Fútbol

Tras 10 años de una hazaña única

La selección de fútbol de Panamá celebra hoy la conquista de un grupo de jóvenes y experimentados jugadores que contra todo pronóstico terminó ganando la Copa de Naciones tras vencer a Costa Rica en la gran final.

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La selección de Panamá fue recibida en suelo patrio como héroes luego de su conquista en suelo hondureño en febrero de 2009. La selección de Panamá fue recibida en suelo patrio como héroes luego de su conquista en suelo hondureño en febrero de 2009.
La selección de Panamá fue recibida en suelo patrio como héroes luego de su conquista en suelo hondureño en febrero de 2009. Reuters

Hace 10 años, Amílcar Henríquez anotó un tiro penal para que Panamá gritará campeón de la Copa de Naciones.

La conquista en Honduras es la única copa que ha ganado la selección mayor en los últimos 50 años.

Hoy se cumple una década de aquella conquista que lideró el técnico Gary Stempel y un grupo de jugadores jóvenes y de experiencia, conformados en su gran mayoría del fútbol local.

Curiosamente, se perdió el primer partido por 3-0 ante Costa Rica, resultado que provocó las críticas de los medios en Panamá y derivó en una táctica sicológica, que terminó siendo clave en el resurgir del equipo.

El grupo

Pero volviendo al armado del equipo, el primer llamado a entrenamientos consistió en una lista de 41 jugadores, que incluía a referentes como Blas Pérez, Luis Tejada y Felipe Baloy.

Pero al tratarse de un torneo que no entraba en las denominadas fechas FIFA, poco a poco se fueron bajando los seleccionados que jugaban en el extranjero.

Eso llevó a Stempel a hacer nuevos llamados de urgencia, incluido dos jugadores que ya estaban en la recta final de sus carreras, como José Anthony Chalate Torres y Patón Phillips.

Zapata fue calve con su gol ante Guatemala. Expandir Imagen
Zapata fue calve con su gol ante Guatemala. Reuters

La convocatoria

Al final, después de varias jornadas de prácticas en la cancha del Domo de Curundú y de una gira de partidos amistosos por Colombia, el equipo quedó integrado por 20 jugadores, 15 de ellos del plano local.

No olvidemos que el fútbol panameño en esos momentos estaba bastante golpeado al caer eliminado del Mundial de Sudáfrica 2010 a manos de El Salvador.

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Motivación inesperada

Fue aquí que Stempel contó cómo utilizó el titular que salió en un periódico para levantar a sus jugadores, después de caer por 3-0 en el debut ante los ticos.

“Vi que salió un título en un periódico que decía ‘Son unos bultos”, narró el ahora técnico interino de la selección de Panamá.

“Corte eso y fui a hablar con los jugadores, y les pregunté, uno por uno, ¿eres un bulto?”, detalló.

Esa sicología sirvió para levantar el grupo de cara al siguiente partido ante Guatemala, en el que solo servía la victoria para avanzar a semifinales.

Aquí apareció el delantero Alberto Zapata con un tanto a pase de Nelson Barahona para la victoria por 1-0.

Al día siguiente, Zapata se dirigió a la habitación de Stempel para pedirle permiso para irse al fútbol de Israel en medio del torneo.

“Zapata ya estaba llegando a la última parte de su carrera, y le llegó esa oferta de Israel, donde le iban a pagar muy bien, y claro que le di el permiso”.

La experiencia

Tres días más tarde Panamá se enfrentó en semifinales al anfitrión Honduras y Patón Phillips se vistió de héroe con un golazo al minuto 30 en un disparo de fuera del área para silenciar a los aficionados.

“La garra y determinación que demostró el equipo en ese partido para mí es una de los mejores demostraciones que ha tenido la selección de Panamá”, recalcó Stempel.

Sobre dicho plantel, Jaime Penedo mencionó la importancia de los jugadores experimentados en el grupo, como Chalate y Patón, y también apuntó a lo clave que fue mantener el cero en la portería, luego de la derrota ante los ticos en el debut.

“Esa selección venía golpeada por una eliminación en El Salvador”, recordó Penedo. “Empezamos mal y luego todo fue como mágico”, agregó el ahora retirado guardameta de la selección de Panamá.

Después en la final, panameños y ticos volvieron a igualar, como en la edición de 2007, pero en esta ocasión los penales le sonrieron a Panamá.

La Copa

Si se pregunta, dónde está aquella Copa, no la va encontrar en una vitrina en la Federación Panameña de Fútbol.

La misma descansa en un escritorio en el segundo piso de la federación, sola y triste, como fue la salida del equipo, antes de su debut.

El presente

Ahora, 10 años más tarde, más de la mitad del equipo que formó parte del campeonato ya está retirado.

De los 20 convocados, solo 8 se mantienen activos a nivel de primera división.

Ellos son: Gaby Torres, Luis Popochín Jaramillo, Russo Barahona, José Calderón, Edwin Aguilar, Manuel Cholo Torres, Eybir Bonaga y Adolfo Machado.

El caso más triste fue el fallecimiento de Amílcar Henríquez en abril de 2017.

El mediocampista fue clave en la obtención del título al disputar todos los partidos como titular.

Por último, Stempel catalogó la conquista de la Copa de Naciones de 2009 como uno de los logros más importantes de su carrera como técnico.

“Hay algo muy especial cuando uno gana un trofeo”, explicó.

“Clasificar es una cosa, pero muchos países lo hacen. En cambio, cuando tú ganas una copa, te transformas en ganador y para mí eso tiene más valorar que clasificar”, puntualizó.

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