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La difícil tarea de reducir el déficit comercial

Eliminar $200 mil millones el déficit implicaría duplicar con creces las exportaciones de Estados Unidos o reducir a casi la mitad las importaciones chinas.

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Un grupo de trabajadores realizan controles de rutina en una refinería de gas de Petrochina en Suining, provincia de Sichuan. Reuters Un grupo de trabajadores realizan controles de rutina en una refinería de gas de Petrochina en Suining, provincia de Sichuan. Reuters
Un grupo de trabajadores realizan controles de rutina en una refinería de gas de Petrochina en Suining, provincia de Sichuan. Reuters

Lo bueno de las grandes cifras es que pueden llegar a ser tan enormes que puedes lanzarlas sin más y engañar a las personas.

Esa es la mejor manera de ver el ofrecimiento que habría hecho Pekín para reducir su superávit comercial con Estados Unidos en $200 mil millones (el Ministerio de Asuntos Exteriores del país puso el viernes en entredicho si tal propuesta se había hecho).

El problema surge cuando tratas de averiguar de dónde vendrá la reducción.

Consideremos, por ejemplo, que Estados Unidos exportó $154 mil millones de bienes a China en 2017, e importó $431 mil millones desde ese país. Eliminar $200 mil millones de ese déficit implicaría duplicar con creces las exportaciones de Estados Unidos, reducir a casi la mitad sus importaciones, o una combinación de ambas.

Sin duda, hay algunas categorías comerciales que han experimentado un crecimiento espectacular en los últimos años. China está explorando el mundo para alimentar su voraz demanda de energía, y Estados Unidos comenzó a exportar crudo y gas natural licuado solo en los últimos años.

Estados Unidos fue el principal exportador de crudo a China con el crecimiento más rápido el año pasado, con lo que superó los volúmenes de Malasia.

Es probable que el fortalecimiento del consumo y la estabilización de la producción de los campos nacionales continúen impulsando las importaciones de petróleo de China, y la Agencia Internacional de Energía estima que la demanda aumentará en alrededor de 2 millones de barriles por día para 2023, equivalente a alrededor de una quinta parte de la producción de Estados Unidos.

Algo similar ocurre con el gas natural. Durante mucho tiempo rezagado en el consumo de metano, China se está convirtiendo rápidamente en la gran bestia del mercado global de gas natural licuado, con volúmenes de importación que se han duplicado en los últimos dos años. Esa tendencia apenas comienza: los precios nacionales del gas subieron hasta un 32% en las últimas tres semanas, un indicador notable de la restricción en la oferta dada su cercanía al verano.

Los contenedores se ven en el Puerto de Aguas Profundas de Yangshan, parte de la Zona de Libre Comercio de Shanghái. Expandir Imagen
Los contenedores se ven en el Puerto de Aguas Profundas de Yangshan, parte de la Zona de Libre Comercio de Shanghái. Reuters

El consumo de GNL aumentará en un 23% anual entre 2016 y 2020, con lo que las importaciones llegarán a 61.2 millones de toneladas métricas anuales, lo que se compara con los 26.2 millones de toneladas en 2016, según la consultora Wood Mackenzie.

La capacidad total de regasificación aumentará a más de 100 millones de toneladas al año en 2022, en un momento en que la capacidad de licuefacción de Estados Unidos. se acercará a 70 millones de toneladas al año, según la Unión Internacional del Gas.

El problema es que eso apenas tendrá influencia. Supongamos, a modo de discusión, que Estados Unidos suministra todos los barriles de petróleo adicional que consume China entre ahora y 2020.

Los aproximadamente 400 millones de barriles adicionales, al precio de los futuros del Brent a mediados de 2020 de alrededor de $70 por barril, nos llevan $28 mil millones más cerca del objetivo de Pekín de $200 mil millones. Supongamos que Estados Unidos suministra todas las toneladas adicionales de GNL según las estimaciones de Wood Mackenzie al precio de importación actual de $500 por tonelada y puede agregar otros $17 mil 500 millones. Incluso duplicando los precios de cada producto básico se obtiene menos de la mitad de los $200 mil millones.

No hay ningún otro factor por ahí que pueda hacer que los números aumenten. Incluso si Estados Unidos. incrementara las exportaciones de todas las categorías de comercio de $1,000 millones a su nivel máximo de la última década, eso seguiría agregando solo $23 mil millones más del total. Como señaló en Twitter Brad Setser, experto del Consejo de Relaciones Exteriores, una reclasificación de las exportaciones de semiconductores a Hong Kong resultaría en una ganancia fácil, dado que en su mayoría son reexportadas a China continental, pero más allá de eso hay poco que pueda tener un impacto significativo.

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