GENERACIÓN ELÉCTRICA

El carbón en la matriz energética

Desde marzo de 2011 opera una caldera para generar 120 megavatios de energía en la planta de GDF Suez ubicada en Bahía Las Minas, Colón.

El carbón, un mineral que tradicionalmente ha sido señalado como contaminante, es en la actualidad la segunda fuente de producción de energía más económica entre las plantas generadoras de Panamá, después del agua.

La única caldera en operación en el país está en Bahía Las Minas, Colón, y es administrada por la firma francobelga GDF Suez, que comparte su titularidad con el Estado.

La planta, que produce 120 megavatios –el equivalente a un 6% de la capacidad instalada del país–, ha generado una serie de interrogantes sobre el beneficio que esta representa para producir energía con una fuente distinta a las tradicionales y los posibles efectos de contaminación que esta puede ocasionar.

Debido a que en estos momentos es la generación de menor costo después del agua, el Centro Nacional de Despacho utiliza diariamente la planta a base de carbón después de las hidroeléctricas, siguiendo un esquema de costo que parte con la más barata y termina con la más costosa.

La caldera comenzó a generar energía el 16 de marzo de 2011 y hace unas semanas dejó de operar para realizar trabajos de mantenimiento en las turbinas y en la estructura.

Los ambientalistas consultados afirman que se debe hacer un estudio independiente sobre el impacto ambiental que puede tener esta planta tanto por las partículas que produce como por la utilización de agua para su funcionamiento.

La caldera –de 40 metros de altura– equivale a un edificio de 13 pisos. La planta es producto de la reconversión de tres calderas a vapor a una de carbón con capacidad para generar 120 megavatios.

El carbón se trae de Colombia en barcazas y se descarga en el puerto de Bahía Las Minas, Colón. Luego se transporta en volquetes hasta un depósito de la planta que está ubicado a pocas cuadras.

“El carbón que se quema es bajo en azufre y se utiliza un precipitador electrostático [un filtro de cenizas] para captar las partículas y evitar que vayan al medio ambiente”, afirma Philippe Delmotte , gerente de GDF Suez.

Las cenizas que genera la planta se le venden a Cemento Panamá, que las utiliza como agregado para algunos de los productos que produce esta cementera.

Proceso

El carbón se traslada del depósito hasta la planta. En pedazos de aproximadamente dos pulgadas, cae a una mesa para triturarlo en unos molinos.

El carbón molido se lleva por unos ductos hasta los quemadores donde se produce la llama, dentro de la caldera.

La caldera es un cuarto cuyas paredes están cercadas de tubos de acero de aproximadamente tres pulgadas de diámetro. Se trata de unos 20 kilómetros de tubos acomodados al rededor de la caldera.

El agua se calienta y se transforma en vapor que a alta presión llega hasta la turbina para luego generar la energía eléctrica.

El precipitador eléctrostatico recoge todas las cenizas que se colectan en un depósito.

Control

La empresa tiene un laboratorio dentro de las instalaciones para medir la muestra de carbón que llega a la planta. Se seca con calor para eliminar la humedad y luego se tritura para analizar la cantidad de azufre, hidrógeno y ceniza, entre otros.

Los ambientalistas recomiendan que una institución independiente también realice estas pruebas para verificar cuáles son los valores de esta materia prima y el grado de contaminación.

GDF Suez informó que periódicamente presenta a la Autoridad Nacional del Ambiente informes de emisiones que se logran con el monitoreo en este laboratorio.

56% de las generadoras del país son hidráulicas

De los 2 mil 191 megavatios de capacidad instalada hasta junio de 2012, mil 236 megavatios o el 56% corresponden a plantas hidroeléctricas, mientras que 955 megavatios o 43.5% eran plantas térmicas de distintas tecnologías.

Entre las plantas de generación con agua, AES Panamá tiene el mayor porcentaje con 21.9%, seguida de GDF Suez, 19.5%; Enel Fortuna, 13.6% y AES Changuinola con 10.1%.

La ACP tiene el 9.7% de generación hidroeléctrica. Del plantel térmico, Generadora del Atlántico tiene instalado 6.8%; PanAm Generating, 4.5%; Pedregal Power, 2.53% y Térmica del Caribe, el 2.32%.

El restante 6.73% pertenece a pequeñas plantas como Pedregalito, Caldera Energy, Energía y Servicios de Panamá, entre otros.

Wilfredo Jordán S.

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