INFRAESTRUCTURA

Puertos a la medida del Canal

Las inversiones en los puertos de MIT, CCT, Cristóbal y Balboa desde 1997 ascienden aproximadamente a 2 mil 400 millones de dólares.

La ampliación del Canal ha obligado a los operadores portuarios ha expandir sus instalaciones para atender los buques postpanamax, que pueden transportar hasta tres veces más carga que los panamax una vez que las nuevas esclusas entren en operación.

El plan de inversiones en los puertos que iniciaron en la década de 1990 los operadores de Manzanillo International Terminal (MIT), Colon Container Terminal (CCT), Cristóbal y Balboa asciende aproximadamente a 2 mil 400 millones de dólares.

De este total, aproximadamente mil 270 millones de dólares los ha invertido Panama Ports Company en los puertos de Balboa y Cristóbal, 650 millones de dólares, MIT; 300 millones, CCT; y más de 100 millones, PSA Terminal en Rodman.

Las inversiones han atraído a las principales navieras a los puertos panameños con lo cual el movimiento de carga ha crecido 20 veces en 15 años al pasar de 319 mil TEU o contenedores de 20 pies de largo en 1997 a más de 6.6 millones de TEU en 2011.

Este crecimiento portuario ha dinamizado el sector con la generación de aproximadamente 7 mil puestos de trabajo y otros servicios que están relacionados indirectamente, como venta de materiales y alimentos, entre otros.

Aunque cada puerto tiene programas de expansión, con las inversiones realizadas ya atiende buques postpanamax de los que transitarán por el Canal después de 2015, cuando estén operando las nuevas esclusas. Mucha de la carga que traen estos postpanamax, y que no pueden transitar el Canal, se transporta por el ferrocarril.

El dinero de los portuarios se invierte en patios para colocar contenedores, mayor cantidad de grúas y dragado en el canal de acceso y muelles para tener la profundidad que exige un buque postpanamax.

El dragado que se ha tenido que hacer equivale a la altura del piso de un edificio o aproximadamente tres metros de profundidad.

El Canal ofrece actualmente a sus clientes un calado máximo de 12 metros (39.5 pies) o la altura de un edificio de cuatro pisos, pero con la ampliación se aumentará hasta 15.2 metros (50 pies) o la misma altura de un edificio de cinco pisos.

A la par del calado necesario en el área de operaciones portuarias, los buques de mayor tamaño también necesitan equipos o grúas con mayor capacidad.

Durante los últimos años, los cuatro puertos han instalado grúas postpanamax que tienen brazos para alcanzar hasta 22 filas de contenedores acomodados en los buques. Las grúas panamax solo tienen alcance para mover hasta 13 filas de contenedores. Todo el sistema portuario tiene 66 grúas pórtico, la mayor cantidad en América Latina.

Nuevas inversiones

Para 2012 Panamá Ports Company (PPC) tiene un presupuesto de inversión de 170 millones de dólares en los puertos de Balboa y Cristóbal.

En 2013 la compañía ejecutará más de 210 millones de dólares, incluyendo más de 20 millones en dragados en el puerto de Balboa para adecuarlo a la nueva profundidad del Canal de Panamá, informó Rommel Troetsch, jefe de mercadeo de PPC.

“Estas nuevas inversiones generan más de 500 nuevos empleos en las operaciones portuarias”, dijo. Al finalizar 2013, PPC habrá invertido mas de mil 480 millones de dolares en ambos puertos, aseguró.

MIT también tiene un plan de inversiones de aproximadamente 270 millones de dólares para los próximos años. La expansión del puerto incluirá el dragado del canal de acceso, una nueva dársena para maniobras, 3 nuevos muelles para buques postpanamax, áreas adicionales para almacenamiento de carga y la instalación de 9 grúas de pórtico.

La ampliación del Canal también mueve a la construcción otras terminales portuarias en el Pacífico y el Atlántico para poder atender la demanda.

Proyectos en la región y EU

Para estar en sintonía con el tamaño de las nuevas esclusas y atraer movimiento de carga, algunos puertos regionales y estadounidenses también han comenzado ha invertir en infraestructura y equipos.

El patrón de medida es la profundidad de 15 metros o 50 pies que mandan las nuevas esclusas.

En 2014, Miami será uno de los tres únicos puertos de la costa este de Estados Unidos con calado de 50 pies, (15.24 metros) –los otros son Nueva York y Norlfolk, Virginia– que tendrán la capacidad de recibir a los grandes barcos que podrán pasar por las nuevas esclusas del Canal.

Los proyectos de dragado han generado tensión entre algunas poblaciones estadounidenses y ecologistas por el daño que se causaría al ecosistema de la bahía de Vizcaya y otras comunidades. Baltimore, Jacksonville, Houston y Carolina del Sur también se ampliarán.

Los operadores de puertos de Estados Unidos buscan agilizar la colocación de la carga en tren, eliminar los cuellos de botella y aumentar la capacidad.

En la región, Jamaica, Colombia, República Dominicana, Bahamas y Costa Rica también se han puesto como meta la ampliación de los puertos para captar el mercado que se producirá con el Canal expandido.

Estos países luchan por ganar la atención de las líneas navieras que actualmente utilizan Panamá como centro de trasbordo para toda la región.

Wilfredo Jordán

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