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Nuevos desafíos en el Canal

El administrador Ricaurte ‘Catín’ Vásquez pasa revista al activo más importante del país. De su desempeño depende una parte del intercambio global de bienes y servicios. Vásquez expone en ‘Café con La Prensa’, en un encuentro titulado ‘Nuevos desafíos y visión a largo plazo del Canal de Panamá’.

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El administrador Ricaurte ‘Catín’ Vásquez, custodio del carril marino que Panamá pone al servicio del mundo. El administrador Ricaurte ‘Catín’ Vásquez, custodio del carril marino que Panamá pone al servicio del mundo.
El administrador Ricaurte ‘Catín’ Vásquez, custodio del carril marino que Panamá pone al servicio del mundo. Ana Rentería

El Canal de Panamá es una catedral de puertas abiertas. Su administrador, Ricaurte Catín Vásquez, expone hoy sus valoraciones el carril marino panameño en el encuentro Café con La Prensa titulado “Nuevos desafíos y visión a largo plazo del Canal de Panamá”. Aunque antes hace un alto para contestar sin ambages una serie de preguntas formuladas por Martes Financiero. Vásquez determina en varias de sus respuestas la hoja de ruta que sigue el activo marítimo a su cargo, y por ello pasa revista al sistema de méritos y su relevancia en las operaciones canaleras.

Profundiza en el cumplimiento de atributos del Canal valorados desde siempre en el concierto de las naciones, como la eficiencia, la seguridad y la confiabilidad. Detalla cómo ha sido el impacto de las obras de ampliación del Canal en cuanto a los ingresos dejados de percibir. Resalta la vocación pedagógica de la ruta como un ejemplo de preservación del medio ambiente, y cómo la iniciativa denominada “Ruta verde” sirve de modelo de trabajo en la industria marítima y logística global.

Comenta la relevancia de la relación comercial Estados Unidos–China, y anuncia un cambio de ruta respecto de los negocios complementarios estimados a lo largo del carril marino.

Estas y otras valoraciones presenta Ricaurte Catín Vásquez, administrador de un activo en el cual reposa una parte fundamental del bienestar del país y del andamiaje logístico orbital.

En la mañana de hoy, a partir de las 7.30 a.m., le expondrá al país hacia dónde se dirige el Canal. Transmisión en directo a través de la página web del diario La Prensa y por Facebook Live.

Siempre se ha ponderado el sistema de méritos del Canal. ¿En su gestión cómo se reforzará esta política de méritos?

La administración de capital humano es fundamental para cualquier emprendimiento. Planta, equipo e instalaciones, una vez adquiridos simplemente son un recurso pasivo. El capital humano, en cambio, es un recurso activo a corto y a largo plazos. De hecho, es el único factor de producción que podemos adaptar a las nuevas condiciones del negocio.

Es una realidad aceptada que el negocio del Canal de Panamá está cambiando. Los eventos diarios muestran una mayor volatilidad, un ambiente más complejo, mucha ambigüedad y una mayor incertidumbre. Si la empresa tiene que acoplarse a esta nueva realidad de mercado y del negocio, resulta evidente que el recurso humano de esta, y de hecho de cualquier empresa, debe adaptarse.

El Canal de Panamá cuenta con profesionales de altísima calidad y competencia para enfrentar estos desafíos.

El sistema de méritos es la piedra angular de nuestro modelo de gestión, y su aplicación debe ser objetiva y medible. En este sentido, la primera tarea es formar profesionales con las competencias para la nueva realidad del negocio. Esto demanda educación, pero esa educación tiene que ser calificada, y sobre la base de resultados como primer paso.

Es un mensaje que también enviamos al incentivar la competitividad de quienes aspiran a trabajar en el Canal de Panamá: abriendo las puertas con expectativas reales, en mérito a los conocimientos y a la experiencia; estableciendo criterios claros de selección y comunicando diligentemente las posibilidades que de forma objetiva tiene un aspirante a acceder a la posición que solicita ocupar.

Vivimos en un mundo dinámico y exigente. El mercado laboral evoluciona de manera más ágil, en entornos volátiles, con conocimientos y tecnologías que se renuevan constantemente. Conscientes de esa realidad debemos desarrollar nuestras competencias. Aquellos que de modo responsable estén preparados para enfrentar los nuevos retos, podrán tener mayores oportunidades dentro de la fuerza laboral del Canal de Panamá. De nuestra parte, el compromiso es garantizar la transparencia para mantener la credibilidad en todos nuestros procesos.

La operación del Canal tiene como pilares la seguridad, la eficiencia y la confiabilidad. Expandir Imagen
La operación del Canal tiene como pilares la seguridad, la eficiencia y la confiabilidad. Luis García

En varias ocasiones usted ha resaltado la importancia de que el Canal haga hincapié en que su operación de base es el tránsito de buques. ¿Puede profundizar el alcance de este enunciado?

Comencemos por la ruta. La ruta por Panamá es una condición natural por su angostura; y un modelo económico y social que data de muchos siglos.

A lo largo de su historia, Panamá ha mantenido este modelo de ser punto de tránsito aplicando diversas tecnologías. Desde el Camino de Cruces hasta las pulsaciones digitales a través de la fibra óptica que converge en Panamá, hemos tenido diferentes tecnologías aplicadas al mismo concepto básico.

El transporte marítimo sigue siendo el método más económicamente eficiente para poder movilizar ciertos bienes entre productores y consumidores. Por lo tanto, el tránsito de buques es y seguirá siendo el centro del negocio. Tenemos que velar para que la calidad del servicio que el Canal de Panamá ofrece a sus clientes cumpla con los atributos de la ruta de eficiencia, seguridad y confiabilidad.

Como panameños, y como negocio, todos debemos estar pendientes de los cambios del entorno que puedan afectar nuestra competitividad y en consecuencia nuestra sostenibilidad. Cualquier brote logístico que se esté desarrollando puede afectarnos, y necesitamos tener la capacidad de adaptarnos al cambio tan rápidamente como lo requiere la industria.

Lo más importante es identificar las oportunidades de mercado y la mejor manera de hacernos más competitivos, no solo como Canal sino también como ruta.

Se tuvo presupuestado que la terminación de las obras de ampliación sería en 2014. Sin embargo esa fecha se atrasó dos años más, y los trabajos concluyeron en el primer semestre de 2016. ¿Este cambio qué tanto incide hoy en los ingresos anuales programados por el Canal y cómo ha impactado su funcionamiento?

Como ocurre con mucha frecuencia, proyectos de esta magnitud tienden a presentar retrasos. Esto produjo que empresas navieras encontraran otras alternativas para el uso de sus activos, los cuales habían sido adquiridos como respuesta a la ampliación panameña.

En relación con el impacto económico, producto del retraso mencionado, el Canal pudo haber generado ingresos por B/ 1,719 millones adicionales.

En 2020 y 2023 entran a regir disposiciones de defensa del medio ambiente impuestas por la Organización Marítima Internacional (OMI por sus siglas en inglés). Se anticipa un aumento en combustibles utilizados por los buques y se proyecta una búsqueda más rigurosa de ahorros por parte de los armadores. ¿Cómo se prepara el Canal para afrontar estas disposiciones?

A fin de facilitar las nuevas normas, el Canal de Panamá ha dado el paso adelante al aplicar iniciativas enfocadas a posicionar la ventaja competitiva de la vía interoceánica en un entorno de negocios post–IMO2020. Esta consideración, por ejemplo, es un aspecto específico del negocio y de la necesidad que tiene el Canal de Panamá de adaptarse a las nuevas realidades de su mercado objetivo.

Desde el 2015 el Canal de Panamá cuenta con la estrategia que ha denominado Ruta Verde con la finalidad de generar objetivos claros y tangibles enfocados en la reducción de emisiones de gases de efecto invernadero, tanto por nuestros clientes como en nuestras operaciones.

La integración de la gestión ambiental de la Cuenca Hidrográfica del Canal y su relación con la operación de los buques generó un hecho sin precedentes. De allí surgió la participación en la Convención de Cambio Climático y en la OMI, mostrando el Canal de Panamá como un caso de estudio internacional en cuanto a la contribución ambiental en materia de reducción de emisiones.

Dentro de esta estrategia, el Canal de Panamá ha establecido programas que reconocen a los clientes que han ido adoptando estándares de eficiencia ambiental, brindándoles beneficios en el uso de la ruta del Canal.

Internamente, el Canal de Panamá tiene iniciativas para reducir emisiones mediante operaciones más eficientes, así como proyectos de disminución de su propia huella de carbono, midiéndola regularmente y haciendo las adecuaciones que requiere la operación.

El edificio de la Administración del Canal. Expandir Imagen
El edificio de la Administración del Canal. Miguel López

¿Hasta la fecha, qué lecciones saca el Canal a propósito de la situación comercial entre Estados Unidos y China? ¿Este contexto ha tenido alguna incidencia en el Canal?

La situación comercial entre Estados Unidos y China valida nuestra visión de volatilidad de los mercados, y en consecuencia, del cambio de estrategia que requiere el negocio.

A corto plazo modifica la demanda por servicios del Canal, pero no lo hace de manera uniforme. Se pierde el comercio de energéticos de Estados Unidos con destino a China; sin embargo, de alguna manera acelera el abastecimiento de productos chinos para consumo durante la temporada de Navidad en Estados Unidos.

A largo plazo el tema es más complejo. Para los productos manufacturados que se transportan por vía marítima hay que prestar muchísima atención a los cambios en los sitios de fabricación y manufactura. Por ejemplo: fabricar en el Sudeste de Asia o en India demanda servicios de transporte diferentes de los patrones de hoy. Si la tecnología permite fabricación competitiva más cerca de los sitios de consumo, como Estados Unidos, las necesidades de transporte marítimo serán mínimas.

Si bien los resultados del Canal son buenos, no debemos conformarnos con el éxito del pasado. Nuestra obligación permanente es la búsqueda de nuevas oportunidades.

En varias ocasiones, voceros del Canal le anunciaron al país la necesidad de promover diversos negocios a lo largo del carril marino panameño. Se habló de un puerto, una terminal de combustible marino, una plataforma RO–RO (Vehículos) y un parque logístico. ¿En qué estado se encuentran estas iniciativas y cuáles son más urgentes?

Hay momentos en que las empresas están obligadas a cambiar la hoja de ruta; tal es el caso de los negocios complementarios del Canal, los cuales fueron concebidos cuando las economías mantenían un mayor ritmo de crecimiento, por lo que se buscaban alternativas que estuvieran vinculadas al negocio medular. Esta ventana de mercado no existe hoy.

En la actualidad no podemos olvidar que el activo principal de nuestra operación es el agua, y que se está viendo afectado por el cambio climático, impactando los patrones de lluvia en la Cuenca Hidrográfica y en consecuencia la capacidad de abastecer los lagos que suplen de agua a más de la mitad de la población del país y dan confiabilidad al tránsito de buques.

El ritmo económico global presenta y anticipa un comportamiento más lento que en ciclos anteriores. ¿Cómo puede incidir esta tendencia en la política de peajes del Canal?

El mercado va a continuar, aunque la velocidad de crecimiento va a ser más lenta. Una década después se ha visto que las economías globales no se han recuperado de lo que sucedió en 2008 y 2009. No son señales apocalípticas de que el mundo se va a acabar, pero sin duda está cambiando. De ahí la necesidad de adaptarse.

A modo de ejemplo: la solución del tema de disponibilidad de agua nos permite mejorar la confiabilidad de calado en el Canal de Panamá, y la idea es recuperar, a través de nuestra estructura de precios, el valor de la mejor confiabilidad. Este, al igual que otros temas, forma parte del aprovechamiento de las oportunidades de mercado.

Varios exadministradores del Canal anunciaron en su momento la posibilidad de estructurar una propuesta turística a lo largo de la ruta acuática. ¿Esta propuesta sigue en pie? De ser afirmativo esto, ¿qué tanto se ha avanzado en esta iniciativa?

El Canal de Panamá es un destino atractivo para los turistas, y lo demuestran las 3 mil personas que nos visitan diariamente.

Para potenciar estas actividades, para el año fiscal de 2020 se presupuestaron fondos destinados a desarrollar nuevas infraestructuras turísticas, así como mejorar las existentes en los centros de visitantes en Miraflores y Agua Clara, además de un nuevo mirador en las esclusas de Gatún.

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