MEDIO AMBIENTE

Presión sobre agua del Canal

El consumo subirá 79% para 2020 por nuevas potabilizadoras y se generará una crisis en reservas que alimentan la ruta.

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Presión sobre agua del Canal Presión sobre agua del Canal
Presión sobre agua del Canal

El país depende de la disponibilidad del agua tanto para consumo humano como para garantizar la actividad logística y marítima, considerada el eje principal de la economía panameña.

Y a pesar de que Panamá es un país en el que llueve al menos nueve meses del año, no hay suficientes reservorios para almacenar el agua dulce, y en lo que respecta al consumo, la nación es líder regional por las fugas en el sistema de acueductos.

Los datos que reflejan esta realidad hablan de una situación crítica. Panamá registra el índice de consumo de agua más alto de la región, con 378 litros por habitante por día, cuando el promedio debería estar en 232 litros diarios.

En Chile, por ejemplo, la media es de 162.08 litros, alertó el administrador del Canal de Panamá, Jorge Luis Quijano, en el encuentro Café con La Prensa, titulado “Agua, elemento vital del país”.

Quijano fue franco en este tema. Dijo que el futuro del suministro de agua para el país pende de un hilo y demanda acciones urgentes en los próximos meses.

Presión sobre agua del Canal Expandir Imagen
Presión sobre agua del Canal

“Esto nos demuestra que hay oportunidades para mejorar. Parte de ese alto consumo radica en las filtraciones que tiene el sistema [de acueducto] por su antigüedad, que genera pérdida”.

Quijano detalló los retos que tiene el país para mantener la sostenibilidad de un recurso hídrico cada vez más escaso y que además está sometido a presiones, tales como un consumo doméstico e industrial en alza, el cambio climático, fallas en la red de suministro del recurso, contaminación y carencia de nuevos reservorios.

Un estudio del Canal de Panamá muestra que el pronóstico de consumo de agua potable para la región interoceánica, que supuestamente debería ocurrir en el año 2025, se cumplió ya desde el año 2012. Es decir, 13 años antes de lo previsto.

Se trata de un adelanto en el consumo que hace más apremiante la necesidad de diversificar las fuentes de suministro.

Explicó que la incorporación en los próximos años de nuevas plantas potabilizadoras, como las de Howard y Gamboa, más la ampliación de Sabanita II, y el nuevo módulo de Chilibre harán que en el mediano plazo deban extraerse de la cuenca del Canal, al menos, 225 millones de galones de agua diarios adicionales.

En este contexto, resaltó la importancia de la ruta acuática en el consumo de agua para el país: “De la cuenca del Canal depende el abastecimiento de cerca del 60% de la población de Panamá”.

Actualmente se extraen de la cuenca hidrográfica del Canal 438 millones de galones diarios para consumo humano. Se proyecta que la demanda subirá a 662 millones de galones diarios en 2020, debido en gran parte al crecimiento urbano y a las nuevas plantas potabilizadoras.

“Esto pone mucha presión sobre los lagos que abastecen al Canal, es decir el Gatún y el Alajuela, por el aumento del consumo”.

Se trata de un consumo adicional del 79% en los próximos años, lo cual “generará una crisis”. Por lo que hay que tomar decisiones rápidas, añadió.

“Esto es preocupante para el Canal, pues queremos seguir creciendo como ruta. Habrá más consumo para el tránsito de naves y para satisfacer la demanda humana. Deben tomarse acciones para reducir el consumo de la población, y buscar, a la vez, soluciones como crear otro reservorio”.

Jorge Luis Quijano, administrador del Canal de Panamá. Expandir Imagen
Jorge Luis Quijano, administrador del Canal de Panamá. Roberto Cisneros

Decisiones

Panamá debería tomar medidas, entre las que señala una nueva política tarifaria escalonada del servicio de agua. Según la ubicación y los ingresos familiares y el consumo.

Propuso, además, una revisión de las tarifas en aquellas empresas que embotellan y filtran agua. En este proceso se desperdicia el recurso por la inexistencia de controles adecuados para ello.

Por otro lado, “debe repararse el sistema de distribución, y esto es impostergable”.

El Canal, como motor económico del país, es el mayor consumidor de agua de los lagos de Gatún y Alajuela. De allí nace la urgencia de tenerse reservorios extra que alimenten el afluente de la ruta, que a su vez suministra agua para el consumo humano.

Reservorio

Una de las opciones para hacerle frente a este desafío es la construcción de un reservorio en río Indio, el cual nace en la provincia de Coclé y bordea las de Colón y Panamá. Aclaró a propósito que aunque no hay una decisión definitiva, se está haciendo una labor con las comunidades de la zona para buscar alternativas. Este proyecto tendría un costo de 650 millones de dólares, que deberá ser asumido por el Estado y financiados por organismos internacionales, por lo que Quijano le ve “factibilidad”, pues cualquier entidad multinalteral podrá interesarse en invertir en una obra de esa magnitud.

“Cerca del 50% de estos recursos serían para la obra técnica de construcción, y la otra parte para labores medioambientales con las comunidades aledañas al río Indio”.

El resultado del estudio para la construcción de este proyecto podría estar listo en junio de 2019.

De los resultados de dicho análisis y las medidas posteriores se abrirá la posibilidad de construirse un cuarto juego de esclusas. “Primero debe buscarse el agua, porque el Canal precisa de más embalses”.

Cambio climático

Quijano describió la volatilidad a la que está enfrentado el Canal por el cambio climático. En 2016, justo antes de la inauguración de la ampliación, se registró una fuerte sequía que obligó a la restricción del tránsito. Meses después, en octubre, la ruta debió afrontar la tormenta Otto. “Esto ejemplifica la volatilidad del clima y la incidencia que tiene en las operaciones canaleras”.

Este año, en enero pasado, el Canal enfrentó el mes más lluvioso de la historia, mientras que octubre de 2017 fue el más seco. “Para enfrentar estos retos, es urgente otro reservorio”, reiteró.

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