4 de abril de 1976

Fútbol: tras 42 años de la primera eliminatoria mundialista de Panamá

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Plantel que comenzó ante Costa Rica ese 4 de abril. Cortesía Plantel que comenzó ante Costa Rica ese 4 de abril. Cortesía
Plantel que comenzó ante Costa Rica ese 4 de abril. Cortesía

Domingo 4 de abril de 1976. El día los sorprendió entre los camarotes del dormitorio de la piscina Patria, contigua al entonces estadio Revolución, hoy llamado Rommel Fernández, donde estuvieron concentrados dos días para su esperado compromiso.

Una veintena de panameños se habían levantado temprano, ilusionados porque a las 11 de la mañana jugarían su primer partido de una eliminatoria mundialista ante la temible Costa Rica, para el Mundial de Argentina 1978.

El primero en levantarse, como a las seis de la mañana, fue Luis Ernesto Cascarita Tapia, recordó Nivaldo Acuña, quien lo hizo después. Más adelante todos desayunaron en el comedor de la piscina Patria, llamada hoy Eileen Coparropa.

Virgilio Villín Vásquez, uno de los presentes en ese partido, recuerda que el desayuno se los preparó doña Tula, una excelente cocinera que servía también en el hipódromo Remón.

Más adelante hubo una charla técnica a cargo del entrenador chileno Renato Panay, con el preparador físico, el panameño Orlando Muñoz. Después se fueron a descansar un poco y como era costumbre se entretenían jugando dominó o a las cartas.

Federico Ponce,  ex seleccionado nacional. Expandir Imagen
Federico Ponce, ex seleccionado nacional.

Comida criolla

Vásquez, hoy de 69 años de edad, recuerda que se consumía comida criolla, porque en esos tiempos la palabra nutricionista no existía en la selección.

Pasadas las nueve de la mañana se fueron caminando para el estadio, el partido era a las 11:00 a.m., en ese tiempo tenían que entrar por el lado del hipódromo, donde quedaban los camerinos. En su andar se topaban con algunas personas que iban llegando al estadio. El partido había despertado algo de expectativa por ser el primero de una eliminatoria y de acuerdo a cifras de la época, se estima que asistieron unas 8 mil personas al coloso de Juan Díaz.

El colega Efigenio Tapia, que transmitió con José Bech en Radio Impacto, recuerda que una emisora tica les pidió que le dieran señal.

Vásquez rememora que para ese partido la federación les dio los tacos a cada jugador y en la antesala al partido se calentó en un pasillo, todos con un uniforme, no había petos, era una sola muda.

Fue un domingo caluroso tanto de mañana como de tarde, que se consumó con la primera victoria (3-2) de Panamá en una eliminatoria mundialista.

Costa Rica, donde ya se jugaba fútbol profesional, era el favorito, en Panamá el único legionario o profesional era Luis Ernesto Cascarita Tapia, que en los años 60 había destellado en el fútbol salvadoreño, el resto de los jugadores eran de la liga distritorial.

Federico Ponce, otro de los jugadores que estuvo en ese histórico partido, lo recuerda hoy a sus 63 años como si hubiera sucedido ayer.

A continuación Ponce, que ingresó en el segundo tiempo y marcó un tanto, relata los tres goles, que los tiene bien guardados e intactos en su memoria.

Siete de los jugadores que estuvieron en ese histórico partido de 1976. Expandir Imagen
Siete de los jugadores que estuvieron en ese histórico partido de 1976. LP

Primer tiempo

Panamá jugó con un 4-2-4. “Panamá alineó con Edilberto Toro Aguirre, que era el capitán; los centrales, Normando Chichí Navarro, un excelente defensa central que era de mucha fuerza, y Nivaldo Acuña, que era el más alto de todos junto con El Toro. Los laterales eran Manlio Bernal, por la izquierda, y Elías Robot Morales, por la derecha. En el medio estaban Virgilio Villín Vásquez con Luis Curvo Ortega, dos jugadores de mucha técnica, buenos recuperadores de balón, muy inteligentes y buenos lanzadores de pelotas; adelante eran cuatro delanteros, pero Simeón Grillo Escobar jugaba un poco atrasado, porque era un excelente número 10, entonces Cascarita Tapia estaba en el centro, Néstor Hernández en la derecha y Agustín Muquita Sánchez, en la izquierda”.

Siguiendo en su narración, Ponce dice que “nosotros estábamos dominando en la primera mitad, pero en un contragolpe los ticos nos golearon primero, pero cuando terminó el primer tiempo, el profesor hizo dos cambios, sacó al Grillo Escobar y me metió a mí y el otro fue el de Héctor Ávila, que entró por Néstor Hernández, entonces yo tomé el wing derecho”.

Entretiempo

Ponce explicó que en el entretiempo, en el camerino, “el equipo tenía confianza, no estábamos asustados, por el contrario, teníamos confianza, sabíamos que teníamos calidad y talento, y que era cuestión de mejorar y pulir un poco el funcionamiento defensivo, como efectivamente se hizo, y logramos sacar el resultado”.

Segundo tiempo y goles

Ponce recuerda que ese segundo tiempo fue extraordinario, porque “entre 10 a 15 minutos conseguimos remontar el marcador con tres goles seguidos, uno detrás del otro”.

En el primero de Panamá, “los ticos estaban saliendo con el balón y alguien lo robó, le metió el pase a Cascarita, y con su inteligencia vio al portero que venía saliendo, soplaba la brisa, y entonces Cascarita calculando el viento a favor o en contra, logró hacerle un sombrerito y se empató con un gol, allí por la entrada del área”, relató.

Segundo gol de Panamá. “Tres o cuatro minutos después, se escapó Agustín Muquita Sánchez por la izquierda, se llevó a su volante y a su defensa, llega a la bandera del córner izquierdo, y en vez de centrar, coge por la misma raya del córner hacia la portería, entonces le salió desesperado un defensa y le bloqueó el centro, y al meterle el pie, la pelota tomó hacia la portería, bañando al portero tico, que estaba cubriendo el centro en el primer palo. Todo eso lo vi desde la derecha, que igual yo también jugaba de centrodelantero, obviamente que cuando vi que Muquita iba a centrar entré al área, el balón me cayó y solo tuve que empujarla con el pecho a puerta vacía. Con eso nos pusimos adelante 2-1 como en 10 minutos del segundo tiempo”.

Llegó el tercero de Panamá. “Como tres minutos después se escapa otra vez Muquita Sánchez por la izquierda, pero en vez de coger hacia la raya del córner, cogió en diagonal hacia el centro y entrando a la esquina del área sacó un derechazo furibundo y goleó al portero tico, con lo que volteamos el marcador 3-1”. Acabándose el partido, ellos metieron un gol y terminó el partido 3-2.

Recuerda que al final hubo alegría, “porque sabíamos lo importante e histórico que era el fútbol de Costa Rica”.

Una vez pasado el festejo en la cancha y terminado el partido el equipo se retiró del estadio de la misma manera como ingresó: caminando. Fueron a la piscina Patria para buscar sus pertenencias e irse para sus casas.

Años más tarde, Ponce fue fiscal y luego secretario de la Federación Panameña de Fútbol, hoy es catedrático universitario en derecho, en la Universidad Autónoma de Chiriquí, y abogado litigante.

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