División Oeste de la Nacional para poner fin a una sequía de ocho años sin ir a postemporada y sin tener una foja ganadora.

Además de eso, obtuvieron la segunda preclasificación de la Nacional y ventaja de jugar en su estadio.

Patriots-Ravens, un juego entre ofensiva y defensa

Tom Brady y los Patriots de Nueva Inglaterra llegaron a la final de la Conferencia Americana gracias a su potente ofensiva. Ray Lewis y los Ravens lo hicieron con un muro defensivo.

Uno de los dos avanzará hoy al Super Bowl y, posiblemente, será gracias a esas virtudes.

“Tenemos las manos llenas esta semana”, comentó Lewis. “Miren lo que hicieron la semana pasada contra Denver, la forma que desplegaron su ofensiva, lo eficiente que fue [Brady], la forma que distribuyó el balón entre tantos receptores. Creo que toda su ofensiva está funcionando a un gran nivel”.

Brady hizo trizas la defensa de Denver la semana pasada en una paliza 45-10.

Los Patriots (14-3) necesitaron apenas cinco jugadas para anotar en su primera serie ofensiva, con un pase de siete yardas de Brady a Wes Welker.

Sin embargo, las cosas serán diferentes esta tarde, ya que chocarán ante los Ravens, un equipo caracterizado por su defensa.

Ray Lewis, el líder defensivo de Baltimore, es ayudado por una secundaria de lujo liderada por Ed Reed.

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